Por Tim Lister, CNN

(CNN) - El rostro de un hombre calvo, de mediana edad mira seriamente a la cámara. Lleva puesto un traje y corbata, y podría pasar por un hombre burócrata de nivel medio.

Pero la fotografía es de Abu Bakr al Baghdadi, quien ha transformado unas cuantas células terroristas que estaban al borde de la extinción en el grupo militante más peligroso del mundo.

El Estado Islámico de Irak y Siria (ISIS, por sus siglas en inglés) ha prosperado y se ha transformado durante la continua guerra civil en Siria y el vacío de seguridad que dejaron las últimas fuerzas estadounidenses que salieron de Irak.

El objetivo de ISIS es crear un estado islámico en las regiones sunitas de Irak y Siria. Los terroristas ganan terreno en la lucha en Irak. El enigmático líder terrorista de ISIS. Militantes toman control en Irak. Al líder de ISIS lo llaman el nuevo bin Laden.

Con la toma de Mosul, la segunda ciudad más grande de Irak, y los avances en otras ciudades, ese objetivo parece estar al alcance.

ISIS controla cientos de kilómetros cuadrados en lugares donde la autoridad estatal se ha evaporado. Ignora las fronteras internacionales y tiene presencia desde la costa mediterránea de Siria hasta el sur de Bagdad.

¿Cuáles son sus orígenes?

En 2006, al Qaeda en Irak, bajo el despiadado liderazgo de Abu Musab al-Zarquwi, al parecer se embarcó en un arbitrario y brutal tratamiento de civiles mientras intentaba iniciar una guerra sectaria contra la mayoría de la comunidad chiíta.

Estuvo a punto de tener éxito, especialmente tras el bombardeo de la mezquita de Al-Askariya, un importante santuario chiíta en Samarra, lo cual desató ataques de represalias. Pero la muerte de al-Zarqawi a manos de las fuerzas estadounidenses, el tratamiento despiadado de civiles y el surgimiento de los Frentes Sahwa (Despertar) bajo el mando de los líderes tribales casi destruyeron el grupo.

Casi, pero no completamente.

Cuando las fuerzas estadounidenses salieron de Irak, se llevaron gran parte de sus conocimientos para recolectar información de inteligencia.

Los funcionarios iraquís empezaron a hablar de una "tercera generación" de al Qaeda en Iraq.

Hace dos años, un ex portavoz del ejército de Estados Unidos en Irak, el general mayor Jeffrey Buchanan advirtió que "si las fuerzas de seguridad iraquíes no son capaces de presionarlos, podrían resurgir".

La capacidad de esas fuerzas iraquíes se vio fatalmente comprometida por una falta de soldados profesionales, la división sectaria de las fuerzas armadas y una falta de equipo necesario para combatir una insurgencia, como helicópteros y capacidades de reconocimiento.

En 2006, la nueva al Qaeda recibió el nombre de Estado Islámico en Irak (ISI). Más adelante, añadiría "y Siria" a su nombre.

El grupo se aprovechó de una percepción creciente entre muchos sunitas, respecto a que el gobierno de dominio chiíta, dirigido por el primer ministro Nuri al-Maliki, los perseguía, los privaba de recursos y los excluía del poder. El arresto de figuras políticas sunitas de alto nivel y la supresión con mano dura de la disidencia sunita fueron los mejores medios de reclutamiento que ISI pudo tener. Y eso ayudó al nuevo líder a reestablecer la influencia del grupo.

¿Quién lidera este grupo terrorista?

Abu Bakr al Baghdadi obtuvo el puesto más alto en 2010 (a los 39 años) después de que Abu Omar al Baghdadi fuera asesinado en un operativo en conjunto entre Estados Unidos e Irak.

El grupo de Al Baghdadi estaba en un estado lamentable. Pero debido a que las fuerzas e inteligencia de los Estados Unidos iban de salida, inició un restablecimiento.

Se sabe muy poco sobre Abu Bakr al Baghdadi, pero una biografía publicada en sitios web yihadistas el año pasado, dice que obtuvo un doctorado en estudios islámicos en una universidad de la capital.

Formó su propio grupo militante en las áreas de Samarra y Diyala, de donde proviene su familia, antes de unirse a al Qaeda en Irak.

Al Baghdadi incluso cumplió una sentencia de cuatro años en una prisión estadounidense para insurgentes en Bucca, al sur de Irak; es casi seguro que durante ese tiempo desarrolló una red de contactos y perfeccionó su ideología.

Fue puesto en libertad 2009 y se puso a trabajar.

¿Qué es lo que ISIS intenta lograr?  

