(CNN) - Mientras continúa la búsqueda de cuerpos y sobrevivientes tras el colapso del puente Morandi en Génova, Italia, que ya deja al menos 39 muertos, las autoridades investigan qué pudo haber causado la tragedia.

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Inicialmente, las autoridades locales citaron las fuertes tormentas como responsables del desastre, pero el martes por la noche el primer ministro de Italia, Giuseppe Conte, anunció que las autoridades estaban trabajando en la teoría del "fracaso estructural".

Lauren Stewart, directora del Laboratorio de Ingeniería Estructural y Materiales en la Universidad Georgia Tech, dijo a CNN que podría haber problemas con el mantenimiento, y explicó que hay una "gran cantidad de puentes e infraestructura en general que está llegando a esta vida de fin de servicio", como fue el caso con el puente Morandi.

"Nuestra infraestructura está envejeciendo en un punto en el que tenemos puentes estructuralmente deficientes que conocemos ... dependiendo del entorno, es posible que los componentes se corroan", afirma.

"Puede hacer que el acero se corroa, lo que puede causar agrietamiento, puede perder capacidad de carga ... puede tener fatiga o puede tener carga y descarga, el tráfico aumenta y disminuye a lo largo de años y años, incluso décadas. y eso puede eventualmente degradar las estructuras".

El puente de Morandi, también conocido como el viaducto de Polcevera, fue diseñado por el ingeniero civil italiano Riccardo Morandi y se terminó en 1968.

El mantenimiento estaba "en camino a consolidarse", dijo en un comunicado el martes la compañía a cargo de las autopistas italianas, Autostrade.

La declaración continúa diciendo que "se instaló una grúa puente para permitir que se realicen los trabajos de mantenimiento" y agregó que "el trabajo y el estado del viaducto estaban sujetos a la observación y supervisión constantes" de su división de Génova. "Las causas del colapso serán objeto de un análisis en profundidad tan pronto como sea posible acceder de forma segura al sitio".

Sin embargo, los lugareños dicen que el puente ha tenido problemas durante años, y que a menudo fue atendido por equipos de reparación, pero las soluciones nunca duraron mucho, y muchos en Génova habían solicitado a las autoridades que lo reemplazasen.

La construcción de un nuevo puente podría llevar años, sin embargo, su importancia como parte de la arteria principal que conecta el sur de Francia e Italia significó que los planes para deshacerse de la estructura existente se pospusieran.

Colin Caprani, profesor de ingeniería estructural en la Universidad de Monash en Melbourne, Australia, dijo que los puentes "no son piezas de infraestructura olvidadas", argumentando que a medida que las estructuras envejecen, los derrumbes como el puente Morandi probablemente se vuelvan más frecuentes.

"Muchos de los puentes de las naciones desarrolladas están al final de su vida de diseño", dijo. "El creciente número de colapsos que estamos viendo en los últimos años es probable que empeore como un deterioro, y los programas de inspección y mantenimiento continúen reduciendo sus presupuestos".

Sin embargo, agregó que "los puentes son la más segura de todas las estructuras principales, más seguras que edificios y represas. El riesgo de muerte por un colapso del puente es de alrededor de 1 en 100 millones por año, lo que es aproximadamente 100 veces menos probable que ser golpeado por relámpago.