(CNN) - Habitantes de Florida comenzaron un éxodo masivo este jueves, a medida que Irma se convertía en un huracán de categoría 4, abriéndose camino para salir del llamado estado del sol'.

Miles de automóviles se dirigieron hacia el norte, lo que causó un colapso en el tráfico de las autopistas interestatales. Los conductores debieron esperar por horas en las estaciones de gasolina y algunas se quedaron sin combustible. Los viajeros tuvieron que hacer fila por horas en los aeropuertos.

El meteorólogo de CNN Dave Hennen asegura que con base en el camino proyectado de Irma, que incluye una área densamente poblada de la costa este de Florida, el poderoso ciclón podría crear una de las evacuaciones masivas más grandes de la historia de Estados Unidos. Los condados de Miami-Dade, Broward y Palm Beach suman cerca de 6 millones de personas.

Las vías de Florida se han visto taponadas de vehículos por el éxodo masivo de habitantes, debido al paso del huracán Irma.

El gobernador de Florida Rick Scott advirtió este jueves en una conferencia de prensa que la gente “debe evacuar ya mismo” y que si espera hasta el sábado o domingo, cuando los vientos más fuertes y las lluvias azoten al sur del estado, será demasiado tarde.

“No podremos salvarlos cuando comience la tormenta”, dijo Scott. “Así que si están en una zona de evacuación y necesitan ayuda, deben decírnoslo ahora”.

El Centro Nacional de Huracanes (CNH) emitió alertas de huracán y de tormenta para el sur de Florida este jueves en la noche.

Tres carriles de automóviles detenidos

Roseanne Lesack, su esposo y sus tres hijos están entre los que evacuaron en Florida. Dejaron Boca Ratón este miércoles en dirección a Atlanta, para quedarse donde unos amigos. Tras encontrarse con un tráfico muy lento, la familia decidió pasar la noche en un hotel de Orlando y siguió su camino hacia el norte este jueves en la mañana, según Lesack.

“El viaje que debería haber tardado unas seis o siete horas se convirtió en un viaje de 12 horas”, dijo Lesack este jueves en la noche, mientras se encontraban a unos 56 kilómetros de Atlanta. “Ha sido muy lento. Ahora mismo vamos a 32 kilómetros por hora... hay tres carriles de automóviles detenidos, con luces rojas”.

El año pasado, la familia se quedó con amigos en Florida y pudo sobrellevar el huracán Matthew, pero Lesack dice que se alegra de que esta vez hayan decidido evacuar.

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El recuerdo de la parálisis de las vías del estado de Georgia, por el paso del huracán Floyd en 1999 (en la foto), sigue en la mente de las autoridades de los estados que ahora están amenazados por la llegada de Irma.

Evacuaciones obligatorias

En Florida, las evacuaciones obligatorias incluyen partes de los condados de Miami-Dade, Broward, Palm Beach, Brevard y Monroe, donde están los cayos. Solo en Monroe ya evacuaron unas 30.000 personas, según Scott.

Todos los hospitales estarán cerrados y las ambulancias dejaron de funcionar este viernes en la mañana, incluyendo las ambulancias aéreas. “Deben irse ahora, cuando pueden hacerlo, porque cuando marquen el 911, no obtendrán una respuesta”, dijo el administrador del condado de Monroe, Roman Gastesi.

Según el Departamento de Transporte de Florida, en autopistas por las que normalmente circulan 1.000 vehículos, este jueves llegaron a circular hasta 4.000 vehículos al tiempo.

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Conseguir combustible: gran problema

La disponibilidad de combustible es uno de los mayores problemas que enfrentan ahora los residentes de Florida. Según Miguel Márquez, de CNN, solo cerca de la mitad de las estaciones de gasolina de Miami permanecen abiertas. Los conductores deben esperar al menos una hora para cargar sus vehículos.

El gobernador Scott aseguró que se están tomando medidas para conseguir más combustible y dijo que suspenderá el cobro de peajes durante el paso del huracán.

Rutas de evacuación

El otro gran problema es que ante una evacuación masiva, Florida cuenta con dos autopistas principales que van hacia el norte y hacia el sur: la I-95 a lo largo de la costa este y la I-75, que va por el oeste. Esas autopistas, así como otras vías más pequeñas, estarán “tremendamente taponadas” si el huracán golpea la zona, dijo el senador de Florida Bill Nelson.

Una evacuación masiva podría llevar a una parálisis total de las vías, como sucedió durante el paso de los huracanes Floyd en 1999 y Rita en el 2005.

Cuando el huracán Harvey comenzó a amenazar a Texas hace unas dos semanas, las autoridades de Houston decidieron no emitir órdenes de evacuación, en parte por el recuerdo de 1999 y del 2005.

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Aerolíneas agregan más vuelos

Para los habitantes de Florida que no quieran arriesgarse con el caos y el peligro que representa quedarse atascado en una autopista, la otra opción es tomar un vuelo.

Delta Airlines dijo que agregó más vuelos desde Miami, Fort Lauderdale y Key West hacia Atlanta, donde está su base más grande. Además, les permite a los pasajeros afectados por Irma que cambien sus reservas sin pagar multa.

American Airlines y United Airlines también dijeron que no cobrarán a los viajeros cuyos vuelos se vean impactados por Irma.

Sin embargo, American Airlines dijo que reducirá sus operaciones en su base de Miami y en otras ciudades del sur de Florida este viernes en la tarde, y comunicó que cancelará sus vuelos durante el fin de semana.