Quiere establecer un califato islámico, o estado, que se extienda por toda la región. ISIS ha empezado a imponer una ley Sharia en las localidades que controla. Los niños y las niñas deben estar separados en la escuela; las mujeres deben llevar el niqab o el velo completo en público. Los tribunales de la Sharia a menudo administran una justicia brutal; la música está prohibida y el ayuno se hace cumplir durante el Ramadán. La ley Sharia cubre los aspectos religiosos y no religiosos de la vida.

¿De dónde viene el dinero del grupo?  

Al inicio, al Baghdadi se enfocó en la discreción; las células mal conectadas hacían que fuera más difícil encontrar al líder y al dinero.

La extorsión, como exigir dinero de camioneros y amenazar con hacer estallar negocios, fue una fuente de ingresos; el robo de bancos y tiendas de oro fueron otras. Parecía que el grupo se había convertido en poco más que mafiosos, pero el ingreso ayudaba a financiar una creciente corriente de ataques suicidas y asesinatos que envenenaban la atmósfera política.

También ayudaría el reclutamiento de combatientes tribales sunitas y el financiamiento de espectaculares ataques en prisiones que liberaban a cientos de combatientes, así como ataques a patrullas de policías y el asesinato de funcionarios.

Ahora, al Baghdadi tiene una nueva estrategia de generación de recursos: ataques a gran escala con el objetivo de capturar y mantener territorio.

Ayham Kamel del Grupo Eurasia (una empresa de consultoría con sede en EE.UU) dice que en la última iteración de esta estrategia, ISIS "usará las reservas de dinero de los bancos de Mosul, el equipo militar que tomó de las bases militares y policiales, y la liberación de 2.500 combatientes de cárceles locales para reafirmar su capacidad militar y financiera".

¿Cuál ha sido la clave de su supervivencia?  

Al Baghdadi evitó cometer los errores de al-Zarqawi al evitar la alienación de figuras tribales poderosas.

Cuando capturó Falluja, al oeste de Baghdad, en enero, trabajó con líderes tribales locales en vez de levantar sus banderas negras sobre la ciudad.

Uno de los ideólogos del grupo, Abu Mohammed al-Adnani, incluso admitió: "En cuanto a nuestros errores, no los negamos. En cambio, seguiremos cometiendo errores mientras seamos humanos. Dios no permita que cometamos errores deliberadamente".

¿Cómo obtiene apoyo?  

ISIS, en esencia, está tratando de capturar y canalizar el resentimiento de los sunitas. Y tanto en Siria como en Irak, está tratando de ganarse el apoyo por medio del dawa, al organizar programas de bienestar social e incluso actividades recreativas para niños; reparte alimentos y combustible a los necesitados, e instala clínicas.

Una vez más, el dinero importa. El precio que requiere es la aplicación de la ley islámica estricta.

¿Dónde entra Siria?  

Un alto funcionario estadounidense del contraterrorismo le dijo a CNN esta semana que ISIS ve a Siria e Irak como "un campo de batalla intercambiable, y su capacidad para mover recursos y personal a través de la frontera ha fortalecido considerablemente su posición en ambos escenarios".

La explosión de violencia en Siria fue un regalo para al Baghdadi.

El presidente sirio Bashar al-Assad perdió el control de grandes regiones del norte y la extensa frontera con Irak.

El grupo, al que aún se le conocía como ISI en aquel momento, pudo construir una base de retaguardia donde podía reclutar a combatientes extranjeros, organizar y escaparse de cualquier operación del ejército iraquí.

Al Baghdadi podría haber enviado operativos al otro lado de la frontera desde el otoño de 2011, y el grupo más adelante cambió su nombre, al añadir "al Sham" por Siria.

Se movió rápidamente para tomar el control de la provincia siria de Raqqa, beneficiados por el enfoque del régimen de al-Assad en Homs y Aleppo.

¿Cuál es su relación con otros grupos de al Qaeda?  

A medida que ha crecido en fuerza, la visión del grupo de un califato bajo su control se ha expandido.

Su ambición llevó a que declararan, a principios de 2013, que iban a absorber a otro grupo militante en Siria, el Frente al-Nusra. Según algunas versiones, al Baghdadi había jugado un papel decisivo en la creación del grupo; ahora, quería su obediencia.

La declaración provocó un inusual enfrentamiento público entre dos grupos que se consideraban parte de al Qaeda.

Desde su escondite en algún lugar de Afganistán o Pakistán, el líder de al Qaeda, Ayman al-Zawahiri, al principio intentó mediar entre ambos, y luego desconoció a ISIS cuando se negó a concentrarse en Irak.

