Muerte cerebral: ¿Qué es, qué la provoca y cómo se diagnostica?
22 noviembre 2012
12:55 PM ET

Muerte cerebral: ¿Qué es, qué la provoca y cómo se diagnostica?

(CNNMéxico) — Este jueves se dio a conocer que los médicos declararon la muerte cerebral del boxeador puertorriqueño Héctor "Macho" Camacho, luego de que le dispararon en el lado izquierdo de la cabeza.

Aproximadamente el 91% de los traumatismos cerebrales relacionados con el uso de armas en Estados Unidos son fatales, mientras que solo un 11% de los traumatismos cerebrales causados por caídas terminan en la muerte, según el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares de Estados Unidos.

Pero, ¿qué significa la muerte cerebral y qué pruebas se realizan para afirmar con contundencia que el paciente legalmente ha fallecido?

Hay dos formas en la que una persona muera: por muerte cardiopulmonar o por muerte cerebral. Ambas son definiciones formales y legales de muerte. La muerte cardiopulmonar es la pérdida irreversible de funcionamiento en el corazón y los pulmones. Las personas que han sufrido una lesión cerebral no recuperable (como traumatismo craneal o accidente cerebrovascular) son diagnosticadas con muerte cerebral, que es “el cese irreversible de todas las funciones cerebrales”, según el Sistema de Salud de la Universidad de Miami, en Estados Unidos.

Cuando alguien tiene muerte cerebral, no fluyen la sangre ni el oxígeno a su cerebro, por lo que este deja de funcionar totalmente. Debido a que el ventilador médico respira por la persona, los órganos como el corazón y el hígado continúan recibiendo oxígeno y pueden funcionar durante algunos días después de que el cerebro murió.

A menos que estén dañados por lesiones o enfermedades, los órganos pueden ser donados. En el caso de Camacho, su familia determinará si dona sus órganos o no.

Este tipo de muerte se declara si el paciente es incapaz de respirar sin asistencia médica, carece de respuesta pupilar a la luz y de respuesta al dolor, y se interrumpe el flujo de sangre al cerebro. Una vez que se declara muerte cerebral, no hay posibilidad de recuperación.

La hora de defunción legal corresponde al momento cuando se documenta el diagnóstico final de la muerte cerebral en el expediente del hospital. La descontinuación del ventilador médico no causa la muerte, explica la Escuela de Medicina Miller, de la Universidad de Miami.

Dónde se localiza la muerte cerebral

El tronco del encéfalo es la parte más baja del cerebro que está conectada a la médula espinal (una columna de tejido nervioso ubicada en la columna vertebral). Esta parte del cerebro es responsable de la mayoría de las funciones automáticas del cuerpo que son esenciales para la vida: Respiración, palpitación, presión sanguínea y deglución, indica el Sistema de Salud Nacional de Gran Bretaña (NHS, por sus siglas en inglés).

El tronco del encéfalo también realiza el intercambio de información entre el cerebro y el resto del cuerpo, así que es fundamental para las funciones de conciencia, conocimiento y movimiento. No hay posibilidad de conciencia una vez que el tronco encefálico se daña permanentemente y esto se suma a la incapacidad de respirar o mantener las funciones corporales, lo que constituye la muerte del individuo, precisa el NHS.

Anteriormente, confirmar la muerte era algo directo: el corazón dejaba de latir y una persona ya no respiraba. Pero ahora la confirmación de muerte puede ser más compleja, ya que con un ventilador médico se puede mantener al corazón oxigenado y latiendo artificialmente después de que el tronco del encéfalo deja de funcionar permanentemente, explica el NHS.

La interrupción de la irrigación sanguínea hacia el tronco del encéfalo da como resultado la falta de oxígeno en el área, lo cual causa la pérdida permanente de la función del tronco del encéfalo, indica el NHS. Una vez que el tronco del encéfalo deja de funcionar permanentemente, no hay forma de revertir esta falla.

Cómo se diagnostica la muerte cerebral

Se diagnostica la muerte cerebral cuando:

  • Una persona no responde a cualquier estimulación externa
  • La persona está inconsciente
  • El latido del corazón y la respiración de la persona solo pueden mantenerse con un ventilador
  • Hay evidencia clara de que ocurrió un daño serio en el cerebro y no puede ser curado

Según el NHS, para diagnosticar la muerte cerebral y descartar otras condiciones reversibles, se realiza una serie de pruebas. Posteriormente esta serie se vuelve a aplicar, para minimizar cualquier probabilidad de error.

Estas son las pruebas:

  • Se coloca una linterna prendida en ambos ojos para ver si puede reaccionar a la luz
  • La córnea (la capa externa transparente del ojo), que normalmente es muy sensible, se frota con un pañuelo o un pedazo de lana de algodón para ver si el ojo reacciona
  • Se aplica presión a la frente y se aprieta la nariz para ver si hay algún movimiento en respuesta
  • Se inserta agua fría en cada oído, lo que normalmente causaría que los ojos se movieran
  • Un tubo delgado de plástico se coloca por la tráquea para ver si esto provoca náuseas o tos
  • A la persona se le retira el ventilador durante un periodo corto para ver si hace algún intento para respirar por su propia cuenta

Si una persona no responde a ninguna de estas pruebas, se hace un diagnóstico de muerte cerebral.

Ocasionalmente, las extremidades de una persona o su torso (la parte superior de su cuerpo) pueden moverse, incluso después de que la muerte cerebral es diagnosticada. Estos son movimientos de reflejos medulares, lo que significa que son generados por la médula espinal y no involucran al cerebro en lo absoluto. Por ello no afectarán el diagnóstico de muerte cerebral, precisa el NHS.

