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Ciencia

Descubren 71 especies nuevas este año: estas son las más interesantes

Por Ashley Strickland

(CNN) – La búsqueda por las especies desconocidas ha revelado nuevos descubrimientos emocionantes este año. Los investigadores de la Academia de Ciencias de California hallaron 71 nuevas especies de animales y plantas en 2019.

La lista incluye flores, peces, corales, arañas, babosas de mar, hormigas y lagartos, entre muchos otros. Se encontraron a lo largo tres océanos y cinco continentes dentro cuevas, bosques e incluso en las mayores profundidades del mar.

Aprender sobre estas nuevas especies intrigantes permite una mayor comprensión del medio ambiente y los biomas, así como de los esfuerzos de conservación específicos.

“A pesar de recorrer incansablemente durante décadas algunos de los lugares más familiares y remotos de la Tierra, los científicos especializados en biodiversidad estiman que más del 90% de las especies de la naturaleza aún son desconocidas”, señaló la jefe de Ciencias de la academia, Shannon Bennett.

“Una diversidad rica en plantas y animales es lo que permite que prospere la vida en nuestro planeta: la interconexión de todos los sistemas vivos proporciona una resistencia colectiva frente a nuestra crisis climática. Cada especie descubierta sirve como un recordatorio importante del papel fundamental que desempeñamos en una mejor comprensión y preservación de estos preciosos ecosistemas”, añadió.

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Este es un vistazo a algunas de las nuevas especies.

Un pez nombrado wakanda

Aunque la nación de Wakanda existe únicamente en el universo de los cómics de Marvel como la casa del superhéroe Black Panther, los investigadores creen que han encontrado una versión de ella bajo el agua. En arrecifes secretos a casi 80 kilómetros debajo de la superficie, estos guerreros, marcados con un púrpura vibrante, son en realidad peces.

Anteriormente desconocida, esta especie de pez vive en arrecifes de coral oscuros, llamados de la zona crepuscular, en el Océano Índico frente a la costa de Tanzania. Los peces pertenecen a una nueva especie que se conoce como lábridos (o labridae) de hadas.

Sus escamas están tan profundamente pigmentadas que su característico color morado permanece incluso cuando los peces son conservados para la investigación, donde por lo general se pierde el pigmento.

Los peces fueron llamados Cirrhilabrus wakanda, o pez lábrido de hadas vibranium, en honor a Wakanda y Black Panther.

“Cuando pensamos en la naturaleza sigilosa y aislada de estos arrecifes africanos inexplorados, sabíamos que teníamos que nombrar a esta nueva especie inspirados en Wakanda”, señaló Yi-Kai Tea, autor principal del estudio y estudiante de un doctorado en ictiología en la Universidad de Sydney. “Hemos sabido de otras crías de lábrido de hadas relacionadas del Océano Índico, pero siempre pensé que faltaba una especie a lo largo del borde oriental del continente. Cuando vi este increíble pez morado, supe al instante que estábamos tratando con la pieza faltante del rompecabezas”, completó.

Los investigadores encontraron otras 16 especies nuevas de peces este año, incluido un pez tretacardenal ojos de gato.

Lagartijas y gecos en peligro de extinción

En 2019, Aaron Bauer, un investigador asociado a la Academia de Investigación, descubrió 15 gecos con manchas, una lagartija naranja, un lagarto armadillo y tres escíncidos: la mayoría de ellos están en peligro de extinción. Esto se debe a que todos se encuentran en áreas geográficas muy pequeñas, por lo que cualquier alteración, como la deforestación, puede disminuir sus ejemplares.

Encontrar estas especies a tiempo y poder determinar las amenazas para sus poblaciones es clave. Por ejemplo, uno de los escíncidos hallados por Bauer vive en una isla y se encuentra amenazado por una especie invasora de hormigas coloradas (también conocidas como hormigas de fuego).

“Si no exploramos los hábitats aislados, como las cimas de las montañas, perderíamos una gran parte de la biodiversidad que es única en estas regiones”, señaló Bauer. A lo largo de su carrera, él ha descubierto más de 205 reptiles.

