Por Larry Frum

(CNN) — Empezó como un concepto simple. Permitir que las personas cultivaran huertas virtuales, criaran animales de granja y se convirtieran en granjeros. Pronto se convirtió en un fenómeno de las redes sociales y los video juegos.

"Farmville" celebra su quinto aniversario este verano. Millones de jugadores no solo siguen cosechando una granja virtual, sino también continúan formando relaciones en la vida real y apoyando causas incluso cuando el juego ha descendido de su improbable posición en los primeros lugares del mundo de los video juegos.

"FarmVille", el juego que una vez fue prácticamente imposible de evitar en las páginas de Facebook, va en contra de los estándares de los video juegos. Carece de una intensa competencia; se trata de un juego de simulación de agricultura en el que los jugadores siembran cultivos, crían ganado y generalmente se ocupan del trabajo de vivir de la tierra.

En sus primeras seis semanas en 2009, "FarmVille" registró más de 10 millones de jugadores y se convirtió en el juego más popular de Facebook. Para el año siguiente, su base de jugadores superó los 80 millones, según información recolectada por AppData. Para 2012, el juego se mantenía como el séptimo juego más popular del sitio.

Charles London, director creativo de "FarmVille2", dijo que su equipo se da cuenta de que los jugadores de hoy están buscando un momento de paz y serenidad cuando juegan. Dijo que le emociona ver cómo las personas se conectan a través de "FarmVille".

"Sus vidas están cada vez más fragmentadas. Son demasiado 'tecnológicos', y están apartados de su comunidad", dijo London. En 'Farmville' pueden alejarse de eso. Pueden tener la fantasía de una granja agradable y tranquila, y pueden jugar con otros jugadores que realmente se preocupan unos por otros".

A pesar de las críticas sobre la naturaleza sin sentido del juego (la revista TIME lo calificó como uno de los 50 peores inventos en 2010), 370 millones de cultivos virtuales son cosechados a diario en "FarmVille" y "FarmVille2", lo que muestra la participación y dedicación de los jugadores.

A medida que las personas optaron por los juegos en los teléfonos móviles, "FarmVille" bajó al puesto no. 84 en las clasificaciones de juegos este año antes de que recientemente regresara al puesto no. 73, según AppData.

Pero los millones que lo siguen jugando, al igual que las otras versiones de "FarmVille 2" y "FarmVille 2: Country Escape", dicen que estos juegos no solo han sido divertidos de jugar, sino que también les dan la oportunidad de conectarse en formas significativas con otros.

Sonya Reynolds, de 34 años, de Morris, Nueva Jersey, dice que el juego le ayudó a reencontrarse con un amigo de la infancia, quien más adelante se convirtió en su esposo.

"Nos ayudábamos con nuestras granjas y también nos poníamos al día respecto a lo que había pasado en los últimos años", dijo Reynolds. "Desde que empezamos a jugar, he construido un corral de gallinas con Phil, mi esposo, y compramos gallinas que habían sido mías en 'FarmVille 2'".

Según una encuesta de Zynga, el fabricante de "Farmville", el 80% de los jugadores dicen que por medio del juego se han relacionado con personas que de otro modo no lo habrían hecho, y 34% lo juegan con su pareja. Otros "granjeros" tienen historias sobre cómo el juego ha sido una herramienta educativa para los niños.

Melissa Cunningham de Kingsland, Texas, dijo que ella comenzó a jugarlo porque le hacía recordar la granja de su abuela. Pero descubrió que el juego podía ayudar a su hijo con las matemáticas.

"Desde que juega 'FarmVille 2', las habilidades matemáticas de mi hijo han mejorado drásticamente; sus calificaciones han pasado de C a A-/B+", dice. "Me encanta que él aprenda a través de un juego que disfruta sin pensar en ello como 'tarea'".

London dijo que su equipo de desarrollo continuamente recibe comentarios de los jugadores respecto a qué características les gustan, o qué quisieran ver en el futuro. Dijo que el equipo quiere crear características significativas para los jugadores, entre ellas el poder formar familias virtuales.

Los jugadores ahora pueden crear su propia pareja virtual, salir en citas, enamorarse y casarse en "My Family Farm" para "FarmVille 2". En el transcurso de dos semanas, Zynga dijo que 752.000 jugadores salieron en una "primera cita" y 280.000 le propusieron matrimonio a su media naranja dentro del juego.

"Lo que más me gusta de 'My Family Farm' es que se acerca tanto a mi historia de vida, ya que (mi esposo) Dean y yo éramos mejores amigos en la infancia", dijo Lynda Jordan de Atascadero, California. "¡Es como ver la historia repetirse! Parece cómico que un juego cambie mi vida, pero realmente lo ha hecho".

London dijo: "No estamos en el negocio de hacer que las personas se enamoren explícitamente. Estamos en el negocio de hacer que las personas se conozcan por medio de un juego".

El juego y sus jugadores también están socialmente conscientes de las causas y necesidades de las comunidades de la vida real. En diciembre, los jugadores recaudaron 1 millón de dólares para Feeding America por medio de un desarrollo especial del juego, llamado Holiday Lights, según Zynga. Los jugadores en toda la franquicia de "FarmVille" han recaudado casi 8 millones de dólares para obras benéficas en cinco años, dijo.

London dijo que está impresionado por las interacciones sociales que se dan por medio de los juegos de "FarmVille".

"Los seres humanos son criaturas sociales de manera innata", dijo London. "Para que podamos ampliar el atractivo del juego debemos asegurarnos que la gente pueda seguir haciendo las cosas que son importantes para ellos: socializar y conocer o competir o colaborar".