(CNN) – Una rinoceronte cuyo rostro fue mutilado por cazadores furtivos en Sudáfrica está recibiendo una cubierta inusual para sus heridas: piel de elefante.

Los cazadores le dispararon recientemente a la rinoceronte de 12 años de edad, llamada Hope, en un parque de vida silvestre en la provincia de KwaZulu-Natal.

Después que la bala la tumbó, los cazadores furtivos machetearon el rostro de Hope para sacarle sus cuernos, pero solo lograron llevarse uno, dijo el Dr. Johan Marais, un cirujano de vida salvaje en la Universidad de Pretoria.

"El cuerno frontal fue cortado a tajos y empezaron a hacer lo mismo con el cuerno posterior también, pero entonces o se inquietaron o la rinoceronte se levantó", dijo.

Marais es parte de Saving the Survivors, organización que se enfoca en ayudar a los rinocerontes heridos y que está cuidando de Hope.

¿Por qué piel del elefante?

Los veterinarios optaron por utilizar piel de elefante porque los cazadores furtivos eliminaron la mayor parte de los huesos subyacentes de la rinoceronte, y solo dejaron los tejidos blandos, dijo Marais.

En tales casos, los materiales naturales funcionan mejor que los escudos sintéticos duros que normalmente se utilizan, agregó el cirujano.

"Decidí usar piel de elefante con esta rinoceronte ya que es bastante resistente, y tengo la esperanza de que soporte los esfuerzos que la rinoceronte hará por frotarse y las suturas de acero inoxidable que utilizamos para sujetar la piel sobre el rostro de la rinoceronte", explicó el médico.

Sofisticado, brutal

Como los clientes pagan muchísimo dinero por los cuernos de rinoceronte, los cazadores furtivos se han vuelto más brutales y sofisticados, lo que ha obligado a los veterinarios a encontrar maneras innovadoras de tratamientos.

Un número récord de rinocerontes han muerto en los últimos años debido a una creencia cada vez mayor en el sudeste de Asia de que sus cuernos pueden curar el cáncer.

En Sudáfrica, los cazadores furtivos mataron a 1.215 rinocerontes tan solo el año pasado. Según el grupo de conservación Save the Rhino, las cinco especies de rinocerontes en todo el mundo se consideran amenazadas.

'No existen cuidados postoperatorios'

Cuando se trata de la vida silvestre, los veterinarios necesitan asegurarse de lograr hacerlo correctamente desde la primera vez.

"Puesto que son animales salvajes, con ellos no existe el cuidado postoperatorio como ocurriría en la medicina normal; por lo tanto, estos tratamientos son bastante desafiantes", dijo Marais.

Hasta el momento, Hope parece estar sanando bien.

La piel de elefante vino de un taxidermista, quien la obtuvo de un elefante que había muerto de causas naturales, dijo Marais.

La cría de Hope, de 5 años de edad, no sobrevivió el ataque.

Piel de elefante, esperanza para rinoceronte mutilada