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Ciencia y Espacio

El róver Perseverance de la NASA ya está camino a Marte

Por Ashley Strickland

(CNN) — El róver Perseverance comenzó su viaje a Marte.

El lanzamiento del róver ocurrió a las 7:50 a.m. ET desde Cabo Cañaveral, Florida.

«Estoy excepcionalmente entusiasmado con lo que estamos a punto de hacer porque vamos a comenzar el camino de la misión Mars 2020 con el robot Perseverance», dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine durante una conferencia de prensa en el Centro Espacial Kennedy. «Pero hay mucho más aquí. Esta es la primera vez en la historia que vamos a Marte con una misión explícita de encontrar vida en otro mundo: la vida antigua en Marte».

Las misiones espaciales que llegaron al planeta rojo 0:41

Después de viajar por el espacio durante unos siete meses, Perseverance aterrizará en el cráter Jezero en Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión Mars 2020 se lanzó después de casi una década de arduo trabajo y planificación por parte de miles de ingenieros, científicos y especialistas en los centros de la NASA en todo el país y sus socios comerciales.

Perseverance, el nuevo róver para Marte de la NASA 1:57

Durante las etapas finales de la preparación de la misión, los equipos tuvieron que enfrentar las dificultades de la pandemia de coronavirus.

«Realmente no puedo decir lo suficiente sobre lo increíble que es este equipo», dijo Michael Watkins, director del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Realmente se pusieron manos a la obra y completaron esto a tiempo y estamos listos para partir. La NASA realmente se unió como una familia y realmente fue una experiencia sorprendentemente fluida dados todos los problemas con el covid».

Como muchos en la NASA han dicho, el róver realmente hace honor a su nombre.

Es una de las tres misiones, incluida la china Tianwen-1 (que lleva un róver) y la sonda Hope Probe de los Emiratos Árabes Unidos, que se habrá lanzado a Marte este verano boreal. Esto se debe a que las oportunidades de lanzarse a Marte se producen cada 26 meses cuando la Tierra y Marte están alineados en el mismo lado del Sol, lo que permite tiempos de viaje más cortos y menos combustible.

Perseverance lleva los nombres de 11 millones de personas que se presentaron a la campaña «Envía tu nombre a Marte» de la NASA, así como una placa en honor a los trabajadores de la salud mundial en medio de la pandemia, y algo de arte celestialmente inspirador.

Es la novena misión de la NASA que aterrizarará en el planeta rojo y su quinto vehículo explorador. El diseño de Perseverance y las nuevas capacidades se basan en las lecciones aprendidas de los róveres anteriores. Este róver está diseñado para actuar como un astrobiólogo, estudiando un sitio intrigante en Marte en busca de signos de vida antigua.

Un segundo «cerebro» en el róver ayudará a Perseverance a aterrizar en lo que antes habría sido un sitio imposible, plagado de peligros y obstáculos.

Este instrumento de navegación relativa al terreno ayudará a Perseverance a determinar de forma autónoma el lugar más seguro para aterrizar. Una vez en la superficie de Marte, esa computadora ayudará al róver a «pensar mientras conduce».

El róver utilizará un conjunto de nuevos instrumentos científicos para explorar el cráter Jezero, el sitio de un antiguo lago y delta del río en Marte. El lago existió hace entre 3.500 y 4.000 millones de años cuando Marte era más húmedo, más cálido y habitable.

Perseverance buscará signos de vida microbiana antigua que alguna vez pudo haber existido en Marte durante este tiempo. Recolectará y almacenará muestras de  rocas y tierra para llevar de vuelta al planeta Tierra en futuras misiones planificadas. Serán las primeras muestras marcianas, aparte de los meteoritos marcianos, que volverán a la Tierra.