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Aviación

¿Por qué se dan y cuán comunes son los accidentes de aviones con aves?

Por Thom Patterson

(CNN) — Diez años después de lo que se conoció como el “Milagro en el Hudson” —posiblemente el aterrizaje de emergencia más famoso en la historia de la aviación moderna— sigue siendo sorprendente que todos los que estaban a bordo del vuelo 1549 de US Airways sobrevivieran.

El 15 de enero de 2009, el piloto Chesley “Sully” Sullenberger despegó del aeropuerto LaGuardia de Nueva York, con 154 pasajeros y tripulantes, y dos gansos de unos 4 kilos volaron en cada uno de los motores gemelos del avión. De repente, ambos motores no funcionaban y Sullenberger se enfrentó a una decisión desgarradora.

Tuvo que elegir entre tratar de llegar a la pista del aeropuerto o intentar un arriesgado aterrizaje en el agua. Como ahora sabemos, Sullenberger apuntó hacia el río Hudson, lo que los investigadores finalmente dijeron que era la única opción que podría haber hecho que habría salvado el avión.

Un avión de pasajeros ruso se impactó el jueves contra una bandada de pájaros y luego debió realizar un aterrizaje forzoso en un campo de maíz a las afueras de un aeropuerto de Moscú, según la agencia estatal de noticias rusa TASS.

El avión Airbus A321 de Ural Airlines transportaba a 226 pasajeros y una tripulación de siete personas desde el aeropuerto Zhukovsky de Moscú hasta Simferopol, una ciudad en la península de Crimea, cuando tuvo problemas.

Poco después del despegue, el avión “golpeó a una bandada de gaviotas”, según un funcionario de la Agencia Federal de Transporte Aéreo, informó TASS. Algunos pasajeros sufrieron heridas leves, pero todos sobrevivieron.

¿Cuán comunes son los choques de aves con aviones?

Los casos que relatamos antes nos recuerdan que los humanos no son las únicas criaturas que viajan por el cielo. Según estadísticas que rastrean los choques de aves con aviones en Estados Unidos, los casos se han disparado.

De 1990 a 2016, según la Administración Federal de Aviación (FAA), el número anual de impactos de aves reportados en EE. UU. aumentó de 1.850 a 13.408. Eso es más del 700%. A nivel mundial, de 2008 a 2015, la Organización de Aviación Civil Internacional dijo que se reportaron casi 98.000 choques de aves en 105 países.

El costo estimado de todos los impactos de aves en la aviación, según la Agencia Espacial Europea, es de más de 1.000 millones de dólares al año.

Si necesitas más evidencia de que las aves chocan contra los aviones es una parte relativamente común de los viajes aéreos modernos, solo mira los titulares: incluso el exvicepresidente de Estados Unidos se ha visto afectado.

Nadie resultó herido en 2012 cuando las aves golpearon el lado derecho del ‘Air Force Two’ con el vicepresidente Joe Biden a bordo mientras se acercaba al Aeropuerto Municipal de Santa Bárbara de California.

Pájaros + aviones = ‘snarge’

Cuando los aviones y las aves chocan, a menudo se obtiene un “snarge”.

Los científicos de la Institución Smithsonian idearon el término para describir tejidos y restos pegajosos que aún están adheridos a las aeronaves después de una colisión, dijo el experto en impacto de aves Mike Begier, quien participó en la investigación del vuelo 1549.

Mike Begier, coordinador nacional del Programa de Peligros para la Vida Silvestre del Aeropuerto del USDA, investiga los restos de huelgas de pájaros dentro de un motor dañado del vuelo 1549 de US Airways en 2009.

En 2016, Begier, quien es coordinador nacional del Programa de Riesgos de Vida Silvestre del Aeropuerto en el Departamento de Agricultura de Estados Unidos, le dijo a CNN que nunca olvidará que miró de cerca las palas de los motores del vuelo 1549. Además del ‘snarge’, “se podían ver restos de plumas”, dijo Begier. El motor estaba caliente en el momento del impacto, “así que muchas de estas cosas se hornearon, por así decirlo. Se habían puesto duras”.

