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Ciencia y Espacio

La sonda Rosetta toma fotografías del dramático estallido del Cometa 67P

Por CNN

(CNN) — El cometa 67P se está alterando. Las imágenes dramáticas de explosiones en el cada vez más activo cometa están siendo enviadas por la sonda Rosetta, a medida que se precipita alrededor del sol.

El jueves se marca el perihelio… el punto en el que el cometa se acerca más a nuestra estrella durante su órbita de 6,5 años alrededor del sistema solar.

Según informan los científicos del Rosetta en el sitio web de la misión, este es un momento histórico porque la intensidad de la luz solar aumenta y partes del cometa que podrían haber estado en oscuridad durante años están expuestas a la luz del sol.

En el blog relacionado con el Rosetta se explica que la energía calienta el hielo del cometa, convirtiéndolo en gas que se vierte en el espacio y arrastra polvo con él.

Este material forma una distintiva cola de cometa que puede extenderse por cientos de miles de kilómetros en el espacio.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), la cual lidera un consorcio que incluye a la NASA para obtener más información acerca de la composición de un cometa y cómo interactúa con el sol, dice que se espera que la actividad del cometa alcance su punto máximo en las semanas posteriores al perihelio, pero que explosiones repentinas podrían ocurrir en cualquier momento… como lo muestra la imagen de la sonda de finales de julio.

Al comentar sobre el sitio web de la misión, Carsten Guttler, del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Göttingen, Alemania, dijo: “Por lo general, los chorros son bastante débiles en comparación con el núcleo y tenemos que extender el contraste de las imágenes para que sean visibles, pero este en particular es más brillante que el núcleo”.

Le llevó 10 años maniobrar al Rosetta alrededor del sistema solar por lo que podría coincidir con su velocidad y trayectoria de su órbita.

Los científicos están observando para detectar más momentos espectaculares en los próximos días.

En la cuenta de Twitter de la sonda, @ESA_Rosetta, se anunció el miércoles: “El perihelio podría ser solo un momento, pero la #fiesta del perihelio —alta actividad del #67P— durará varias semanas”.

La misión ya ha acumulado una serie de registros importantes. Es la primera vez que una sonda es puesta en órbita alrededor del cometa para rastrearlo en su órbita y es la primera en hacer un aterrizaje.

El módulo de aterrizaje Philae descubrió que el cometa contenía 16 compuestos orgánicos —dándole mayor peso a la teoría de que los cometas podrían haber traído a la Tierra los componentes básicos de la vida.

Sin duda existe entusiasmo entre los miembros del equipo a medida que observan la reacción del cometa durante la parte más caliente del viaje cuando estará a 186 millones de kilómetros del sol (alrededor de 115 millones de millas). La distancia entre la Tierra y el Sol varía pero actualmente estamos aproximadamente a 152 millones de kilómetros (o aproximadamente 94,5 millones de millas) de distancia de nuestra estrella.

Los controladores de la misión han organizado un encuentro Google para el jueves a las 13:00 GMT/09:00 EST, cuando el cometa está en el perihelio.

El contacto con el Philae se perdió en julio luego de restablecer brevemente un vínculo con el orbitador, pero a finales de mes el ingeniero de sistemas del orbitador, Laurence O’Rourke, le dijo a CNN que no se habían dado por vencidos en cuanto a recibir una señal.

“No hay manera de que podamos decir que el módulo de aterrizaje se averió”, dijo.

Después del perihelio, el cometa comenzará su viaje de regreso lejos del sol a los confines del sistema solar. Sin embargo, el Rosetta permanecerá en órbita durante un tiempo y la ESA dice que la misión se ha extendido hasta septiembre del próximo año, cuando los controladores muy probablemente intenten aterrizar el orbitador en la superficie del cometa.