Vía Láctea (Crédito: Agencia Espacial Europea)

(CNN Español) - La misión del satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA, en inglés) ha creado el mayor catálogo de datos de estrellas, incluyendo medidas de 1.700 millones de estrellas y detalles hasta ahora desconocidos sobre la Vía Láctea, la galaxia que acoge nuestro planeta Tierra.

"La Vía Láctea empieza a tener menos secretos para los científicos gracias al último lanzamiento de datos de Gaia", dijo la ESA en un comunicado en el que detallaba que estos datos forman "un catálogo que incluye 320.000 millones de observaciones de 1.700 millones de estrellas de la galaxia, un 1% del total".

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"Los nuevos datos incluyen posiciones, indicadores de distancia y movimientos de más de 1.000 millones de estrellas, junto con mediciones de alta precisión de asteroides dentro de nuestro Sistema Solar y estrellas más allá de nuestra propia Vía Láctea", detalló la ESA.

Estas observaciones recopiladas por Gaia "están redefiniendo los cimientos de la astronomía", aseguró Günther Hasinger, director de ciencia de la ESA, que señaló que estos nuevos datos representan nuevas ventanas para estudiar el origen y la evolución de la Vía Láctea.

Para Hasinger, los datos recopilados por Gaia, que fue lanzado en 2013, "demuestran la necesidad de proyectos a largo plazo para garantizar el avance en la ciencia y la tecnología espaciales y para implementar misiones científicas aún más atrevidas en las próximas décadas".

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Desde que fue lanzado en 2013, el satélite ha hecho dos envíos de datos, según recordó la agencia. El primero fue en 2016 y este es el segundo. Este último supone "una notable mejora" ya que "abarca una zona mayor de la Vía Láctea, con un radio de 8.000 años luz hacia el centro", explicó la ESA.

Estas mediciones, muy precisas, permiten "separar la paralaje de las estrellas —un cambio aparente en el cielo causado por la órbita anual de la Tierra alrededor del Sol— de sus verdaderos movimientos a través de la Galaxia".

"Este catálogo científico único incluye muchos otros tipos de datos, con información sobre las propiedades de las estrellas y otros objetos celestes, lo que hace que este lanzamiento sea realmente excepcional", aseguró Anthony Brown, de la universidad de Leiden (Países Bajos) y presidente del Ejecutivo del Consorcio de Análisis y Procesamiento de Datos de Gaia.

Datos de la Vía Láctea para toda la comunidad científica

La ESA aseguró que este mapa tan preciso ofrece datos para toda la comunidad de astrónomos. "Gaia permite que veamos la Vía Láctea de una manera inédita hasta ahora", indicó la agencia.

Además de las posiciones, los datos incluyen la información de brillo de todas las estrellas analizadas y las mediciones de color de casi todo, además de información sobre cómo el brillo y el color de medio millón de estrellas variables cambian con el tiempo.

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También contiene las velocidades a lo largo de la línea de visión de un subconjunto de siete millones de estrellas, las temperaturas superficiales de alrededor de cien millones y el efecto del polvo interestelar en 87 millones.

No solo eso: el segundo lanzamiento de datos de Gaia comprende las posiciones de más de 14.000 asteroides conocidos, lo que permite la determinación precisa de sus órbitas. Una muestra de asteroides mucho más grande se compilará en las futuras versiones de Gaia, aseguró la ESA:

Gaia es una misión de open science, es decir, que su catálogo está abierto a cualquier persona que quiera acceder a él, explicó la ESA. Según sus cálculos, para el final de la misión en 2024 podría contener un peta byte de información.

Todos sus datos estarán archivados en la ESA "para que puedan ser utilizados por la comunidad científica para realizar investigaciones no sólo sobre la Vía Láctea, sino que sirvan también como sistema de referencia para otro tipo de observaciones o confirmar teorías astrofísicas de las que hasta ahora sólo existían modelos matemáticos", relata el comunicado.