Begier y sus colegas habían estado temiendo algo así desde 1995, cuando un gran avión de vigilancia de la Fuerza Aérea de Estados Unidos golpeó pájaros en el despegue, matando a los 24 miembros de la tripulación. Ese accidente hizo que los expertos se preocuparan de que un desastre similar pudiera sucederle a un gran avión civil.

La gran lección aprendida del vuelo 1549, dijo Begier, fue: “Puede suceder. Ya no fue una abstracción. Casi tuvimos ese evento catastrófico con el Milagro en el Hudson, pero obviamente había una tripulación altamente calificada en ese avión y eso no sucedió “.

Ahora, con una mayor conciencia y una mejor gestión de la vida silvestre en el aeropuerto, Begier dijo que otro ataque de aves tan aterrador como el Vuelo 1549 es quizás un poco menos probable.

El aumento de los impactos de aves puede ser engañoso, dijo el doctor Archie Dickey, director del Centro de Vida Silvestre y Aviación de la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle.

No necesariamente hay muchos más choques, dijo. El número de choques de aves reportados aumentó en parte porque la comunidad de la aviación está prestando más atención. Las personas informan los choques con más frecuencia.

Además, los impactos de aves que causaron daños a las aeronaves están disminuyendo en los aeropuertos más grandes.

No son solo pájaros. Se han informado de cientos de choques que involucran murciélagos, e incluso reptiles. En el aeropuerto JFK de Nueva York, se sabe que cientos de tortugas de espalda de diamante se arrastran desde la Bahía de Jamaica hasta la propiedad del aeropuerto, a veces incluso llegando a las pistas.

Estrategias preventivas

La forma más efectiva de obligar a las aves a alejarse de los aeropuertos es quitarles su hábitat, dijo Dickey en 2016.

“La vida silvestre entrará por tres razones: comida, agua o refugio”, explicó. Quítelos y obligará a las aves a ir a otro lado.

Como opción final, algunos aeropuertos, como LaGuardia y JFK de Nueva York, han recurrido a reunir a los gansos y matarlos con gases.

La tecnología emergente puede proporcionar otras herramientas. La FAA ha pasado más de 10 años tratando de perfeccionar un radar especial que detecte aves. Ha tenido problemas para rastrear aves porque son bastante pequeñas, pero los expertos dicen que la FAA lo ha estado mejorando.

Los fabricantes de motores a reacción han intentado diseñar pantallas para proteger que las aves ingresen a los motores, pero hasta ahora, los expertos dicen que nada ha funcionado lo suficientemente bien como para ser práctico debido al flujo de aire y los problemas de peso excesivo.

En el momento del vuelo 1549, la capacitación para evitar el impacto de las aves no estaba incluida en el plan de estudios de la escuela de tierra de US Airways ni en el plan de estudios del simulador, de acuerdo con la Junta Nacional de Seguridad del Transporte.

La organización de lobby de la industria Airlines for America dijo en una declaración de 2016 que los pilotos de sus miembros “reciben una amplia capacitación de vuelo” que incluye “estrategias preventivas”.

El antiguo empleador de Sullenberger, US Airways, se ha fusionado con American Airlines, que dijo en un comunicado esta semana que “la preparación para el ataque de las aves para nuestros pilotos es un componente importante y estándar del entrenamiento”.

Lograr cero impactos de aves en los aeropuertos sería difícil, si no imposible, pero el objetivo sería tratar de acercarse lo más posible a cero, dijo Begier. “Podemos establecer puntos de referencia, y esa es en realidad una discusión que está teniendo lugar en la comunidad del aeropuerto en este momento”.

Los expertos dicen que enfocarse en el manejo efectivo de la vida silvestre y la capacitación de los pilotos contribuirá en gran medida a prevenir futuros incidentes como el Vuelo 1549. Aunque el resultado de la próxima emergencia por un choque con aves puede no ser tan milagroso.