(CNN) - La gente que suele conseguir citas en línea tiende a seguir a usuarios que son aproximadamente un 25% “más deseables” de lo que ellos son, y según los mensajes que envían, muchos son conscientes de la “jerarquía”, según un estudio publicado este miércoles en el diario Science Advances.

El estudio encontró que entre más alto buscamos, más largos son nuestros mensajes, y es menos probable que nos contesten.

“Tenemos esa frase de ‘estás fuera de mi alcance’. ¿Qué significa científicamente para alguien estar fuera de tu alcance?… ¿Cómo podemos describir quién lo está y quién no?”, dijo la autora del estudio Elizabeth Bruch, profesora asociada de sistemas complejos y sociología de la Universidad de Michigan.

“Intuitivamente, esperé encontrar una brecha de deseabilidad”, dice ella, “pero estaba pensando más en una brecha del 5% o del 10%, pero no del 25%. Ese número para mí fue realmente sorprendente”.

La información viene de cerca de 187.000 personas heterosexuales que buscan citas en internet en un “servicio de citas popular y gratis” en Nueva York, Chicago, Seattle y Boston, según el estudio. Los investigadores no nombraron el servicio de citas debido a un acuerdo de no divulgación que firmaron con la compañía, dijo Bruch.

Al enviar mensajes a las mujeres que están más arriba en la escala, lo mejor que los hombres pueden esperar, en promedio, es una respuesta de uno de cada cinco mensajes.

“Los costos de ser aspiracional son muy bajos en este contexto, en contraste con seguir patrones en persona, donde el rechazo realmente duele”, le dijo a CNN en un correo electrónico Eli Finkel, profesor de psicología y management en la Universidad de Northwestern. Finkel no estuvo involucrado en el estudio publicado.

Finkel dijo que esta estrategia parece “racional” dado los bajos costos de enviar un mensaje en internet. Pero podría ser diferente en persona —en una fiesta, por ejemplo— donde puedes ver quién está rodeado de pretendientes y “redirigir tu atención a otros prospectos”, dijo él.

“En las citas en Internet, no puedes decir cuánta atención está teniendo alguien, lo que significa que muchos de nosotros estamos siguiendo muy pocas parejas potenciales, como aquellos que [parecen] atractivos en sus fotografías y perfil”, agregó él. “Esta es una de las preocupaciones que he tenido desde hace mucho tiempo sobre las citas en línea”.

Bruce midió la “deseabilidad” al ver cuántos mensajes recibía un usuario y cuán popular eran los que los enviaban. Para hacer un ránking de los usuarios del menos al más deseable, ella usó el mismo algoritmo que el motor de Google usa en sus lista.

Otra tendencia emergió: el promedio de deseabilidad de una mujer comienza a descender desde los 18 años. Los hombres, sin embargo, alcanzan su punto máximo alrededor de los 50 años. Cuando se trata de educación, para los hombres más es mejor. No es así para las mujeres, cuya deseabilidad alcanza su punto máximo con un título de pregrado, y afecta con un posgrado, incluso a menor edad. La raza juega un papel importante en los resultados, pues las mujeres asiáticas y los hombres blancos siguen siendo los más buscados en general.

Lo que parece, prácticamente hablando, es que "la mayoría de la gente recibe un puñado de mensajes como máximo, pero una pequeña fracción de la población reciben muchos más", escribieron los investigadores.

“Las citas en línea se vuelven una molestia para ... esas personas, especialmente las mujeres, que se ven inundadas de pretendientes”, dice Finkel. “Para ellas, el proceso empieza rápidamente a parecer más trabajo que diversión”.

¿Cuál es el usuario más popular en internet? Una mujer sin identificar de 30 años en Nueva York que recibió 1.504 mensajes en solo un mes. En promedio un mensaje cada 30 minutos, todo el día.

"Ese sería probablemente un comportamiento inaudito fuera de Internet”, dijo Bruch. "En línea, hay muchas, muchas más personas a las que se les puede enviar un mensaje, y también existe la ilusión de que la gente es accesible para ti y realmente no lo es”.

Eso puede aumentar la jerarquía de citas por Internet, dijo Bruch; las personas más atractivas obtendrán mucha más atención en una aplicación de lo que lo harían en un bar.

¿Y todo ese esfuerzo que pones en escribir un mensaje más largo? Puede ser energía desperdiciada, sugiere el estudio; el resultado es mínimo en general.

Según un estudio de 2015 del Pew Research Center, el 15% de los adultos de Estados Unidos han dicho que usaron aplicaciones o sitios web para citas, incluyendo un 27% de la población entre 18 a 24 años.