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Ciencia y Espacio

Marte podría tener agua en la actualidad, según un estudio

Por CNN en Español

Por Elizabeth Landau

CNN) — A menudo se habla de la presencia de agua en Marte en tiempo pasado; es decir, hace miles de millones de años. Sin embargo, investigadores han encontrado indicios de que podría haber existencia de agua en el presente, al menos durante las estaciones cálidas.

Investigadores en el Instituto de Tecnología de Georgia están estudiando marcas oscuras en las laderas marcianas que tienen forma de dedos. Estas marcas aparecen y desaparecen estacionalmente.

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Los flujos son el mejor indicio del que tenemos conocimiento, respecto a que hay agua en Marte en la actualidad, dicen los científicos. El estudio fue publicado en la revista Geophysical Research Letters.

En 2011, Lujendra Ojha y sus colegas anunciaron que hay evidencia de posibles flujos de agua salada en Marte. Publicaron un estudio en la revista Science con base en información de la cámara HiRISE, la cual se encuentra a bordo del módulo orbital Mars Reconnaissance de la NASA.

Como estudiante de la Universidad de Arizona, en Tucson, Ojha fue el afortunado que detectó rasgos irregulares en un cráter marciano que estaba estudiando. No tenía idea de qué eran. Los investigadores pasaron muchos meses tratando de averiguarlo, y determinaron que las formas similares a dedos podrían ser agua salada.

“En las imágenes tomadas por la cámara HiRISE, vemos que se forman, se alargan y desaparecen con el tiempo. “Por eso se dice que son estacionales; se forman y fluyen cuando la temperatura es la adecuada”.

Luego del estudio, Ojha se inscribió en una escuela de posgrado en el Instituto de Tecnología de Georgia, y continúa estudiando el fenómeno. Junto a James Wray, un profesor auxiliar del Georgia Tech, Ojha estudió más a profundidad 13 sitios en los que se confirmó que los rasgos de las pendientes se repetían.

Esta vez encontraron evidencia química que respaldaba sus hallazgos iniciales respecto a que flujos de agua podrían aparecer y desaparecer en Marte según las estaciones.

En la mayoría de casos, los posibles rasgos de agua parecen durar el equivalente a dos meses en la Tierra, indicó Ojha.

Los científicos usaron el instrumento Espectrómetro de Reconocimiento Compacto para Marte (CRISM, por sus siglas en inglés) del módulo orbital para ver si podían encontrar más indicios de agua. El CRISM busca marcas químicas con base en el hecho de que distintas sustancias absorben luz a distintas longitudes de onda.

Las longitudes de onda pueden brindar mucha información respecto a de qué están hechas las cosas, dijo Ojha.

Ojha y sus colegas no encontraron evidencia directa de la existencia de agua utilizando el método del espectrómetro. En cambio, encontraron características de absorción de luz que concordaban con “algo a base de hierro” en los flujos. Sin embargo, la absorción de luz variaba con la estación. Las bandas de absorción son más fuertes cuando las características se están formando y creciendo, y más débiles cuando desaparecen.

“Algo en estas áreas en realidad está causando que la marca espectroscópica fluctúe también”, dijo Ojha.

El agua podría explicar estas variaciones, dijo Ojha. El agua en el flujo estacional se llevaría los granos pequeños -polvo- y dejaría granos más grandes. Cuando no hay agua presente, los granos más grandes permanecerían, lo cual explica los cambios en la absorción de luz que los investigadores observaron con el tiempo.

Sin embargo, los tamaños de los granos podrían variar sin agua. La atmósfera marciana también podría ser la responsable de parte de la variación en la información del espectrómetro, porque una estación es más polvorienta que la otra, pero Ojha piensa que hay algo más detrás de esto.

Si hay agua en Marte, estaría cerca de la superficie y sería salada. Específicamente, los flujos podrían albergar un mineral que contiene hierro llamado sulfato férrico, una sustancia que se sabe, existe en Marte. El sulfato férrico llevaría el punto de fusión del hielo a una temperatura más baja, dijo Ojha.

Es necesario llevar a cabo otros estudios para confirmar esta idea, obviamente, pero si hay agua salada en Marte, ¿podríamos beberla?

Ninguna forma de vida en la Tierra podría sobrevivir en agua saturada con sulfato férrico, dijo Wray en un correo electrónico.

“Pero si hay suficiente agua inicialmente para formar una solución diluida, tal vez estaría bien”, dijo. “Personalmente, ¡yo no me arriesgaría!”

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