(CNN) - El huracán Michael alcanzó categoría 4 en la madrugada de este miércoles mientras se acerca al noroeste de Florida, según informó el Centro Nacional de Huracanes.

Con vientos máximos sostenidos de 209 km/h, se espera que toque tierra en algunas horas todavía siendo de categoría 4, cerca de la franja Panhandle de Florida.

Los funcionarios le pidieron a la gente que saliera de las zonas que serán afectadas inmediatamente. El gobernador de la Florida Rick Scott se refirió a Michael como "un huracán monstruoso" que podría traer "devastación total".

VER MÁS: 🌀 Mira en vivo el recorrido de Michael

Si el ojo del huracán Michael llega a tierra con la fuerza de categoría 2 o superior, sería la tormenta más fuerte en términos de velocidad en tocar tierra en EE.UU. este año.

"Se pronostica que el huracán Michael será la tormenta más destructiva que afectará a la franja Panhandle de Florida en décadas", sostuvo Scott. "No puedes esconderte de una marejada ciclónica, así que sal si se ordena una evacuación", insistió.

MIRA: EN VIVO: El huracán Michael se acerca a Estados Unidos

Los vientos del ciclón se sentirán en el área a partir de la madrugada del miércoles, y ya se han emitido órdenes de evacuación obligatorias o voluntarias en al menos 22 condados en la costa del Golfo.

Cerca de 3,7 millones de personas se encuentran bajo advertencia de huracán en las áreas de Panhandle y Big Bend, así como en partes del sureste de Alabama y el sur de Georgia. Las advertencias de tormentas tropicales cubren a 8,5 millones de personas en cuatro estados.

Michael se estaba moviendo hacia el norte a 19 kilómetros por hora, aproximadamente 410 kilómetros al sur de Panamá City, Florida, y a 603 kilómetros de Apalachicola, Florida, indicó el Centro Nacional de Huracanes en su comunicado nocturno.

Las principales amenazas

El ojo de la tormenta y el lugar donde toque tierra con sus destructivos vientos es solo una de las amenazas que preocupan:

  • Las marejadas ciclónicas podrían azotar las costas de Florida en la zona de la franja Panhandle, Big Bend y Nature Coast, según explicó el Centro Nacional de Huracanes. Se espera que la marejada ciclónica más peligrosa, de posiblemente 2,7 a 3,9 metros, ocurra entre Mexico Beach y Keaton Beach. "Eso significa que el agua llegará metros adentro de la costa y podría superar fácilmente los techos de las casas", indicó Scott.
  • Se esperan fuertes lluvias e inundaciones no solo para Florida sino también para otras partes del sureste. Hasta 30,4 centímetros de lluvia podrían caer en Panhandle y Big Bend de Florida, el sureste de Alabama y el sur de Georgia, mientras que partes de las Carolinas –recientemente inundadas por el huracán Florence– y el sur de Virginia finalmente podrían ver hasta 15,24 centímetros, dijo el centro de huracanes.
  • Tornados podrían aparecer en el sureste de miércoles a jueves, dijeron los meteorólogos.
  • Los vientos devastadores no llegarían solo a Florida sino también al sureste de Alabama y el sur de Georgia. Si el ojo de Michael toca tierra como categoría 2 o superior, sería la tormenta más fuerte en términos de velocidad del viento en el país este año.

Michael ha sufrido un período de "intensificación rápida", definido como un aumento de los vientos sostenidos y se espera que se vuelva a intensificar rápidamente en las próximas 24 horas.