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Ciencia y Espacio

Venus era potencialmente habitable hasta que ocurrió un evento misterioso

Por Ashley Strickland

(CNN) — Es probable que Venus haya mantenido temperaturas estables y alojado agua líquida durante miles de millones de años antes de que un evento desencadenara cambios drásticos en el planeta, según un nuevo estudio.

Ahora, Venus es un planeta mayormente muerto con una atmósfera tóxica 90 veces más gruesa que la nuestra y temperaturas de superficie que alcanzan los 864 grados, lo suficientemente calientes como para derretir el plomo. A menudo se le llama gemelo de la Tierra porque los planetas son de tamaño similar. Pero las comparaciones modernas terminan ahí.

Sin embargo, un estudio reciente comparó cinco simulaciones climáticas del pasado de Venus y cada escenario sugirió que el planeta podría soportar agua líquida y un clima templado en su superficie durante al menos tres mil millones de años. Al igual que los otros planetas de nuestro sistema solar, Venus se formó hace 4.500 millones de años.

Esas temperaturas podrían haber incluido un máximo de 50 grados Celsius y un mínimo de 20 grados Celsius.

Pero entre 700 y 750 millones de años atrás, algo provocó la liberación de dióxido de carbono de las rocas del planeta, transformando su clima.

“Nuestra hipótesis es que Venus pudo haber tenido un clima estable durante miles de millones de años. Es posible que el evento de resurgimiento casi global sea responsable de su transformación de un clima similar a la Tierra al invernadero infernal que vemos hoy”, dijo Michael Way, autor del estudio en el Instituto Goddard de Ciencias del Espacio. Way presentó su estudio esta semana en el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria – Reunión Conjunta de la División de Ciencias Planetarias 2019 en Ginebra.

La investigación sugiere que Venus pudo haber tenido océanos de agua hace miles de millones de años.

Anteriormente, Way fue autor de un estudio de 2016 sobre el clima y los océanos en Venus en el pasado.

El océano fue sugerido por primera vez por la misión Pioneer de la NASA en la década de 1980. Pero dada su ubicación como el segundo planeta desde el sol, Venus no se consideró propicio para sostener un océano.

Venus recibe más luz solar que la Tierra, lo que evaporaría el agua líquida, enviando hidrógeno al espacio y atrapando una acumulación de dióxido de carbono. Eso conduciría a un efecto invernadero continuo que crearía su atmósfera tóxica actual. La topografía de Venus fue completamente alterada por las erupciones volcánicas que muy probablemente llenaron las regiones de tierras bajas y las posibles cuencas oceánicas en los últimos mil millones de años.

De las cinco simulaciones, tres de ellas incluyeron la topografía actual de Venus y agregaron un océano profundo de unos 310 metros, un océano poco profundo de unos 10 metros y trazas de agua en el suelo. Los investigadores compararon esto con otras dos simulaciones, una utilizando la topografía de la Tierra con un océano profundo y un mundo oceánico.

Para recrear condiciones probables en Venus que ocurrieron hace 4.200 millones de años y cambiaron con el tiempo, aumentaron gradualmente la radiación solar para reflejar el sol a medida que se calentaba. Esto también cambió las condiciones atmosféricas con el tiempo.

Anteriormente, los investigadores creían que Venus está demasiado cerca del sol para sostener agua líquida en su superficie, más allá del límite interno de la zona habitable del sol. Las nuevas simulaciones cambian esa creencia para Way y sus colegas.

“Venus actualmente tiene casi el doble de la radiación solar que tenemos en la Tierra. Sin embargo, en todos los escenarios que hemos modelado, hemos descubierto que Venus aún podría soportar temperaturas superficiales susceptibles de agua líquida”, dijo Way.

Las simulaciones sugieren que Venus pasó por una fase de enfriamiento rápido unos pocos miles de millones de años después de su formación. Entonces, la atmósfera habría estado llena de dióxido de carbono. Si Venus evolucionara de manera similar a la Tierra, ese dióxido de carbono habría descendido de la atmósfera, atraído por los silicatos, y hubiese quedado atrapado en la superficie. Esto hubiese permitido que la atmósfera haya estado llena de nitrógeno con pequeñas cantidades de dióxido de carbono y metano, proporcionando estabilidad.

Pero algo sucedió hace unos 700 millones de años que sigue siendo un misterio, aunque los investigadores piensan que está relacionado con la actividad volcánica. El magma habría liberado dióxido de carbono a la atmósfera, y cuando el magma se enfrió, el gas no pudo reabsorberse en la superficie.

Pase lo que pase, tanto dióxido de carbono en la atmósfera causó un efecto invernadero desbocado, evidenciado en las altas temperaturas del planeta.

“Algo sucedió en Venus, donde se liberó una gran cantidad de gas a la atmósfera y las rocas no pudieron volver a absorberlo. En la Tierra tenemos algunos ejemplos de desgasificación a gran escala, por ejemplo, la creación de las 500 trampas siberianas. hace millones de años, que está vinculado a una extinción masiva, pero nada a esta escala. Transformó completamente a Venus”, dijo Way.

Además del misterio de la causa del evento, los investigadores necesitan saber qué tan rápido se enfrió Venus después de su formación y si pudo haber existido agua en la superficie, así como si el evento de desgasificación solo ocurrió una vez o fue simplemente uno en una serie de eventos.

“Necesitamos más misiones para estudiar Venus y obtener una comprensión más detallada de su historia y evolución”, dijo Way. “Sin embargo, nuestros modelos muestran que existe una posibilidad real de que Venus pudiera haber sido habitable y radicalmente diferente de la Venus que vemos hoy. Esto abre todo tipo de implicaciones para los exoplanetas encontrados en lo que se llama la ‘Zona de Venus’, que puede de hecho, albergan agua líquida y climas templados”.