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Ciencia y Espacio

El próximo vuelo del helicóptero Ingenuity en Marte será una misión de exploración

Por Ashley Strickland

(CNN) — El próximo vuelo de Ingenuity en otro planeta nunca fue parte del plan. Una vez que el helicóptero Ingenuity completara sus cinco vuelos para demostrar que podía hacerlo en Marte, se suponía que su misión había terminado.

Nadie se lo dijo a Ingenuity, que a su vez era un complemento de la misión del rover Perseverance para explorar la posibilidad de vida ancestral en Marte.

El pequeño helicóptero que lo logró podría volar una sexta ocasión la próxima semana para explorar un nuevo destino en su gira aérea por Marte.

Más alto que nunca, el Ingenuity vuela en Marte 0:40

En el próximo vuelo, el Ingenuity, de 4 libras, se convertirá en un explorador aéreo que identificará características intrigantes en Marte y aterrizará en un aeródromo diferente al de su actual hogar.

Las cámaras del Ingenuity recogerán imágenes estereoscópicas de las ondas de arena y las rocas. Estas imágenes, en las que se toman fotos del mismo objeto desde diferentes ángulos, producen una perspectiva de profundidad y un efecto 3D. De este modo, el helicóptero demostrará su capacidad de exploración.

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El equipo del helicóptero en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, aún no ha anunciado la fecha del vuelo, en el que el Ingenuity volará a 4 metros por segundo y pasará 140 segundos en el aire.

Tras superar la fase de demostración tecnológica, Ingenuity se encuentra ahora oficialmente en su fase de demostración de operaciones.

Durante esta parte de la misión marciana, el helicóptero demostrará capacidades que podrían ser utilizadas por futuras naves aéreas en otros planetas.

El Perseverance, que se está preparando para su propia misión científica en busca de pruebas de vida antigua, no tomará ninguna imagen o video del próximo vuelo del helicóptero.

Ingenuity

Ingenuity tomó esta imagen a color desde una altura de 10 metros durante su quinto vuelo el 7 de mayo.

Durante la demostración tecnológica de Ingenuity en el mes de abril, el rover estaba técnicamente en espera, a modo de transmisor de comunicaciones entre el pequeño helicóptero y los equipos en la Tierra.

Ahora, aunque los robots seguirán comunicados entre sí, tomarán caminos distintos, e Ingenuity seguirá operando de forma que no interrumpa la agenda principal de Perseverance.

El sexto vuelo de Ingenuity comenzará con el helicóptero elevándose a 10 metros del suelo y volando hacia el suroeste a lo largo de 150 metros. Una vez que alcance esta distancia, Ingenuity capturará imágenes a color de lo que el equipo del helicóptero considere una zona de interés mientras el helicóptero vuela hacia el sur unos 15 a 20 metros.

Una vez que el Ingenuity tome estas imágenes, volará 50 metros hacia el noreste y aterrizará en un nuevo aeródromo, llamado Campo C.

Esta es también la primera vez que el helicóptero aterrizará en un lugar que no ha inspeccionado en vuelos anteriores.

El plan de vuelo se basa en las imágenes tomadas por el Mars Reconnaissance Orbiter, que lleva 15 años orbitando el planeta rojo. Esas imágenes sugieren que el nuevo aeródromo es plano y no supondrá ningún riesgo para el aterrizaje de Ingenuity.

Los datos recogidos por esta veterana misión del orbitador también ayudaron a la NASA a elegir el sitio del cráter Jezero, donde el rover y el helicóptero aterrizaron por primera vez el 18 de febrero.

Tendremos que esperar un poco más de lo habitual para que las imágenes del sexto vuelo de Ingenuity vuelvan a la Tierra, debido al nuevo acuerdo entre Ingenuity y Perseverance. En lugar del día del vuelo, se enviarán en los días posteriores.

Pero, a juzgar por el tour aéreo de Marte realizado por Ingenuity hasta ahora, la espera valdrá la pena.