Por Elizabeth Landau, CNN

(CNN) - ¿Compras una cajetilla de cigarros cuando pasas por tus medicamentos? Una de las mayores cadenas de farmacias de Estados Unidos está acabando con ese hábito.

CVS Caremark anunció el miércoles que interrumpirá la venta de cigarros y otros productos del tabaco en sus tiendas CVS/pharmacy para el 1 de octubre de este año.

El minorista dijo que la medida convierte a la cadena nacional de farmacias en la primera en retirar los productos de tabaco de sus estantes.

"Terminar la venta de cigarrillos y productos de tabaco en CVS/pharmacy es lo que nosotros consideramos correcto hacer para nuestros clientes y nuestra compañía, ayudando así a la gente en el camino hacia una salud mejor", declaró Larry J. Merlo, presidente y director ejecutivo de CVS Caremark, en un comunicado. "En palabras sencillas, la venta de productos del tabaco es inconsistente con nuestro propósito".

CVS Caremark es la cadena de farmacias más grande de los Estados Unidos, basándose en los ingresos totales provenientes de las recetas, según la compañía. Opera más de 7.600 tiendas CVS/pharmacy a nivel nacional, además de más de 800 MinuteClinics, que son clínicas dentro del local de la farmacia.

Las organizaciones orientadas a la salud y el mismo presidente Barack Obama elogiaron la medida.

"Como uno de los mayores minoristas y farmacias en los Estados Unidos, CVS Caremark establece un ejemplo poderoso y la decisión de hoy ayudará a avanzar en los esfuerzos de mi administración para reducir las muertes relacionadas con el tabaco, el cáncer y las enfermedades del corazón, así como reducir los costos de atención de salud, para salvar vidas a la larga y proteger a un número incalculable de familias del dolor y angustia en los años venideros", dijo Obama en un comunicado el miércoles.

"Esta es una decisión pública de salud importante y audaz tomada por una importante farmacia minorista para actuar sobre la realidad entendida desde hacía ya mucho tiempo, que mezclar la prestación de atención médica y proveer cigarrillos simplemente no coincide", dijo el Dr. Richard Wender, funcionario principal de control de cáncer de la Sociedad Americana contra el Cáncer.

"Necesitamos el esfuerzo de todos para dejar los productos de tabaco fuera del alcance de la generación joven de los Estados Unidos y para ayudar a dejar de fumar a aquellos que son adictos", dijo la Secretaria de Salud y Servicios Humanos, Kathleen Sebelius, en un comunicado. "El anuncio de hoy de CVS Caremark ayuda a que nuestro país esté más próximo a lograr una generación libre de tabaco. Espero que otros sigan su ejemplo".

Detener la venta de cigarrillos tiene un precio. CVS Caremark estima que representará una pérdida anual de 2 mil millones de dólares por parte de los compradores de tabaco.

La compañía ha disfrutado de ingresos crecientes en los últimos años, lo cual ha sido impulsado por su negocio de servicios de farmacia y las ventas de medicamentos con receta.

CVS Caremark aún no ha presentado sus resultados de fin de año, pero obtuvo ingresos de casi 94 mil millones de dólares en los primeros nueve meses del 2013, un poco más que en el mismo período del 2012, según el informe de resultados más reciente.

En el 2012, CVS Caremark reportó ingresos por 123.100 millones de dólares, un aumento del 15% a partir de 107.100 millones de dólares el año anterior.

Ayudar a que la gente deje el hábito de fumar  

La compañía también anunció el miércoles que planea lanzar un programa nacional de cesación tabáquica en la primavera. Esto incluirá la información y el tratamiento para dejar de fumar en las sedes de CVS / pharmacy y Minute Clinic, además de recursos en línea.

Los miembros del plan de gestión de beneficios de farmacia podrán acceder a programas integrales para ayudarse a sí mismos a dejar de fumar.

Menos gente fuma ahora que a mediados del siglo 20, pero aún hay muchos americanos fumando. En 1965, el 42% de la población fumaba, comparada con el actual 19%, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés). Los expertos dicen que la disminución del consumo de tabaco se ha estancado.

No es ningún secreto que el tabaco causa problemas de salud. He aquí un repaso: las enfermedades cáncer, derrame cerebral, enfermedades del corazón y los pulmones son algunos de los resultados del consumo de tabaco, según los CDC. Más de 5 millones de muertes al año son causadas por el consumo de tabaco. Los fumadores también tienden a morir 10 años antes que los no fumadores, según los CDC.

Apoyo por parte de los defensores de salud pública  

El anuncio de la compañía es "un gran paso para que nuestro país pueda tener una cultura de salud duradera", dijo la Dra. Risa Lavizzo-Mourey, presidenta y directora ejecutiva de la Fundación Robert Wood Johnson, la mayor filantropía de Estados Unidos dedicada a la salud pública.

Además de la eliminación de un punto de venta de tabaco, la eliminación de los productos de tabaco por parte de CVS Caremark también elimina una oportunidad de publicidad, dijo Robin Koval, presidente y director ejecutivo de Legacy, una organización que lleva a cabo investigaciones sobre el uso del tabaco. Los jóvenes que compran en CVS / pharmacy por otras razones ya no verán la gama de productos de tabaco disponibles.

"Obviamente es una decisión histórica y una que espero haga reaccionar a toda la industria minorista sobre que esto es lo que hay que hacer", dijo Koval.

Un informe del Departamento de Salud Pública de California descubrió que mientras las ventas totales de cigarrillos disminuyeron entre 2005 y 2009 en los Estados Unidos, las ventas en las farmacias aumentaron. Si las ventas de cigarrillos en las farmacias continúan subiendo al ritmo actual, en el 2020 casi el 15% de todas las ventas de cigarrillos en los Estados Unidos tendrán lugar en las farmacias, según el informe.

De acuerdo con un estudio realizado en el 2011 en Los Ángeles y citado en el informe, más del 32% de las farmacias venden cigarrillos y las cadenas de farmacias tradicionales eran mucho más propensas a vender cigarrillos que las farmacias de propiedad independiente.

Wender también señaló que el movimiento de CVS está en línea con lo que la Sociedad Americana contra el Cáncer, la Asociación Americana del Corazón, la Asociación Médica Americana, la Asociación Americana del Pulmón y la Asociación Americana de Farmacéuticos han abogado para que previamente: se detenga la venta de tabaco en los puntos de venta al público en las farmacias.

Desde el otro punto de vista del problema, hay una gran cantidad de dinero en tabaco. La industria del cigarrillo gastó 8.370 millones en el año 2011 en publicidad y promociones, según los CDC.

La mayor parte del tabaco se vende en las tiendas de conveniencia, lo que sería "un hueso más duro de roer" en términos de detener la venta de tabaco, dijo Wender.

Pero las farmacias son un buen lugar para empezar, dijo Wender. Él está convencido que el retiro de los productos del tabaco de las sedes de CVS/pharmacy resultará en que algunos fumadores dejen de fumar, en especial aquellos que tienen la costumbre de comprar sus cigarrillos allí.

“Esto obligará a todos a hacer una pausa y decir: '¿por qué CVS ya no vende cigarrillos?'", dijo Wender.