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EE.UU.

Multan a empresa de EE.UU. que envenenó a familia con pesticida ilegal

Por Catherine E. Shoichet, Sara Ganim

(CNN) — La empresa Terminix ha acordado pagar 10 millones de dólares por utilizar de manera ilegal un pesticida que contiene una sustancia química tóxica en las Islas Vírgenes de Estados Unidos, dijeron las autoridades federales.

El acuerdo judicial se produce más de un año después de que una familia de cuatro miembros que estaba de vacaciones en las Islas Vírgenes de Estados Unidos se enfermó de gravedad cuando la unidad debajo de ellos fue fumigada.

“Las compañías de Terminix a sabiendas no gestionaron adecuadamente sus operaciones de control de plagas en las Islas Vírgenes EE.UU, lo que permitió que pesticidas que contienen bromuro de metilo fueran aplicados ilegalmente y lo que expuso a una familia de cuatro miembros a lesiones profundamente debilitantes”, dijo el asistente del fiscal general de EE.UU., John C. Cruden, en un comunicado el martes.

Terminix no respondió inmediatamente a una solicitud de comentarios

El acuerdo entre las partes, que debe ser aprobado por un juez de distrito, incluye 8 millones de dólares en multas penales, 1 millón de dólares en restitución y un proyecto de servicio comunitario de 1 millón de dólares para Terminix International Company y su operación en las Islas Vírgenes EE.UU., dijo el Departamento de Justicia de EE.UU.

‘Como estar en una cámara de tortura’

Una investigación penal inició el año pasado después de que dos adolescentes de Delaware y sus padres se enfermaran de gravedad y sufrieran ataques en el complejo de Sirenusa en St. John en las Islas Vírgenes de EE.UU. Los empleados de la compañía de control de plagas habían utilizado el bromuro de metilo para fumigar la unidad que se encontraba debajo de la villa donde la familia estaba de vacaciones, encontraron los funcionarios.

“A través de varios medios”, dijo el Departamento de Justicia el martes, “el bromuro de metilo de la unidad inferior llegó a la unidad superior del Edificio J, lo que le ocasionó serias lesiones y la hospitalización a toda la familia”.

La exposición al bromuro de metilo puede dar lugar a serios efectos de salud, entre ellos daño al sistema nervioso central y al sistema respiratorio, según la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés).

El químico es un pesticida de uso restringido que la EPA ha considerado como “altamente tóxico” durante más de dos décadas. La agencia prohibió el uso en el interior de productos que contengan bromuro de metilo en 1984.

Un abogado que representa a la familia le dijo a CNN en septiembre que los hermanos apenas podían moverse meses después, como si estuvieran atrapados en sus cuerpos con serios daños a causa del agente nervioso.

“Neurológicamente, es como estar en una cámara de tortura”, dijo el abogado James Maron el año pasado.

 

El padre de los adolescentes, Steve Esmond, estaba mejorando poco a poco, pero aún sufría de temblores severos, tenía dificultades para hablar y no podía pasar las páginas de un libro, dijo Maron. Su madre, Teresa Devine, tuvo menos exposición al gas tóxico y había tenido la recuperación más fuerte, según el abogado.

No está claro cómo le ha ido a la familia desde entonces. Su abogado no respondió a una solicitud de comentarios el martes.

Se usó pesticida de uso restringido en varios lugares

Los documentos judiciales presentados el martes afirman que Terminix a sabiendas aplicó el pesticida de uso restringido en el complejo de Sirenusa en St. John, en 12 unidades residenciales en St. Cronix y en otra unidad en St. Thomas entre septiembre de 2012 y febrero de 2015.

CNN anteriormente informó que el bromuro de metilo fue utilizado en las islas en distintas ocasiones por Terminix.

La compañía dijo el año pasado que había tomado medidas para asegurar que esto no suceda de nuevo, entre ellas detener la fumigación en las Islas Vírgenes de EE.UU., reforzar las políticas con los empleados y hablarle a los técnicos acerca de los productos específicos que utilizan y cómo son aplicados.

Luego de que las autoridades federales empezaran a investigar, Terminix voluntariamente dejó de usar el bromuro de metilo en Estados Unidos y en territorios estadounidenses, a excepción de un contrato supervisado por el gobierno en el puerto de Baltimore, informó el Departamento de Justicia de EE.UU. el martes.

“Este acuerdo envía un mensaje claro en relación a que las Islas Vírgenes de EE.UU. no tolerarán que nuestras leyes hayan sido ignoradas de manera tan flagrante y utilizará la mejor avenida en busca de la justicia”, dijo el gobernador Kenneth E. Mapp en una declaración.

La investigación se está llevando a cabo, según el Departamento de Justicia.

El año pasado, Maron dijo que Terminix había acordado a entrar a una mediación, a cargo de Ken Feinberg, quien negoció los acuerdos para las víctimas de los ataques del 11 de septiembre.

¿Qué es el bromuro de metilo?

El bromuro de metilo es un pesticida de uso restringido que la EPA de Estados Unidos ha considerado como “altamente tóxico” durante más de dos décadas. La inhalación del bromuro de metilo, aunque sea a corto plazo, puede ocasionar severos daños pulmonares, mientras la inhalación a largo plazo puede ocasionar “efectos neurológicos”. Los estudios realizados con animales de laboratorio ocasionaron lesiones degenerativas en la cavidad nasal y tuvieron efectos en los testículos de los machos.