(CNN) - Más pistas del misterio del H.L. Hunley están siendo reveladas durante el trabajo de conservación del submarino de la Guerra Civil de Estados Unidos.

Investigadores de North Charleston, en Carolina del Sur, develaron este miércoles el compartimento de la tripulación, que había estado sellado por más de 130 años de exposición al océano y sedimentos enquistados.

“Es ese momento increíble cuando das un paso atrás y te das cuenta de lo que estás haciendo”, le dijo a la afiliada de CNN, WCIV, Johanna Rivera, una de las conservadoras del submarino.

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El trabajo de coneservación del submarino H.L. Hunley se realiza en un laboratorio de North Charleston (Carolina del Sur).

El Hunley de la Marina Confederada fue el primer submarino en hundir un barco en una batalla, al enviar al Housatonic al fondo del océano en febrero de 1864. Cinco miembros del buque de la Unión murieron y otros 150 fueron rescatados. Los ocho miembros de la tripulación del Hunley fallecieron.

El trabajo de conservación, que comenzó luego de que el Hunley fue descubierto en 1995, finalmente logró exponer el cigüeñal completo del submarino, usado por su tripulación para propulsar el barco.

Incrustado en el sedimento de una de las manivelas, por ejemplo, se encontró un diente. Funcionarios aseguran que terminó allí post mortem, tras la descomposición del cuerpo.

Adentro también hallaron remanentes de prendas de vestir y una fina envoltura metálica alrededor de la manivela, lo que muestra la forma en que la tripulación operaba el submarino.

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“Cuando le estás dando vueltas a una barra de hierro en frente o debajo tuyo, necesitas algo para prevenir que los roces afecten tus manos”, le dijo a WCIV el arqueólogo Michael Scafuri.

Los nuevos hallazgos dan una idea de la manera en que el submarino era operado, pero el mayor misterio todavía sigue sin ser resuelto: ¿por qué se hundió después de su exitoso ataque?

Un escenario posible es que el Hunley fue inundado o golpeado por el buque de la Unión. El otro es que se sumergió hasta el fondo del mar para no ser detectado, y nunca logró volver a la superficie.

El trabajo de restauración del submarino continuará por lo menos de cinco a siete años más. Cuando termine el proceso, será trasladado a un museo para su exhibición.

Christine Sever, de CNN, contribuyó con este reporte.