(CNN) - Unos 210,000 galones de petróleo (794,936 litros) se filtraron este jueves desde el oleoducto Keystone Pipeline en Dakota del Sur, Estados Unidos, según el operador TransCanada.

Las autoridades investigan la causa de la fuga, que ocurrió a unos 5 kilómetros al sudeste de la ciudad de Amherst, dijo Brian Walsh, vocero del Departamento de Medio Ambiente y Recursos Naturales del estado.

Este es el derrame de petróleo más grande hasta la fecha en Dakota del Sur, dijo Walsh.

En abril de 2016, hubo un escape de 400 barriles, o 16,800 galones (63,594 litros), con la mayor parte de la limpieza del petróleo completada en dos meses, dijo Walsh.

La cantidad de barriles derramados este jueves fue de 5.000.

"Es una tubería subterránea pero algo de petróleo ha salido a la superficie sobre la hierba", dijo Walsh. "Pasarán unos días hasta que puedan excavar y perforar para ver si hay contaminación del agua subterránea".

No hubo informes iniciales del derrame de petróleo que afecte a las vías navegables, los sistemas de agua o la vida silvestre, dijo.

TransCanada declaró que estaba trabajando con agencias estatales y federales.

"La seguridad del público y el medio ambiente son nuestras principales prioridades y continuaremos proporcionando actualizaciones a medida que estén disponibles", dijo la compañía.

Las secciones del ducto afectado se extienden desde Hardisty, Alberta, hasta Cushing, Oklahoma, y hasta Wood River, Illinois, dijo la compañía.

El grupo ambientalista Greenpeace dijo que el derrame muestra que no debería ser aprobada otra sección del oleoducto en Nebraska.

"La Comisión de Servicio Público de Nebraska debe analizar de cerca este derrame", dijo Rachel Rye Butler de Greenpeace. "Una aprobación de permiso que permite a la petrolera canadiense TransCanada construir Keystone XL significa permitir posibles derrames en el futuro".

El nuevo Keystone XL está aprobado

El sistema Keystone Pipeline se extiende más de 4,000 kilómetros desde Hardisty hacia el este en Manitoba y luego hacia Texas, según TransCanada. El oleoducto transporta petróleo crudo desde Canadá.

El propuesto Keystone XL Pipeline, que se extendería desde Hardisty hasta Steele City, Nebraska, completaría todo el sistema propuesto al atravesar Montana y Dakota del Sur.

En marzo, el gobierno del presidente Donald Trump emitió oficialmente un permiso que aprobó la construcción del oleoducto Keystone XL.

La aprobación siguió a años de intenso debate sobre el oleoducto en medio de la fuerte oposición de grupos ecologistas, quienes argumentaron que el oleoducto respalda la extracción de petróleo crudo de las arenas petrolíferas, que bombea alrededor de un 17% más de gases de efecto invernadero que la extracción convencional de petróleo crudo.

Los ecologistas también se oponen al oleoducto porque atravesaría el acuífero de Ogallala, uno de los depósitos subterráneos de agua dulce más grandes del mundo.

El aceite de arenas bituminosas es mucho más espeso y pegajoso que el aceite tradicional, lo que complica significativamente los esfuerzos de limpieza. El hecho de que sea más grueso también significa que debe combinarse con otros materiales peligrosos para permitir su transporte en tuberías.

Los grupos de nativos americanos han argumentado que el oleoducto atravesaría sus tierras soberanas.

Trump dijo que el nuevo oleoducto será una gran victoria para los trabajadores estadounidenses, pero los críticos dicen que no lo será, porque la mayoría de los trabajos serían temporales.

La caída en la presión era señal de fuga

TransCanada dijo el jueves que la sección de la tubería Keystone que estaba goteando fue aislada dentro de los 15 minutos posteriores a la detección de una caída de presión.

Según el sitio web del Departamento de Medio Ambiente y Recursos Naturales de Dakota del Sur, este es el tercer derrame de gasoductos en el estado este año. Otro vino en abril cuando se filtraron 84 galones de crudo del oleoducto Dakota Access en el condado de Spink.

Esa tubería, que atraviesa tanto a las Dakotas como otros dos estados, generó una feroz resistencia de la tribu Standing Rock Sioux en Dakota del Norte, los aliados de la tribu y los ambientalistas.

La oposición al oleoducto provocó protestas de un mes de duración, con la participación de unas 10,000 personas durante el pico de las manifestaciones. Los enfrentamientos con la policía en las protestas se volvieron violentos a veces, y una mujer estuvo a punto de perder el brazo luego de una explosión en noviembre pasado.