(CNN) - Las nueve personas que iban a bordo del avión militar WC-130 Hércules, de Puerto Rico, murieron después de que la aeronave cayera en picada y se estrellara cerca al Aeropuerto Internacional Hilton Savannah (Georgia), según informó la Guardia Nacional de la isla en un comunicado. Era el último vuelo del avión.

"Sabemos que el accidente ocurrió momentos después de iniciar el despegue", indicó el ayudante General de Puerto Rico, General de Brigada Isabelo Rivera. Y agregó: "Nueve tripulantes fallecieron en el accidente, pero hasta que sus familias y allegados sean notificados no podemos dar sus nombres".

La aeronave se dirigía hacia el Grupo de Regeneración y Mantenimiento Aeroespacial en Tucson, Arizona, cuando ocurrió el accidente, de acuerdo a lo que señaló el comunicado de la Guardia Nacional de Puerto Rico.

El avión WC-130 se usa para reconocimiento meteorológico y el equipo estándar es 5 personas.

Rivera también anunció que las causas del accidente serán investigadas: "Habrá una investigación, que ya ha comenzado y que será llevada a cabo por la Guardia Nacional y la Fuerza Aérea de EE.UU". En ese sentido, explicó que en este momento no se puede "hablar responsablemente de las posibles causas del accidente (...) porque debemos dar espacio a la investigación antes de poder informar".

Horas antes, el mayor Paul W. Dallen, portavoz de relaciones públicas de la Guardia Nacional, le dijo a CNN que se desconocían las causas del accidente. “Es un momento difícil para la Guardia Nacional de Puerto Rico”, sostuvo.

El accidente no ocurrió en el aeropuerto, sino a unos pocos kilómetros de distancia, en la Autopista 21, según dijo Candace Carpenter, portavoz del Aeropuerto Internacional Hilton Savannah.

“Fue horrible. El piso tembló como si una bomba explotara. Toda la gente en el edificio comenzaron a entrar en pánico. Fue absolutamente horrible”, relató Denver Goodwin, que trabaja en la oficina del Servicio de Demolición de Sapp.

Un video de WSAV, afiliada de CNN, muestra una espesa columna de humo y llamas que ondean desde lo que parece ser un hangar o un almacén.

Minh Phan estaba en el almacén cercano, en Pooler, Georgia, a pocos kilómetros del accidente cuando capturó una imagen del humo saliendo por encima de una línea de árboles.

En Twitter, la Asociación de Bomberos Profesionales mostraba la cola del avión que emergía del humo negro y fuego.