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Ciencia y Espacio

El Atlantis regresa a la Tierra tras cumplir su última misión

Por Juan Andrés Muñoz

El transbordador Atlantis aterrizó en el Centro Espacial Kennedy de Orlando la mañana de este jueves, para culminar con el programa de transbordadores que duró 30 años.

La nave aterrizó a las 4:57 horas, tiempo de México, sin ningún problema. Pero marcó un final sentimental para los cuatro astronautas, quienes se despertaron para bendecir a Estados Unidos en su última mañana en el espacio.

“Este (viaje) estuvo dedicado a todos los hombres y mujeres que han trabajado para el programa de transbordadores espaciales durante las últimas tres décadas”, dijo la NASA.

Poco después de aterrizar, su comandante expresó que el programa termina con una nota de esperanza. “El transbordador espacial cambió nuestra forma de ver el mundo, la forma en que vemos el universo”, dijo el comandante Chris Ferguson, de la NASA. “Estados Unidos no va a dejar de explorar. Gracias por protegernos y traer este programa a un final adecuado”.

La misión de 13 días en la Estación Espacial Internacional fue para llevar suministros al laboratorio en órbita, comida y equipo. El Atlantis se acopló por última vez a la Estación Espacial el pasado 10 de julio.

Además de Ferguson, el piloto Doug Hurley y los especialistas de la misión, Sandra Magnus y Rex Walheim, también formaron parte de la tripulación.

Estados Unidos ya no podrá llevar a seres humanos al espacio por primera vez en décadas, lo que deja a Rusia como la única opción para poner en órbita a los astronautas estadounidenses.

“Lo que veremos en los próximos años es un horizonte ampliándose”, dijo el comandante Chris Ferguson a CNN, a cientos de kilómetros de la Tierra. “Lo que haremos será ceder las riendas de este negocio a socios comerciales”.

Rex Walheim, especialista de la misión del Atlantis, dijo que espera que el término del programa marque el inicio para más oportunidades de vuelo.

“Creo que se abrirá una nueva era de vuelo en el espacio”, comentó Walheim. “Queremos llevar a cabo el próximo paso: hacer más barata y frecuente la posibilidad de orbitar la Tierra. Podemos hacerlo aliándonos con socios comerciales, y permitiremos a la NASA realmente enfocarse en la exploración”, así como ir más allá de la órbita de la Tierra, a asteroides y Marte.

El Atlantis despegó el 8 de julio para la última misión de transbordadores de la NASA. El primer transbordador, el Columbia, despegó en abril de 1981. Desde entonces, las tripulaciones de estas naves han arreglado satélites, realizado estudios científicos y llevado materiales y gente a la Estación Espacial Internacional Alpha, un laboratorio en órbita del tamaño de un campo de fútbol.

La NASA lanzó este programa el 12 de abril de 1981, y ha enviado a 355 personas de 16 diferentes países. Cinco transbordadores han realizado un total de 135 misiones.

La construcción de esta nave comenzó el 30 de marzo de 1980 y salió de la planta de ensamblaje de Palmdale (California), en marzo de 1985. Ese mismo año, el 3 de octubre, debutó en su primera misión espacial, que estuvo dedicada a labores para el Departamento de Defensa.

El presidente Richard Nixon ordenó el programa de transbordadores espaciales en 1972, tres años después de que el programa Apollo llevara al hombre a la Luna. La flota de cinco transbordadores de la NASA se integró por el Columbia(1981), el Challenger (1983), el Discovery (1984), el Atlantis (1985) y el Endeavour (1992).