9 agosto 2012
11:35 AM ET

El Curiosity, ¿una hazaña necesaria o un gasto excesivo de la NASA?

(CNN) — ¡Hey, Marte! ¡Ya regresamos! Esperamos que no te importe si cruzamos en nuestro SUV científico para recopilar algunos datos científicos y tomar algunas imágenes impresionantes. Oh, y también podríamos dar algunas vueltas marcianas en tu patio delantero.

Ahora que el Curiosity está seguro y estacionado en Marte, el rastreador no tripulado del planeta desarrollado por la NASA parece estar listo para rodar.

Un vendedor de automóviles disfrutaría vender esta belleza: está equipado con un conjunto de cámaras sofisticadas, una suspensión rocker bogie (el nombre del diseño de las ruedas y soporte delvehículo), un brazo robótico, dos gigabytes de memoria flash, un láser de vaporización de rocas y un sistema de energía de combustible de plutonio.

Opera con control remoto desde millones de kilómetros y tiene una velocidad máxima de arranque de 30 metros por hora. Su precio es de 2.600 millones de dólares.

Durante su vida útil – prevista en 23 meses– todo este genial hardware podría ayudar a resolver grandes misterios: ¿Existió alguna vez vida en Marte? ¿Qué puede decirnos Marte de nuestro propio planeta? ¿Nos podemos beneficiar de los recursos marcianos?

Pero hay preguntas menos románticas que giran alrededor del cuarto planeta: ¿El precio realmente vale la pena? ¿Quién pagará por la primera misión tripulada a Marte? ¿Las misiones espaciales tripuladas podrían ser reemplazadas por la exploración robótica?

Las respuestas pueden ser difíciles de ver en medio de toda la algarabía por el Curiosity. Y no es la primera vez que los vehículos crean este tipo de emoción.

En 1997, un robot en Marte más pequeño de la NASA, el Sojourner encendió la web.

“Cuando internet era joven, era el acontecimiento en internet más grande en la historia de ese medio”, dijo a CNN James Bell, un miembro del equipo del Curiosity. El pequeño vehículo encontró pistas que sugerían que Marte alguna vez tuvo una atmósfera más densa y agua líquida. Sojourner y su nave espacial matriz, Pathfinder, costaron 265 millones de dólares (PDF).

“Después, en 2004, cuando los robots Spirit y Opportunity aterrizaron, se volvió una de las sensaciones de internet más grandes del mundo”, dijo Bell, quien también trabajó en esta misión. “Colapsó el sitio web de la NASA”. Estos vehículos hicieron varios descubrimientos incluyendo evidencia de un antiguo ambiente húmedo en Marte. El precio del Spirit y el Opportunity: 800 millones de dólares (PDF).

Ahora (al menos para algunos fanáticos de los viajes espaciales), los robots marcianos ya no son tan geniales.

El Curiosity “es sólo otra caja con ruedas en Marte”, dijo un lector de CNN llamado it_could_always_be_worse. “Desarrollen tecnología útil, no estas cajas con ruedas en todo el lugar. Envíen a gente y estaré orgulloso”.

Otro usuario de CNN, Max Lewes no está de acuerdo. “Esto realmente fue un gran salto de misiones previas”.

Después de la emoción inicial del aterrizaje de este lunes, incluso el equipo del Curiosity bromeando reconoció que las primeras fotografías empolvadas en blanco y negro que en envió el robot ya perdieron su brillo.

“Ya no es una imagen grandiosa”, dijo un sonriente Mike Watkins a los reporteros. Prometió fotografías panorámicas y a color en los próximos días.

De verdad, sin importar cuán exitosas puedan ser las misiones no tripuladas, los robots nunca reemplazarán la necesidad de exploración espacial humana, dice Bell.

En un sentido, el Curiosity desempeña una misión de exploración para una misión tripulada estadounidense a Marte que el presidente Barack Obama predice pasará durante su vida.

El administrador de la NASA, Charles Bolden es más específico: las misiones tripuladas a Marte están a al menos 18 años de distancia; en algún momento en la década de 2030.

Pero primero, los planeadores de la misión necesitan más información sobre la superficie marciana para que puedan escoger los mejores lugares de aterrizaje.

“No queremos que los astronautas se sorprendan”, dice Bell. Misiones de robots, como la Surveyor, son predecesoras de los aterrizajes en la luna del Apollo y estas sondas marcianas desarrollan tareas similares.

