El Hubble captura un eclipse solar triple en Júpiter

Por Ben Brumfield

(CNN) — Tres de las cuatro grandes lunas de Júpiter cruzaron su lado soleado en enero.

Esto es extraño y ha pasado solamente dos veces en los últimos 15 años.

Las imágenes del Hubble son principalmente con fines estéticos, un regalo para el público.

Pero hace semanas, acercó mucho su enfoque –a tan solo minutos luz de distancia– a fin de visualizar un raro y hermoso espectáculo en el planeta Júpiter.

Tres grandes lunas iban cruzando al mismo tiempo, proyectando sus sombras sobre la turbulenta superficie de Júpiter.

Desde la perspectiva de las personas que teóricamente están de pie sobre Júpiter, esto sería como tres eclipses solares que ocurren en el mismo momento, dijeron los astrónomos.

Una foto como obsequio

En los últimos 15 años, esto ha ocurrido solo dos veces, dijo el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI, por sus siglas en inglés). "El próximo será en 2032", dijo el astrónomo Carol Christian.

Así que, a finales de enero, el Hubble disparó rápidamente para capturar la rara imagen del conjunto. Además, el STScI publicó las fotografías el jueves, junto con una breve animación de video con movimiento rápido.

No hubo gran ganancia científica en el hecho de que el Hubble tomara las fotografías. Las lunas y sus travesías ya se han examinado lo suficiente y son bien conocidas.

"Sentimos que hay imágenes que tienen un valor estético por encima y más allá de su valor científico", dijo el astrónomo Zolt Levy.

Fue un regalo de belleza para el público.

62 lunas, 4 grandes

Júpiter es una especie de mini sistema solar dentro de nuestro sistema solar.

Es el cuerpo más grande después del sol. Además, al igual que el sol, comprende una gran cantidad de helio y gas de hidrógeno, pero no tiene la suficiente masa para estallar en la intensa fusión nuclear que hace del sol una bola de fuego, dijo la NASA.

Tiene muchos satélites, entre ellos 62 lunas, y pululan alrededor del planeta mientras que muchos cruzan constantemente la superficie que mira hacia la Tierra.

Sin embargo, solo cuatro de esos satélites son sumamente visibles. Ellos son Io, Europa, Ganímedes y Calisto.

Justo como Galileo

Galileo Galilei descubrió las cuatro grandes lunas de Júpiter en 1610: Io, Europa, Ganímedes y Calisto.

A las cuatro lunas se les conoce como los satélites galileanos puesto que el astrónomo del renacimiento, Galileo Galilei, las descubrió en 1610, cuando apuntó su telescopio hacia el cielo, lo que cambió para siempre la percepción humana de nuestro lugar en el cosmos.

Muchos de los telescopios de aficionados son mucho más potentes que el suyo, así que cualquiera puede seguir sus pasos con facilidad y contemplar lo mismo que él.

Cuando las tres lunas pasaron, muchos lo hicieron y publicaron sus grabaciones de la trayectoria de las tres lunas en YouTube.

Las lunas giran alrededor de Júpiter a diferentes velocidades; sus órbitas varían en duración desde 2 hasta 17 días, así que tenerlas juntas en línea para que pasen a través de un lado de Júpiter que apunta en nuestra dirección es algo especial.

Io, Europa y Calisto montaron el espectáculo sin Ganímedes, el cual estaba demasiado lejos hacia el otro lado, como para aparecer en la foto del grupo.

¿Vida en Europa?

Europa se encuentra en el centro de atención de los exploradores del espacio porque piensan que puede haber vida en el agua líquida debajo de su superficie de hielo sólido.

Si la encontraran allí, este sería el primer descubrimiento de vida en nuestro sistema solar, aparte de la Tierra.