(CNN) - Las autoridades en Reino Unido han abierto una investigación por asesinato después de que una mujer británica muriera por la exposición a un agente neurotóxico de la era soviética que había hecho enfermar previamente a un exespía ruso y su hija.

La primera ministra del país, Theresa May, dijo que las autoridades estaban "trabajando con urgencia para establecer los hechos de este incidente" y agregó que estaba "conmocionada y consternada" por la muerte de Dawn Sturgess, de 44 años, el domingo por la noche.

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Hablando en Scotland Yard el lunes, Neil Basu, comisionado asistente de contraterrorismo de la Policía Metropolitana de Londres, dijo que no había evidencia de que el agente neurotóxico que causó la muerte de Sturgess estuviera relacionado con el ataque a Sergei y Yulia Skripal, pero que esta seguía siendo la "línea principal de investigación".

El ministro del Interior de Reino Unido, Sajid Javid, pidió la semana pasada a Rusia que explicara el incidente después de que se confirmara que Sturgess y otra persona, Charles Rowley, de 45 años, estuvieron expuestos a Novichok, la misma sustancia que enfermó a los Skripals en marzo.

Sturgess y Rowley enfermaron en la ciudad de Amesbury en Wiltshire, a unos 13 kilómetros al norte de Salisbury, donde los Skripals fueron envenenados. Yulia Skripal fue dada de alta del hospital en abril y su padre unas semanas después.

Rusia niega cualquier participación en el caso Skripal. El embajador de Rusia ante las Naciones Unidas, Vassily Nebenzia, arremetió contra Reino Unido durante una reunión del Consejo de Seguridad de la ONU en abril, y calificó las acusaciones como una "historia falsa".

Charles Rowley y Dawn Sturgess, víctimas de agente neurotóxico Novichok en Reino Unido.

Charles Rowley y Dawn Sturgess, víctimas de agente neurotóxico Novichok en Reino Unido.

Más de 20 países, incluido EE. UU., expulsaron a diplomáticos rusos en una muestra de apoyo a Reino Unido.

A pesar de descartar las preocupaciones sobre el presidente de Rusia, Vladimir Putin, en un mitin en Montana la semana pasada, el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, dijo en marzo que creía en la teoría del Gobierno británico de que Rusia probablemente era responsable del ataque a los Skripals.

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"Me parece que sería Rusia, sobre la base de todas las pruebas que tienen", dijo Trump a los periodistas el 13 de marzo. La Casa Blanca dijo luego que iba a expulsar a 60 diplomáticos rusos como represalia por las presuntas acciones de Moscú.

La primera ministra May recibirá a Trump a finales de esta semana, días antes de que el presidente de Estados Unidos se reúna con Putin en Finlandia.

El portavoz del Kremlin, Dmitry Peskov, desestimó cualquier participación rusa en el envenenamiento de Amesbury, calificándolo como "más un problema del Reino Unido".

Al ser consultado por CNN para comentar las declaraciones de un funcionario ruso que sugirió que el envenenamiento había sido "hecho a propósito" para descarrilar la Copa Mundial y los preparativos de la cumbre en curso, Peskov dijo que era "absurdo" mencionar a Rusia en relación con el incidente, pero agregó, "la naturaleza del incidente plantea preocupaciones y plantea una gran amenaza".

Aún no se encontró el objeto contaminado

La policía cree que Sturgess y Crowley estuvieron expuestos al agente neurotóxico Novichok después de manipular un artículo contaminado. Ambos fueron ingresados en el Hospital del Distrito de Salisbury hace nueve días después de enfermarse, el mismo hospital donde los Skripals fueron tratados.

"Nuestro enfoque y prioridad en este momento es identificar y ubicar cualquier objeto que creamos que puede ser la fuente de la contaminación", dijo el comisionado adjunto Basu el lunes.

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"Su reacción fue tan severa que resultó en la muerte de Dawn y en que Charlie está gravemente enfermo. Esto significa que deben haber recibido una dosis alta y nuestra hipótesis es que deben haber manipulado un contenedor que ahora buscamos".

No hay evidencia de que Sturgess o Rowley visitaran alguno de los sitios que fueron descontaminados tras el ataque en marzo, según las autoridades, que dicen que continúan construyendo una línea de tiempo de los movimientos de la pareja.

Un agente neurotóxico muy raro

Los agentes neurotóxicos matan al afectar el sistema nervioso de varias maneras.

El Novichok, que disminuye el ritmo cardíaco y restringe las vías respiratorias, es uno de los agentes neurotóxicos más raros del mundo. Muy pocas personas fuera de Rusia tienen experiencia con eso.

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Fue desarrollado en secreto por la Unión Soviética durante la Guerra Fría en la década de 1980 como un medio de contrarrestar las defensas estadounidenses contra las armas químicas, pero fue revelado al mundo por el excientífico soviético y delator Vil Mirzayanov.

Mirzayanov dijo a CNN que Novichok es hasta 10 veces más potente que VX, el arma usada para matar al medio hermano del líder norcoreano Kim Jong Un, Kim Jong Nam, en 2017.

"Una dosis letal... y la persona morirá inmediatamente. Si (la dosis) es menor, (la persona) pasará por momentos muy tortuosos. Comenzarán las convulsiones, y dejarán de respirar y luego perderá la visión, y hay otras problemas, vómitos, de todo. Es una escena terrible", dijo Mirzayanov.

- Flora Charner y Livvy Doherty, de CNN, contribuyeron a este reporte.