(MOLLY RILEY/AFP/Getty Images)

Nota del editor: Jay Parini, un poeta y novelista, enseña en el Middlebury College. Él es el autor de Jesus: The Human Face of God (Jesús: el rostro humano de Dios). Las opiniones expresadas en este comentario son exclusivamente las del autor.

(CNN) - ¿Por qué el papa Francisco inspira respeto, incluso el amor, en el corazón de millones, incluyendo a las personas no católicas?

Al igual que otros cristianos, busco al papa Francisco para liderazgo espiritual. Estas son 10 razones por las que muchos de nosotros admiramos a este pontífice y por qué sus ejemplos establecen un desafío moral para nosotros en muchos frentes.

Jay Parini

1.- La humildad es una virtud

El papa Francisco personifica la humildad, habiendo adoptado el nombre de San Francisco de Asís, un servidor de los pobres cuyo amor por el mundo natural era legendario. Un maestro del simbolismo, el papa Francisco rápidamente prescindió de las lujosas zapatillas rojas que los papas usaban. Se mudó a un pequeño apartamento en el Vaticano y guardó el Mercedes papal en el garaje, favoreciendo a un Renault de 20 años de antigüedad con 305.775 kilómetros recorridos.

Los gestos del papa Francisco nos desafían a vivir con humildad y a no ser impulsados por la ostentación. ¿Cuántos de nosotros hemos intentado vivir con menos en una casa más pequeña, conducir un auto antiguo o volver a ponerle suela a un par de zapatos?

2.- El cambio climático es real

El papa Francisco ha puesto la iglesia en el centro de este tema, emitiendo una importante encíclica sobre la crisis ambiental que estamos enfrentando. En este enorme documento, él insta a todos los cristianos a considerar como su deber el ser fieles mayordomos de su planeta. Él ha abordado el tema de la explotación. "¿Acaso es natural que la humanidad cometa suicidio al usar la naturaleza de forma indiscriminada y tiránica?", preguntó recientemente.

Este es el reto para ustedes: ¿Están respetando la naturaleza y esforzándose para evitar su saqueo? ¿Has logrado conducir menos, encontrar fuentes alternativas de energía o has hecho del reciclaje un hábito?

3.- Compromiso con los pobres

Difícilmente pasa un día sin que el papa les recuerde a sus seguidores que se preocupen por las personas marginadas de la sociedad. Él ha realizado giras por los países empobrecidos con el fin de atraer la atención a los necesitados. Con audacia, él dice que los pobres de todo el mundo están siendo sacrificados en el "altar del dinero".

¿Les estamos —muchos de los que nos llamamos cristianos— dando lugar en nuestros corazones (y billeteras) a las personas que nos rodean que carecen de vivienda, alimentos y ropa? ¿Acaso solo se trata de palabrería vacía cuando hablamos de caridad?

4.- El capitalismo en juicio

No es de extrañar que algunos hayan considerado la actitud de este papa hacia el orden económico mundial como algo provocativo.

Él ha denunciado ampliamente "un nuevo colonialismo" que crea políticas con consecuencias nefastas para los pobres. Una vez incluso citó a un obispo del siglo IX que caracterizó la búsqueda desenfrenada de dinero como "el excremento del diablo". Ha argumentado que los países pobres no deben jugar el papel subordinado de proveedores de materias primas y mano de obra barata para los países ricos.

¿Acaso nos hemos vuelto demasiado codiciosos para nuestro propio bien? Frente al aumento de la desigualdad en los ingresos, ¿acaso somos meros espectadores que no hacemos nada cuando vemos que los ricos se vuelven cada vez más ricos, que la clase media se vuelve cada vez más pobre y que los pobres se vuelvan cada vez más pobres?

5.- Homosexuales en la iglesia

Uno de los primeros escándalos que giraron en torno a este papa fue una declaración sobre los homosexuales en la iglesia. "Si alguien es gay y busca al Señor y tiene buena voluntad, ¿quién soy yo para juzgar?", preguntó él, como todo el mundo sabe. Esta declaración marcó una enorme diferencia de la actitud de su predecesor en el Vaticano, quien llamó a la homosexualidad "un mal moral intrínseco".