Sorprendentes babosas de mar

Las babosas de mar son especialistas en camuflarse. Una especie recién descubierta, la Madrella amphora, en realidad se parece mucho a los huevos de caracol que se pueden encontrar en su hábitat.

“Recientemente confirmamos a través de la genética que las babosas marinas imitan los colores de otras especies, pero es inusual ver que copien a otros animales por completo”, explicó Terry Gosliner, curador de la Academia en Zoología de Invertebrados. Gosliner es conocido por una serie de descubrimientos relacionados con las babosas de mar.

Los investigadores también hallaron otras cinco coloridas especies de babosas marinas con camuflajes extravagantes, colores únicos y tamaños pequeños en comparación con sus otras contrapartes conocidas.

Flores delicadas

Se ha determinado una serie de cosas sorprendentes sobre las plantas a lo largo de los años, como el hecho de que se comunican entre sí y se quejan de la sequía. Y el caso de una planta floreciente, bastante inusual, vista este año, demuestra que los investigadores deben mantenerse alerta.

La Trembleya altoparaisensis es una planta encantadora con flores blancas que inicialmente fue recolectada hace más de 100 años por Auguste François Marie Glaziou, un famoso botánico. Intentar rastrear la especie en tiempos modernos para poder describirla realmente fue difícil.

“La gente no cree que las plantas se mueven, pero lo hacen”, aseguró Ricardo Pacífico, un estudiante de doctorado que trabaja con Frank Almeda, curador emérito de botánica en la Academia. Esto se debe a que las plantas tienen que cuidar sus necesidades a medida que cambia su entorno, por lo que van migrando.

La Trembleya altoparaisensis fue descubierta viviendo en los cañones del Parque Nacional Chapada dos Veadeiros en Brasil.

En total, ocho plantas florecientes, incluyendo a una nueva especie en los parques nacionales de Madagascar, fueron encontradas este año.

Coral de aguas profundas

Los vehículos operados de forma remota están ayudando a los investigadores a descubrir y comprender los corales encontrados durante estudios de aguas profundas. Una expedición en 2018 de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) reveló un hermoso coral amarillo llamado Chromoplexura cordellbankensis frente a la costa de California.

“Ya conocemos la zona intermareal, pero el océano profundo está fuera de nuestra vista, fuera de nuestra mente”, indicó Gary Williams, curador de Zoología de Invertebrados de la Academia.

Este año se encontraron dos nuevos corales diversos en el Santuario Marino Nacional Cordell Bank, a 96,5 kilómetros de la costa de San Francisco.

Arañas extrañas

Los investigadores descubrieron cinco especies nuevas de arañas este año, y algunas de ellas son bastante extrañas.

Una es familiar de las llamadas arañas hormigas que viven en montículos de hormigas, aunque la razón de esto aún está por verse. Los investigadores las encontraron en el desierto de Chihuahua en México, organizadas en una formación alrededor de un nido de hormigas que se había derrumbado. De lo contrario, generalmente están bajo tierra.

“La única manera de ver lo que están haciendo es desenterrarlas. Pero entonces ya no estarán en su estado natural”, indicó Darrell Ubick, asistente de Entomología de la Academia.

También encontraron nuevos opiliones, un tipo de arácnidos, que vivían en cuevas y se adaptaban a la vida en la oscuridad. Fueron hallados en Croacia, dando pistas sobre la manera en que las especies se ramifican usando diferentes adaptaciones.

Fiesta de ráyidos

Los ráyidos son peces que parecen rayas. Muchos se pueden encontrar en las Islas Malvinas, viviendo a profundidades de casi 609 metros.

También se cortan en filetes o se fermentan en Corea. Pero algunas de las especies que terminan en los mercados en realidad pueden ser una especie recién descubierta llamada Dipturus lamillai.

El hallazgo podría ayudar con los esfuerzos de conservación para que la nueva especie no sean capturada en exceso antes de que se pueda entender sus características a profundidad, dijeron los investigadores.