Poner un valor monetario en la exploración espacial es imposible, dicen los expertos, debido a que hay muchas preguntas sin responder, como si Marte, la Luna o los asteroides tienen minerales preciosos, agua y recursos de energía baratos que podrían ser extraídos y llevados de regreso a la Tierra.

“La razón para enviar humanos será porque lo tenemos que hacer”, dice Bell. “Si algunas cosas pueden ser hechas por robots, deben ser hechas por robots. Pero enviar un equipo de perforación a Marte o a la luna de Júpiter, Europa, para aprovechar un manto acuífero que puede tener organismos vivos en él; ese tipo de cosas necesitan gente”.

Luego está el valor desconocido del conocimiento recién descubierto. Los científicos quieren saber qué nos puede decir Marte sobre el clima y geología de nuestro planeta. Ese conocimiento, dicen los expertos, podría ayudar a resolver problemas ambientales difíciles en la Tierra.

“Explorar es parte de la naturaleza humana”, comenta Bell. “Al ir a lugares difíciles o peligrosos, llevamos al resto de nuestra especie con nosotros. Estas historias se vuelven parte de nuestra cultura, parte de nuestro patrimonio, parte de nuestra necesidad compartida de explorar los mundos a nuestro alrededor. Es un esfuerzo humano que es en parte ciencia y en parte inspiración”.

Por cierto, el Curiosity fomentó el empleo, dice la NASA; más de 7.000 personas trabajaron en el proyecto en 31 estados de Estados Unidos.

¿Qué sigue? La NASA planea vuelos de prueba para Orion; una nave espacial diseñada para llevar astronautas fuera de la órbita baja de la Tierra, en el 2014. La NASA planea lanzar a Orion con un nuevo cohete de carga pesada llamado el Sistema Espacial de Lanzamiento en el 2017.

Pero algunas grandes preguntas permanecen: ¿Cómo podría pagar la NASA para el desarrollo de un vehículo de aterrizaje? ¿O un vehículo para astronautas para viajar en la superficie marciana o lunar? ¿O cómo desarrollaría un astronauta un hábitat adecuado para los meses que le tomaría viajar a Marte o a los asteroides?

El presupuesto propuesto de la NASA para 2013 es de 17.700 millones de dólares; 59 millones menos que en 2012 (PDF). Incluye un “programa de menor costo” para misiones no tripuladas a Marte (PDF). Para ponerlo en perspectiva, los 2.600 millones de dólares que costó el Curiosity de Marte equivalen al 14,7% del presupuesto propuesto de 2013 para la NASA.

Sin embargo, el presupuesto también pide más dinero para programas espaciales tripulados, incluyendo 3.000 millones de dólares para Orion y el Sistema Espacial de Lanzamiento.

En mayo, algo ocurrió justo encima de nuestras cabezas que nos dio un vistazo al futuro de la exploración en Marte: la empresa privada SpaceX exitosamente acopló su nave espacial Dragon con la Estación Espacial Internacional.

La NASA estudia una propuesta; referida como Red Dragon, que utilizaría un cohete de SpaceX para misiones no tripuladas menos costosas a Marte.

Pero las misiones de robots son sólo un paso previo a lo que muchos expertos dicen es una conclusión inevitable.

“Los humanos vivirán en Marte en el tiempo de vida esperado del presidente”, dice el consultor espacial comercial Charles Miller, un exejecutivo de la NASA. “Ocurrirá como una asociación entre los empresarios estadounidenses, la industria privada y la NASA”.

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Secciones: Ciencia y Espacio • Tecnología
soundoff (10 comentarios)
  1. Miguel

    las personas que leyeron este articulo al igual que yo es porque de algun modo tenemos curiosidad por lo desconocido en realiadad es hambre de conocimiento....no hablemos de egoismo pues todos padecemos ese mal, vemos necesidades a nuestro lado todo los dias y atendemos algunas, mas no todas aun teniendo la capacidad de hacerlo....yo apoyo estas cosas pues son el futuro de nuestros tataranietos, conste que aun soy joven...lo que debemos hacer es no permitir que los descubrimientos sean mal utilizados exijamos de alguna forma nuestro dinero esta representado alli no importa cual sea tu moneda.

