(CNN) – El fotógrafo Thomas Ruff tiene un estilo que se reconoce al instante: uno que puedes ver mencionado en revistas de moda, galerías y cuentas de Tumblr alrededor de todo el mundo. Su famosa serie Portraits (Retratos), que comenzó desde los años 80, se convirtió en un punto de referencia importante para la fotografía moderna con su estilo áspero y casi institucional.

La serie, en la que Ruff también representó a su círculo bohemio de Dusseldorf en un estilo libre, nació durante la etapa previa a la reunificación de Alemania, un ambiente dividido y paranoico en el que creció. Sus imágenes eran muy diferentes a la fotografía brillante de la época y parecían sacadas de una base de datos de vigilancia de Stasi. Como si pudieran haber sido extraídos de una base de datos de vigilancia de Stasi. Para Ruff, el tema del totalitarismo alimentaba su trabajo y su vida cotidiana.

“Empecé (las fotos) en 1981 y todos nosotros habíamos leído el libro de George Orwell 1984”, aseguró el fotógrafo vía telefónica desde Alemania. “De alguna manera, mis primeros retratos son una forma de mirar hacia atrás, a la cámara del Gran Hermano, la que siempre te está mirando”, explicó.

A pesar del éxito de sus retratos y de las series posteriores que mantienen una estética similar, Ruff empezó recientemente a darle una nueva dirección a su trabajo. Alejándose de tomar fotografías de las personas, decidió empezar a observar las imágenes de las revistas estadounidenses durante los años 50 y 60. Primero se centró en los recortes de prensa sobre la carrera hacia el espacio y la ciencia ficción. Luego le intrigaron las fotos de las actrices de la época dorada de Hollywood, inicialmente atraído por su “rareza o absurdo”.

"Portrait (A. Zeitler) A" (1998) por Thomas Ruff

“Tenía una colección muy linda de naves espaciales, aviones y fotografías astronómicas, y estaba buscando algunas fotos de cosmonautas. Y cuando las conseguí eché un vistazo al reverso y encontré que lo que allí había era casi tan interesante como la imagen misma”, relató. “Tienes toda esta información adicional como qué estaba en la imagen, cuándo fue publicada. Algunas veces incluso tenías el recorte original del periódico donde se publicó el artículo”, añadió.

Para Ruff estas imágenes son innegablemente nostálgicas y le recordaron su infancia en el Bosque Negro al suroeste de Alemania.

“Yo estaba viendo televisión cuando Armstrong puso el pie en la Luna... Todas estas imágenes se relacionan con las promesas y los deseos de un niño”, aseguró.

"Siempre es una mirada al pasado”.

"jpeg rl03" (2007) por Thomas Ruff

Las piezas de su nuevo trabajo estarán expuestas en el Sprüth Magers de Berlín desde este 7 de julio. Para septiembre próximo, Ruff será el tema de una importante retrospectiva en la Galería Whitechapel de Londres, su primera en la ciudad.

"Amo a todos mis bebés, aunque ahora sean adultos, especialmente los retratos porque fueron una especie de punto de partida para mi carrera, y ayudaron a la fotografía a convertirse en parte del arte contemporáneo, no a estar en segundo grado".

¿Dónde considera que está la fotografía en el mundo del arte actual? ¿Ha sido verdaderamente aceptada o todavía se siente como un pariente lejano? "Creo que es realmente aceptada ahora, pero siempre hay olas. Digamos que en los últimos 17 años o algo así, la fotografía ha estado realmente en auge, pero ahora es más silenciosa”, precisó Ruff.

A pesar de que la fotografía puede estar experimentando un momento de calma en el mundo del arte, lo cierto es que resulta omnipresente en nuestras vidas, democratizada cada vez más por la nueva tecnología.

"Es realmente extraño que las personas quieran permanecer en el presente tomando fotografías cada hora para probar que están vivas, porque cuando estás mirando una imagen siempre observas el pasado", sostuvo. "Esa es también la razón por la que prefiero tomar fotografías para hacer cine: me gusta esta imagen estética, congelada, que puedes mirar cuando quieras, es siempre una mirada al pasado”.

Para un fotógrafo que alguna vez moldeó el futuro de su medio, el pasado claramente todavía tiene mucho que ofrecerle.

Thomas Ruff: New Works (Thomas Ruff: Nuevos Trabajos) se expondrá en el Sprüth Magers de Berlín entre el 7 de julio y el 2 de septiembre de 2017.