(CNN) - Solo le tomó 24 horas al supertifón Meranti, que amenaza Taiwán y China continental, pasar del equivalente a una tormenta categoría 1 a una de categoría 5.

Se pronostica que Meranti toque tierra el miércoles en la mañana en la punta sureste de la isla de Taiwán, donde viven más de 23 millones de personas.

Afortunadamente, la mayoría de la población vive en el norte y oeste de la isla. Aunque Meranti, que probablemente será aún un supertifón al tocar tierra (lo que significa que los vientos son de almenos 240 km por hora) en la punta sur, toda la isla sentirá el azote de la tormenta.

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El campo de vientos de fuerza de tormenta tropical de Meranti se extiende a más de 560 km de un extremo a otro; Taiwan tiene solo 370 km de largo.

No obstante, que haya vientos peligrosos es solo uno de los efectos devastadores de Meranti en Taiwán y China. Lluvias torrenciales, que frecuentemente acumulan más de un metro de agua en terrenos montañosos de Taiwán durante los tifones, pueden producir inundaciones mortales y deslizamientos devastadores.

Taiwan, que es un blanco frecuente para los poderosos tifones del Pacífico, tiene un buen historial en limitar los efectos mortales. Pero mediante las tormentas se mueven hacia el continente, con frecuencia son más fatales. Una combinación de terrenos planos propensos a las marejadas y las inundaciones, una mayor población y condiciones de vida más vulnerables con frecuencia resultan en mayores números de muertos y desplazados por las tormentas.

Este fue el caso de una tormenta similar, el supertifón Nerpartak, que golpeó en casi la misma zona por la que se pronostica que viajará Meranti. Nepartak, que tocó tierra el 8 de julio, causó al menos tres muertes en Taiwán y provocó el corte de electricidad para casi medio millón de personas, pero fue mucho más letal cuando llegó a China continental.

A pesar del debilitamiento a tormenta tropical cuando tocó China continental, Nepartak y sus fuertes lluvias asociadas de hasta 254 mm causaron la muerte de más de 80 personas. Se espera que Meranti ea mucho más fuerte que Nepartak cuando llegue a China, con vientos de alrededor  de 185 km por hora, lo que lo haría equivalente a un gran huracán categoría 3 en el Atlántico.

Una combinación de aguas muy calientes del oeste del Pacífico y vientos de nivel superior débiles le han permitido a Meranti a tener lo que los meteorólogos llaman una "intensificación rápida". Pasó de 140 km por hora el domingo a 285 km por hora en la tarde del lunes.

La intensificación rápida presenta grandes desafíos para los meteorólogos y los funcionarios de manejo de desastres porque puede aumentar el efecto de los ciclones tropicales de forma muy rápida.

Si se mantiene el pronóstico, y el supertifón Meranti toca tierra con vientos de 250 km por hora, sería el tifón más fuerte en tocar tierra en Taiwán desde el supertifón Bilis en 2000.