En vez de buscar una reconciliación, ISIS contraatacó. Anteriormente este año, el vocero del grupo, Abu Mohammed al-Adnani, dijo a al-Zawahiri en una grabación: "El jeque Osama (bin Laden) reunió a todos los muyahidines con una palabra, pero tu los dividiste y destrozaste".

"Entristeces a los muyahidines, y haces que el enemigo de los muhayidines presuma porque tú apoyas al traidor, y haces que el corazón sangre", dijo en referencia al líder del Frente al-Nusra, Abu Mohammed al-Jolani.

Fue otra señal de la extraordinaria confianza del liderazgo de ISIS.

Mosul: militantes atacan el consulado turco. Ciudades bajo sitio en Irak. Ataques de ISIS hacen que ciudadanos iraquíes huyan.

A pesar de la ruptura, el éxito de ISIS ante lo que militantes sunitas consideran regímenes chiítas repugnantes en Siria e Irak ha atraído a miles de combatientes extranjeros a sus filas, lo que les permite continuar su lucha contra al-Nusra en Siria mientras se preparan para su gran ofensiva en Irak.

¿Cuál es su estrategia?  

Para las agencias occidentales de contraterrorismo, la combinación de fanatismo y organización disciplinada es un escenario de pesadilla. ISIS tiene suficiente de ambos.

Mientras el mundo estaba impactado ante la repentina captura de la ciudad de Falluja, ISIS estaba enfocada en un premio mayor: Mosul y la provincia de Nínive. Las operaciones en Falluja y en otros lugares en la provincia occidental de Anbar tenían el objetivo de alejar del norte a las fuerzas iraquíes (y lo lograron).

Han desarrollado la habilidad de llevar a cabo operaciones desde atentados suicidas y ataques a las fuerzas de seguridad hasta obtener el control de ciudades en varias regiones a la vez, manteniendo el desequilibrio del desmoralizado ejército iraquí.

Y la experiencia de batalla ha creado una fuerza resistente capaz de ataques incluso más sofisticados.

En los ataques contra Samarra, por ejemplo, sus combatientes utilizaron máquinas para quitar barreras que habían estado ahí desde la ocupación estadounidense.

Algunos analistas esperan que partes importantes de la infraestructura petrolera iraquí alrededor de Mosul estén entre sus blancos futuros.

¿Cuál es su debilidad?  

ISIS corre el riesgo de que su rápida expansión y amenaza al estado iraquí supere al grupo.

Al norte de Siria, se retiraron de algunas ciudades que había ocupado luego de enfrentamientos con al-Nusra y otros grupos.

Al-Nusra se está uniendo a otros grupos en un frente en contra de ISIS.

Y al ocupar Mosul, una ciudad que les interesa a los kurdos de Irak, ISIS podría dar lugar a una mayor cooperación entre el ejército iraquí y los combatientes kurdos experimentados.

Un funcionario estadounidense de contraterrorismo le dijo a CNN que ISIS "aún tiene grandes debilidades. Ha mostrado poca capacidad para gobernar de forma efectiva, es poco popular en general, y no tiene influencia fuera de la comunidad sunita en Irak y en Siria".

Para muchos analistas, eso huele a autocomplacencia.

¿Qué tan significativa es su amenaza?  

La debilidad de los gobiernos a los que ISIS se enfrenta —y el odio hacia tales gobiernos entre los sunitas— implica que unas cuantas docenas de camiones llenos de combatientes pueden tomar pueblos y ciudades, superando fuerzas que muchas veces son más grandes por su pura ferocidad y experiencia en batalla.

En las palabras del Grupo Soufan, una consultoría de riesgo político, "ISIS se ha convertido irrefutablemente en la organización terrorista más efectiva y despiadada del mundo".

"Ahora, desafía la autoridad de dos de los estados más grandes en Medio Oriente, y ha atraído grandes cantidades de combatientes, no solo de Irak y Siria, sino de Arabia Saudita y otros estados árabes, incluyendo Jordania".

No hay dudad de la confianza y ambición del grupo.

El vocero de ISIS al-Adani recurrió a Twitter el miércoles para declarar lo siguiente: "La batalla aún no está en su apogeo, pero lo estará en Bagdad y Karbala. Ajústense sus cinturones y prepárense", según una traducción del Grupo de Inteligencia SITE.

Al-Adnani se burló abiertamente de al-Maliki al decir que era un vendedor de ropa interior que había perdido Irak para los chiítas.

"Perdiste una oportunidad histórica de que tu gente controlara Irak", dijo, "y los chiítas te maldecirán mientras vivan".