    10 agosto, 2012 en 1:18 am | Report abuse |
  2. Cristian Escobar

    pienso que si es necesario para saber de lo somos capaces como raza, de cuanto hemos crecido en conocimiento, pienso que fue una victoria todo esto, aunque no creo que esto sea de ayuda para que algun dia podamos vivir en otro planeta. hemos crecido esa conclucion se puede sacar, respecto a los niños, habemos otros que podemos ayudar aunque sea con un poquito y no hacemos nada, no hay que ser sinicos y criticar la empresa de otros como la nasa, ellos estan alli para eso para explorar, porque no ayudas tu el que critica, ayudemos todos a esos niños y dejemos de ser hipocritas y criticadores torridos.

    10 agosto, 2012 en 12:14 am | Report abuse |
  3. sebastian nobile

    que hipocresía! ese tipo de experimentos no solo ayudan a llevar metal a marte, como casi todas las inventos modernos, por casualidad se descubren muchas cosas ultiles, como el micro hondas por ejemplo,
    la llegada del hombre a la luna motivo a millones de personas a seguir sus sueños y gracias a eso hoy hay muchas mas personas con estudios porcentualmente q en el 60
    en cuanto a olga q defiende la vida de un perro (laica) y un pono no creo q seas vegetariana o siquiera q evites pintarte los labios, cosmetico con el cual experimentan con animales primero y está hecho con animales
    la ignorancia y la hipocresía son la única debilidad humana!

    9 agosto, 2012 en 4:29 pm | Report abuse |
  4. jaiber

    es un gasto innecesario mientras millones aguantan hambre y viven en extrema pobresa ,gastan billones para nada por que nadie lograra llegar vivo a marte.es la realidad ,se pueden gastar en salud,educacion y vivenda .

    9 agosto, 2012 en 4:16 pm | Report abuse |
  5. claudio

    Lo que hace la nasa no esta mal pero tan bien tendrían que invertir en cura de enfermedades que supuesta mente no hay cura

    9 agosto, 2012 en 2:51 pm | Report abuse |
  6. xander

    Si que hay gente bruta en este planeta... Para los que siempre salen que mejor regalen un plato de comida a algun niño de África, deberían de ir ustedes mismos.

    Si no existieran "exploraciones" no tuvieramos el trasporte, electricidad, calor, alimentación que hoy lo ves normal...

    Como siempre existen personas que vienen a este mundo a consumir aire, no aportan nada !!!

    Dejen a los científicos explorar, que nos den nuevos conocimientos, nuevas metas...

    9 agosto, 2012 en 2:09 pm | Report abuse |
  7. Clodovertisimo

    Entiendo que los gastos incurridos por la NASA para colocar al "Curiosity" en suelo firme del
    planeta marte, nunca seran considerados excesivos. Por que no, pues este rover tiene unos
    10 programas de tecnologias, algo nunca utilizados en estos logros tan significativos, claro esta,
    con este triunfo podria ser como una inversion bien lograda.
    con

    9 agosto, 2012 en 1:05 pm | Report abuse |
  8. Éttore

    La exploración científica tiene variados beneficios colaterales, al parecer no son muy publicitados en el caso, los que no estamos en el tema, opinamos hasta con buen criterio pero sin el conocimiento debido, les comento uno en el aspecto motivador, En Lima – PERÚ la facultad de Mecatrónica de la Universidad Nacional de Ingeniería ha desarrollado un pequeño prototipo del Curiocity, por supuesto con extremas limitaciones en materiales.Apoyemos el desarrollo científico, si se cuenta con los fondos, si les sobra algo apoyemos el entusiasmo con conocimiento.

    9 agosto, 2012 en 12:05 pm | Report abuse |
  9. Olga Deulofeu

    A mi me parece que la curiosidad debe ir detrás de la necesidad que existe en nuestro planeta. No debe derrocharse un solo centavos mientras niños mueren a diario por no tener un plato de comida.
    Resolvamos primero las necesidades de todos los seres vivientes de este planeta y luego podremos curiosear en el Universo.
    La curiosidad costo la vida de un perro y de un mono que inocentemente no sabían que les esperaba cuando fueron enviados "por curiosidad" a un viaje cruel y sin regreso.
    La curiosidad ha costado que cosmonautas murieran pero a sabiendas del riesgo que conlleva ir hacia lo desconocido.
    Honestamente estoy en desacuerdo con buscar en otros planetas mientras aquí se padece y se muere por el egoísmo humano.

    9 agosto, 2012 en 12:01 pm | Report abuse |
  10. leo

    ese dinero q gastaron en algo innecesario debieron gastarlo en ayudar las personas desplazadas de los paises del medio oriente y de África q los necesitan mas.... estan como Chavez!!!

    9 agosto, 2012 en 11:56 am | Report abuse |