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Ciencia y Espacio

Astronauta de la NASA y cosmonautas rusos viajan a la estación espacial durante la pandemia

Por Ashley Strickland

(CNN) — Dos cosmonautas rusos, Anatoli Ivanishin e Ivan Vagner, y el astronauta de la NASA Chris Cassidy despegaron rumbo a la Estación Espacial Internacional desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán el jueves por la mañana.

El lanzamiento planificado llega en un momento en que muchos eventos se han pospuesto o cancelado debido a la pandemia de coronavirus. Las restricciones de viaje impidieron que algunas de las familias de los astronautas, los medios de comunicación y los funcionarios de la industria asistieran al lanzamiento. Todos los involucrados en el lanzamiento mantuvieron dos metros de distancia y usaban máscaras.

Pero muchas de las precauciones de salud y seguridad tomadas fueron estándar para los astronautas que se lanzan a la estación espacial.

La NASA tiene una larga historia de cuarentena de astronautas antes de ir al espacio para evitar que enfermedades como el resfriado y la gripe ocurran fuera de nuestro planeta. Era una preocupación incluso en los primeros días del programa de astronautas de la agencia.

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«La salud y el bienestar de la tripulación siempre es primordial», dijo Courtney Beasley, especialista en comunicaciones del Centro Espacial Johnson de la NASA. «Toda nuestra tripulación debe permanecer en cuarentena durante dos semanas antes de su lanzamiento. Esto garantiza que no estén enfermos o en incubación cuando lleguen a la estación espacial, y se llama ‘estabilización de la salud'».

Antes de la cuarentena, los astronautas han estado siguiendo las recomendaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los EE. UU. (CDC, por sus siglas en inglés) con respecto al coronavirus. La NASA y la Agencia Espacial Rusa, Roscosmos, mantuvieron el período de cuarentena estándar de dos semanas para la tripulación, dijo Beasley.

«Durante la cuarentena, los astronautas viven en sus cuartos de la tripulación (la NASA tiene cuartos de la tripulación para este propósito en los Centros Espaciales Kennedy y Johnson) y Roscosmos los tiene en Baikonur», dijo. «No tienen contacto directo con nadie que no haya sido autorizado previamente por los cirujanos de vuelo de la NASA. El tiempo se pasa preparándose para el vuelo, estudiando y descansando, así como haciendo ejercicio y haciendo videollamadas a amigos y familiares».

Aproximadamente seis horas después del lanzamiento del jueves por la mañana, atracarán en la Estación Espacial Internacional a las 9:30 am ET. Aproximadamente dos horas después, las escotillas se abrirán y se unirán al cosmonauta de Roscosmos Oleg Skripochka y a los astronautas de la NASA Jessica Meir y Andrew Morgan.

Skripochka y Meir regresarán a la Tierra el 17 de abril después de pasar seis meses en la estación. Morgan, que también regresará a la Tierra con ellos, llegó a la estación en el 50 aniversario del alunizaje del Apolo 11 y tuvo una misión extendida de ocho meses.

Cuando Skripochka, Meir y Morgan regresen de su estancia en el espacio, regresarán a una Tierra muy diferente. Cuando fueron lanzados, el coronavirus no era una amenaza. Ahora, es una pandemia.

La NASA ya cuenta con un protocolo para los astronautas que regresan que incluye un control médico posterior al aterrizaje realizado por los médicos de vuelo. Los médicos y otros equipos de la NASA ayudan a los astronautas a aclimatarse a la gravedad de la Tierra, levantándolos y caminando poco después del aterrizaje. En las semanas posteriores, son monitoreados para asegurarse de que estén saludables.

Esta vez, los protocolos serán más exhaustivos.

«La NASA se apegará estrechamente a las recomendaciones de los CDC sobre el control de infecciones para el coronavirus cuando Andrew Morgan y Jessica Meir regresen a la Tierra y comiencen sus pruebas médicas y el período de readaptación», dijo Beasley.

«Esto incluye la limpieza de superficies, distanciamiento social, enfatizar la higiene de las manos, alentar a los miembros del equipo de la NASA que están enfermos a quedarse en casa y limitar el contacto con los miembros de la tripulación».

El 15 de abril, dos días antes de que la tripulación actual regrese a la Tierra, se realizará una «ceremonia de cambio de mando» en la estación a medida que la nueva tripulación asuma el cargo, según la NASA.

Este es el tercer vuelo espacial para Cassidy e Ivanishin, y es el primero para Vagner.

Cassidy fue seleccionado por la NASA para ser astronauta en 2004. El capitán de la Armada también sirvió durante 11 años como miembro del equipo de los Navy SEAL de EE. UU. Su experiencia previa en vuelos espaciales incluye una misión de transbordador en Endeavour para ayudar con el montaje de la Estación Espacial en 2009. Durante ese vuelo, se convirtió en la persona número 500 en la historia en volar al espacio.

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También pasó seis meses en la estación espacial en 2013, uno de los primeros miembros de la tripulación en participar en el nuevo sistema de encuentro que acortó el acoplamiento con la estación espacial de dos días a seis horas.

Cassidy, Ivanishin y Vagner también darán la bienvenida a los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley cuando lleguen a la estación espacial a mediados o fines de mayo en la prueba de vuelo SpaceX Demo-2 de la NASA.

Será la primera vez que los astronautas se lanzarán al espacio a bordo de un cohete y una nave espacial estadounidenses desde tierra estadounidense desde la última misión del transbordador espacial en 2011. Desde entonces, las tripulaciones que se lanzan a la Estación Espacial Internacional partieron de Baikonur a bordo de la nave espacial rusa Soyuz.

Demo-2 es la prueba de vuelo final del sistema antes de que SpaceX esté certificado para realizar vuelos operativos de la tripulación desde y hacia la estación espacial para la NASA, dijo la agencia.

La agencia está monitoreando la guía de los CDC con respecto a la planificación de la misión, dijeron. La fecha de lanzamiento podría posponerse.