"No juzguéis para que no seáis juzgados", nos dijo Jesús, y ese es un reto actual para la mayoría de los cristianos, casi todos los días.

¿Eres muy rápido para juzgar a los demás? ¿Estás siendo abierto con los hombres y mujeres homosexuales y los estás tratando con respeto e igualdad?

6.- Las mujeres son iguales

El papa Francisco aún no se ha pronunciado a favor de permitir que las mujeres sean ordenadas para el sacerdocio, para pesar de muchos (incluido yo mismo). Pero él ha mostrado una voluntad para escuchar, apoyar "el trabajo de profundización y de promover" el papel de la mujer en la iglesia.

No es fácil cuando, como en mi caso, naciste en un mundo patriarcal, donde es fácil dar por sentado el privilegio masculino. Así que tenemos que tratar de ser más conscientes y defender la igualdad de trato para las mujeres en el lugar de trabajo, luchar por la igualdad de remuneración y tomar en serio el arduo trabajo que conlleva la crianza de los hijos.

7.- Llegar al Islam

El papa Francisco se acercó al Islam de una forma sorprendente. El Jueves Santo en el 2013, se inclinó para lavar los pies de dos musulmanes, llamando la atención internacional. Y él mismo se ha aliado con los palestinos en varias ocasiones, invitando al presidente Mahmoud Abbas al Vaticano, donde lo llamó "un ángel de paz".

¿Hemos hablado sobre el Islam, o de otras religiones, de una forma que se refleja negativamente en nosotros y en ellos? Todos somos hijos de Dios y no hay excepciones. ¿Permitimos que la gente hable de una forma anti-musulmana sin corregir sus conceptos erróneos?

8.- Aceptar la ciencia como válida

Volviendo a Galileo, la iglesia con frecuencia ha estado en desacuerdo con la ciencia. Sin embargo, el papa Francisco ha llamado a una reconciliación entre la ciencia y la teología, utilizando la autoridad de su cargo para respaldar la evolución, así como la teoría del Big Bang. "Dios no es un mago con una varita mágica", dice. En esto, se diferencia de su predecesor, Benedicto XVI, quien apoyaba el creacionismo y el diseño inteligente. El papa Francisco afirma que Dios "creó a los seres humanos y los dejó desarrollar de acuerdo con las leyes internas que él le dio a cada uno para que pudieran alcanzar su plenitud".

¿Hasta qué punto has tratado de entender las tensiones entre la ciencia y la religión, y hasta qué punto has tomado en serio el don de la razón? Cuando las personas niegan el cambio climático, ¿acaso intentas decirles las consecuencias terribles de no tomar ninguna acción?

9.- Una visión global

Uno de los primeros actos del papa Francisco fue invitar a los israelíes y a los palestinos al Vaticano para "orar por la paz". Además, se apresuró a aprovechar su fuerza moral para ayudar a aliviar las relaciones entre Estados Unidos y Cuba. Él ha viajado mucho, con los oídos bien abiertos, escuchando las voces de todas las partes de la sociedad.

¿Somos abiertos al mundo en general, a sus necesidades y a sus peticiones que a veces son urgentes? ¿Consideramos los problemas en el Medio Oriente o China, por ejemplo, como algo que nos afectan más de lo que pensamos?

10.- Papa de todo el mundo

El papa Francisco nos está pidiendo que vivamos a la altura de lo que Abraham Lincoln llamó, como todos bien saben, "los mejores ángeles de nuestra naturaleza". Él es un agente de la paz y la reconciliación, de la acción y del mejoramiento. "Él se ha convertido en el nuevo Nelson Mandela, en la nueva fuente de autoridad moral del mundo", dice John Allen, un editor de Crux, una revista católica. "El papado no ha tenido esta relevancia política desde el fin de la Guerra Fría".

Este papa nos ha planteado muchas preguntas urgentes. ¿Estás prestando atención? ¿Empezarás a actuar?