(CNN) - Una extraña enfermedad conocida como 'asma de tormenta' ha dejado hasta el momento 6 personas muertas en Australia.

Miles fueron hospitalizados en Melbourne y otras partes de Victoria este lunes con problemas respiratorios debido a una extraña combinación de polen y condiciones climáticas.

Una semana después, otras 12 personas están recibiendo tratamiento hospitalario, entre ellas 3 que están en condición crítica, según las autoridades sanitarias de ese país.

El 'asma de tormenta' ocurre cuando una tormenta golpea durante un periodo inusual de alta concentración de polen y humedad, lo que causa que los granos se rompan y se dispersen, entrando en los pulmones de la gente y dificultándoles la respiración.

En una encuesta de la Universidad de Melbourne, el 74% de los encuestados dijo que había experimentado un ataque de asma durante la tormenta la semana pasada.

Emergencia de salud

Aunque el polen es la causa más común para el 'asma de tormenta', los ataques también se pueden producir por altos niveles de polen de árboles y esporas de hongos en la atmósfera.

"Esto varía según la geografía", dijo Aziz Sheikh, profesor de Cuidados Básicos y Desarrollo en la Universidad de Edingburgh, añadiendo que el polen de los árboles de olivo, por ejemplo, se ha encontrado en eventos de asma en pacientes de Italia en años pasados.

Los niveles de esporas de hongos en la atmósfera llegan a un punto alto durante la cosecha, y esas también se pueden romper y volar en el viento durante grandes tormentas debido a la elevada presión atmosférica, según Sheikh.

En este momento se está realizando revisión oficial de cómo los servicios de emergencia de Victoria han logrado responder a los casos de 'asma de tormenta'.

Más de 60 ambulancias extras tuvieron que ser puestas en funcionamiento para responder a las más de 1.900 llamadas de emergencia que recibieron en cuatro horas, una llamada cada 4 o 5 segundos.