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Incendios

¿Qué causa los incendios forestales, por qué son cada vez más extremos y qué se podría hacer para evitarlos?

Por Sol Amaya

(CNN Español) -- Los incendios forestales causan estragos en varias zonas del planeta. Miles de hectáreas arrasadas por el fuego, daños materiales millonarios, personas heridas y en algunos casos fallecidas, evacuaciones forzadas por el avance de las llamas son solo algunas de las devastadoras consecuencias.

Pero, ¿qué es lo que causa un incendio forestal?

“El fuego es un componente fundamental de un bosque saludable, ya que le permite reproducirse, desarrollarse y fortalecerse”, explicó a CNN Javier Sierra, portavoz de Sierra Club y experto en temas ambientales que impactan a la comunidad latina.

“Pero la crisis climática cambia esta ecuación y convierte el fuego en un factor devastador para los bosques del planeta”, añadió.

“Un buen ejemplo es el Oeste de Estados Unidos, donde la sequía se extiende por el 93% del territorio, y en varias áreas ya es crónica”, dijo Sierra.

Así quedó esta ciudad en California tras incendio Dixie 0:45

En ese territorio, las temperaturas más altas han causado que la tierra se reseque más. Según explicó a CNN Park Williams, autor principal del estudio y profesor en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty en la Universidad de Columbia, el calentamiento del planeta causado por los humanos ha provocado que el déficit de presión de vapor (VPD) aumente en un 10% desde finales del siglo XIX. Esto significa que se produce más evaporación y estiman que ese efecto se duplicará para 2060.

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“Sucesivas olas de calor agravan la situación convirtiendo bosques enteros en yesca”, detalló Sierra. “Estas olas de calor se ven acentuadas por un fenómeno llamado ‘cúpula de calor’, la cual se forma debido a una amplia zona de alta presión atmosférica que atrapa el aire cálido y lo comprime aumentando exageradamente su temperatura”.

“Esto lo vimos gráfica y trágicamente en el Noroeste de Norteamérica hace unas semanas. Quillayute, WA, por ejemplo, alcanzó los 110o F, 45 más que su temperatura media y 11 más que su anterior récord”, indicó el portavoz de Sierra Club. Y resaltó: “La ciencia nos asegura que sin la crisis climática este calor extremo hubiera sido ‘virtualmente imposible’”.

Incendios extremos, la “nueva normalidad”

Los incendios extremos se han vuelto cada vez más comunes. La temporada de incendios dura más y empieza más temprano.

Según los científicos, la temporada de incendios en Estados Unidos dura 73 días más en promedio que lo que duraba en 1970. Y el fuego quema el doble de territorio estadounidense de lo que se incendiaba hace tres décadas.

Bolivia y Perú se ven afectados por incendios forestales 0:44

En la zona oeste de Estados Unidos, esto se ve reflejado en los incendios que actualmente devastan la zona. Para los expertos, se debe a una serie de factores.

Entre ellos, el hecho de que más gente se ha mudado al oeste y construye casas en zonas donde hay peligro de incendios.

Además, los incendios han creado su propio clima, lo que los hace que sean más explosivos y difíciles de predecir.

Pero sobre todo, el cambio climático genera mayores oscilaciones en las condiciones que propician estos eventos.

La influencia del cambio climático en los incendios

De hecho, el informe del Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) de la ONU publicado esta semana dejó en claro que la crisis climática causada por el hombre empeora el tiempo extremo en todo el planeta.

Según el IPCC, el mundo ahora está 1,1 grados Celsius más cálido que los niveles preindustriales. En el Acuerdo de París se había establecido como umbral crítico para evitar mayores impactos el límite de 1,5 grados.

“El informe concluyó que la actividad humana cambia el clima del planeta con consecuencias sin precedentes e irreversibles. Estas consecuencias impactan desproporcionadamente a comunidades de bajos ingresos y de color, como nosotros los latinos”, indicó Sierra.

La voracidad del fuego en California se ve desde el espacio 0:46

“El calentamiento de la atmósfera está extendiendo las primaveras y los veranos alarmantemente. En el Oeste de Estados Unidos, por ejemplo, la temporada de incendios ha aumentado en 75 días en las últimas décadas, debido a una menor acumulación de nieve en el invierno y una mayor evaporación el resto del año”, detalló.

Según el especialista, la población más afectada por estos incendios es la latina. “La firma risQ, la cual analiza los riesgos climáticos, concluyó que nosotros, los latinos, confrontamos los mayores riesgos de estos incendios”, señaló Sierra. “risQ indica que tenemos el doble de probabilidades de vivir en las zonas más amenazadas por los incendios que el resto de la población. En cambio, para los residentes blancos, en la última década, su riesgo de sufrir las consecuencias de un incendio ha descendido”.

“Una combinación de factores, como la escasez de vivienda y la falta de recursos económicos, fuerza a familias latinas a vivir en las zonas más proclives a los incendios”, explicó Sierra. Y añadió: “El reporte revela que entre 2010 y 2019, el número de latinos que se han mudado a esas áreas aumentó un asombroso 223%, mientras que la población blanca en esas zonas descendió un 32% en el mismo periodo de tiempo”.

Los incendios forestales, una amenaza global

Pero el fuego no solo afecta a Estados Unidos. En las últimas semanas, varios incendios han causado graves daños en Grecia, Macedonia del Norte, Turquía, Argelia, Italia y Chipre.

El informe del IPCC detalló que unas 38 condiciones climáticas que promueven incendios forestales se han vuelto más probables en el sur de Europa durante el último siglo. Entre 1979 y 2013, "el área de combustión global afectada por largas temporadas de incendios se duplicó, y la duración media de la temporada de incendios aumentó en un 19%", aunque a escala global, el área total quemada disminuyó entre 1998 y 2015 debido principalmente a cambios en el uso del suelo, según el IPCC.

Lo qué se puede hacer para evitar los incendios y mitigar sus secuelas

Para el IPCC, es "inequívoco" que los humanos hayan causado la crisis climática. El informe concluyó que ya se han producido "cambios generalizados y rápidos", algunos de ellos irreversibles.

Pero el mensaje más importante que deja el reciente informe del IPCC es un llamado a la acción para evitar que la crisis climática se vuelva aún peor de lo que ya es.

En ese sentido, Sierra destacó algunas acciones que pueden llevarse a cabo para evitar que los incendios forestales causen mayores daños y se vuelvan más extremos.

“Construir estructuras contra incendios, crear espacios adecuados y defensivos alrededor de las estructuras. Establecer cortafuegos estratégicos cerca de las comunidades, evitar construir hogares y otras estructuras en lugares proclives a los incendios”. Esas son algunas de las medidas que indicó Sierra.

Además, el especialista sostuvo que “el gobierno federal [de Estados Unidos] debe dedicar fondos para comunidades vulnerables a los incendios, sobre todo en las áreas limítrofes entre el bosque y las comunidades”.

Por último, Sierra dijo: “Y algo realmente crucial: tenemos que actuar ahora para reducir la contaminación de combustibles fósiles que está destruyendo la atmósfera, causando la crisis climática que aviva catástrofes naturales como las sequías, incendios e inundaciones, y destruyendo la salud de millones de personas en todo el planeta”.

Este artículo incluye informes de Uriel Blanco, John Keefe, Curt Merrill, Christina Walker, Ivana Kottasová y Jennifer Gray