La muerte cerebral puede ser un diagnóstico difícil de entender y/o aceptar para los familiares y amigos, indica el Sistema de Salud de la Universidad de Miami, en Estados Unidos. Esta dificultad radica en que estos pacientes respiran (con ventilador) y su corazón late. Es común que los seres queridos mantengan la esperanza de la recuperación incluso después de que se les notifica que no hay nada más que se pueda hacer para salvar la vida de la persona, indica la Universidad.


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soundoff (15 comentarios)
  1. Patricia venegas

    CREO POR ESO QUE ES IMPORTANTE DEJAR POR ESCRITO TU ULTIMA VOLUNTAD SI LLEGARA A SUCEDERTE UNA COSA ASI, DESCONECTARTE ES LO MEJOR NO SE SI SE SUFRA PERO LOS FAMILIARES SI LO PADECEN.

    22 noviembre, 2012 en 1:31 pm | Report abuse |
  2. Mario Mendoza

    Es una situacion muy dificil y lamentable mas para la familia el ver sufrir a un ser querido, es muy interesante la descripcion que se hace en relacion a la muerte cerebral yo no tenia conocimiento de esto pero si me ha puesto a pensar mucho en cuanto a lo marvilloso que es nuestro cuerpo lamentablemente en muchas ocaciones no lo cuidamos lejos de eso le damos rienda suelta a todas nuestras concuspisencias carnales y es ahi donde nos vemos sorprendidos por las consecuencias pero reaccionamos demaciado tarde.
    Mi consejo es disfruten la vida sanamente, alimentense bien, descansen lo necesario, hagan ejercicios y lo mas impotante cero drogas y todo con moderacion "sean sabios en lo que comen, beban y hagan"

    22 noviembre, 2012 en 1:45 pm | Report abuse |
  3. Nombre*Mari

    Pues si que es difícil y más para la familia que talvez queda con el dolor de pensar que podría aver vivido y ahora no hay,marcha atrás.

    22 noviembre, 2012 en 1:47 pm | Report abuse |
  4. Rafa

    Que triste son esas circunstancias, pero bueno para los que creemos en el señor sabemos que después de la muerte hay vida y esa vida es eterna así que a portarnos bien para estar junto a jesus y maría

    22 noviembre, 2012 en 2:14 pm | Report abuse |
  5. Liz

    Pues para Dios no hay nada imposible, sigamos Orando por él y por su Familia!

    22 noviembre, 2012 en 2:22 pm | Report abuse |
    • carla

      Estupida comesantos.

      23 noviembre, 2012 en 8:58 pm | Report abuse |
  6. ManFrei

    Interesante artículo, y cabe destacar que ya el concepto de muerte no es "falta de signos vitales" si no esto mismo Muerte cerebral, cuando hay ya muerte cerebral ya se considera oficialmente muerto, ya que los signos vitales pueden mantenerse por años gracias a maquinas médicas..

    22 noviembre, 2012 en 4:00 pm | Report abuse |
  7. PILAR

    QUE SE DE UN MILAGRO SOBRENATURAL DE DIOS.........

    22 noviembre, 2012 en 4:08 pm | Report abuse |
  8. Olga

    Yo creo que deben esperar unos dias mas antes de tomar la decision de desconectarlo del respirador artificial ,yo he oido de gente que se a salvado con cuidados ,terapias y mucha dedicacion, este podria ser otro de esos casos .Creo que la fe es lo ultimo que se pierde y me imagino que la familia de el la tiene ...mis mejores deseos para todos y que ojala y ocurra un milagro pronto.

    22 noviembre, 2012 en 6:38 pm | Report abuse |
  9. Olga

    Para Dios no ahy imposibles solo para los doctores y las personas con poca fe.

    22 noviembre, 2012 en 6:41 pm | Report abuse |
  10. Jose Rivero Monteagudo

    Saludos.
    Es así, no hay otra alternativa de que se entienda y/o se acepte de otra manera, es muy doloroso pero es la realidad.

    22 noviembre, 2012 en 7:17 pm | Report abuse |
  11. paul

    Claro que no va a sufrir si lo desconectan, ya no siente, ya no piensa, sólo es un cuerpo funcionando artificialmente.

    22 noviembre, 2012 en 10:45 pm | Report abuse |
  12. santiago vilcapoma

    Se fue uno de los grandes del boxeo internacional Macho Camacho, de conformidad a sus antecedentes boxisticos es un mito y ejemplo para las futuras generaciones.- Dios lo tenga en su gloria y el asesino que se pudra en la carcel.

    22 noviembre, 2012 en 11:21 pm | Report abuse |
  13. jireh

    que dificil esta situacion, solo los que hemos pasado por esos casos similares sabemos cuanto duele. Como familia lo que no se pierde son las esperanzas hasta el ultimo respiro del ser querido... Que Dios haga su voluntad y valdria la pena que los familiares lucharan hasta el ultimo momento para estar satisfecho de haber peleado hasta el ultimo momento... Que Dios les de mucha fortaleza para salir adelante... Desde Guatemala un saludo cordial para CNN Dios los bendiga

    23 noviembre, 2012 en 11:30 am | Report abuse |
  14. carmen

    actualmente en mexico ya existe laLey de Voluntad Anticipada, que consiste dejar escrito como se desea ser tratado en cso de un evento de esta naturaleza, casi todas las notarías del df lo tienen y aproximadamente su costo fluctúa entre los $1 500.00 y $2 300.00, me parece de suma importancia hacerlo para evitar sufrimiento y daño emocional, a los dolientes que quedan con la enorme responsabilidad y sufrimiento de tomar semejante decisión.

    24 noviembre, 2012 en 9:59 am | Report abuse |