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Terremotos

El sur de California experimenta un terremoto cada tres minutos

Por Michelle Lou, Saeed Ahmed

(CNN) — En el sur de California hay mucha más acción de lo que pensábamos.

En un nuevo estudio, investigadores del Instituto de Tecnología de California y la Universidad de California en San Diego descubrieron casi dos millones de pequeños terremotos no identificados previamente que ocurrieron entre 2008 y 2017. Eso se traduce en aproximadamente 495 terremotos por día en el sur de California, o un terremoto cada tres minutos.

Una persona promedio que camina por la calle no notaría estos pequeños temblores, que varían en magnitud entre -2,0 y 1,7.

En general, las personas sienten terremotos de magnitudes superiores a 3,0, según el Servicio Geológico de EE. UU.

Usando terremotos más grandes para encontrar los más pequeños

Incluso los investigadores que estudian los terremotos tuvieron dificultades para detectar estos terremotos “ocultos”.

El ruido de fondo, como las sacudidas del tráfico de automóviles o la construcción de edificios, aparece en datos sísmicos y puede enmascarar las señales de los terremotos más pequeños.

Para detectar estos evasivos temblores, los científicos utilizaron una técnica llamada coincidencia de plantillas. A partir de datos sísmicos de terremotos ya conocidos, identificaron patrones en cuanto a cómo debería ser la señal de un terremoto. Usando esta información, los investigadores luego escanearon registros de sismómetros para encontrar los terremotos pequeños.

El método de coincidencia de plantillas se ha utilizado en sismología desde aproximadamente 2006, pero se limitó principalmente al análisis de pequeños conjuntos de datos durante un par de semanas.

“La carga computacional de usar este método es pesada”, dijo Zach Ross, investigador principal del estudio. “Requiere computadoras grandes, que limitan su uso a pequeños trozos de datos. Cuando comenzamos con este proyecto, queríamos aplicar esto en una escala… significativamente más grande que cualquier cosa que se haya hecho antes”.

Los científicos ahora tienen una gran cantidad de datos para aprender de ella

Los datos expandidos sobre terremotos ayudarán a los científicos a comprender cómo evolucionan los terremotos en serie y los temblores previamente desconocidos que preceden a los terremotos más importantes.

“La razón por la cual estamos interesados en terremotos más pequeños es porque no tenemos suficientes terremotos en el expediente para observar la evolución a largo plazo de los terremotos y fallas”, dijo Ross. “Los (terremotos más pequeños) comienzan a llenar todos los huecos entre los más grandes”.

Marine Denolle, una sismóloga de la Universidad de Harvard que no participó en el estudio, dijo que está entusiasmada con los estudios futuros que generarán estos nuevos datos.

“Este es el catálogo de terremotos más grande de todos los tiempos”, dijo Denolle a CNN. “Esto nos ayudará a encontrar de dónde provienen los terremotos, y pueden resaltar nuevos sistemas de fallas que no pudimos ver antes y revelar nuevas tectónicas de las que no teníamos conocimiento antes”.