(CNN) - Hugh Hefner vivió el tiempo suficiente para ver a Playboy, la revista que creó, dejar de publicar desnudos temporalmente. Pero su impacto en la cultura popular fue mucho más allá de las fotografías y publicaciones "indecentes" que debían ser enviadas en envoltorios de papel marrón.

Cuando la revista se lanzó en 1953 durante el gobierno de Eisenhower, la imagen de Hefner del "estilo de vida Playboy" defendió una visión más libertina de la sexualidad que iba en contra de los elementos puritanos de la época. Pero también convirtió a Playboy, como una publicación y un ideal, en un foro para la libertad sexual y la política progresista, abogando por los derechos civiles y la libertad de expresión.

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Era una broma común para alguien decir que "solo leía Playboy por los artículos". Pero el compromiso de Hefner con los autores de calidad y el periodismo algunos de los mejores trabajos de ambos mundos, incluyendo obras de Ray Bradbury, John Updike y Kurt Vonnegut.

La entrevista de Playboy se convirtió en un gran vehículo para los creadores de noticias, creando titulares como la famosa admisión de Jimmy Carter en 1976 de que había codiciado a las mujeres y "había cometido adulterio en mi corazón muchas veces".

Hefner era un genio de marketing, y su vida se convirtió en una especie de promoción de su imperio. La Mansión Playboy transmitía la imagen de un Disneyland sexual. Sin embargo, también fue un visionario de los medios, trasladando a Playboy a la televisión y luego a su propio canal de cable.

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El impacto de la compañía tampoco terminó en las costas de Estados Unidos, ya que la revista y sus mercancías y clubes se extendieron y se hicieron fácilmente reconocibles en todo el mundo.

La amplia disponibilidad de contenido para adultos -en los canales de pago y en línea- hizo que las imágenes de Playboy estuvieran pasadas de moda, dijo la revista al anunciar en 2015 que ya no publicaría desnudos. Cualquier persona con un navegador web está "a un clic de cada acto sexual imaginable de forma gratuita", dijo en ese entonces. (Playboy cambió su decisión a principios de este año).

Hefner fue en parte responsable de esa ubicuidad, pero su impacto cultural fue mucho más allá. Cuando Hefner recibió el premio a una vida del Friars Club en 1998, el cómico Bill Maher lo elogió como uno de sus héroes.

"Esperó hasta que el mundo lo alcanzó", dijo Maher.

El hecho de que el mundo lo alcanzara fue la fuente de las luchas comerciales de Playboy en los últimos años, pero también un testimonio de lo que Hefner logró.

Hefner dijo una vez en una entrevista con CNN que "le gustaría ser recordado como alguien que ha cambiado el mundo de manera positiva, en un sentido social y sexual, y estaría muy contento con eso".

Con o sin desnudez, esa es una imagen bastante clara del legado de Hefner.