Nota del editor: John D. Sutter es un columnista de CNN Opinión que se enfoca en cambio climático y justicia social.

(CNN) - Cuando los fotógrafos profesionales hablan del “campo” (field en inglés) suelen referirse a una lejana selva tropical o a un iceberg también remoto, un escenario distante al que viajan para tomar imágenes interesantes. Para Marc Schlossman significa hablar del Museo Field de Historia Natural de Chicago.

Los archivos de criaturas muertas del museo -muchas de ellas extintas en estado salvaje o en el camino- se ha convertido en una fascinación profesional para este fotógrafo que vive en Londres. Creció en Chicago y fue voluntario en “el Field”. Y durante los últimos nueve años ha fotografiado a casi 140 especies extintas o en riesgo de desaparecer.

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Marc Schlossman, fotógrafo.

Marc Schlossman, fotógrafo.

Schlossman llama a su colección de imágenes “Extinción” y con eso, dice, se refiere a un verbo que explica que los humanos estamos haciendo que esas criaturas se extingan.

“La motivación para el proyecto fue la indignación de cómo una especie (humanos) puede tener tanta influencia en todo el mundo y afectar a todas las demás formas de vida”, me dijo.

Ese es un tema con el que todos deberíamos estar familiarizados, sin importar lo incómodo que sea. Los biólogos dicen que la Tierra está al borde de la sexta extinción masiva -como CNN lo ha venido documentado en una serie llamada Vanishing-. Solo ha habido cinco de esas extinciones en la historia de la Tierra. Esta sería la sexta y la primera en la que habría que culpar a la gente.

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Estas palomas mensajeras muertas están en los archivos del Museo Field de Historia Natural de Chicago. El museo tiene muchos animales muertos, que ya se han extinguido o que están próximos a extinguirse. Las palomas mensajeras fueron, alguna vez, la más prominente especie de aves en Norteamérica. La última murió en el Zoológico de Cincinnati en 1914.

Estas palomas mensajeras muertas están en los archivos del Museo Field. Alguna vez, fueron la más prominente especie de aves en Norteamérica. La última murió en el Zoológico de Cincinnati en 1914.

Si nada cambia, tres cuartas partes de todas las especies conocidas podrían desaparecer en un par de siglos.

Schlossman no quiere ser muy fuerte con ese mensaje sombrío. Quiere lograr que la gente sienta que está abriendo los cajones de los archivos del Museo Field. En ellos podrás encontrar criaturas como el carpintero real cubano, un pájaro cubierto de rojo que podría extinguirse en estado salvaje.

“Cuando estás ahí crees: ‘Dios, este es, este es el único lugar para ver a este pájaro, este cajón’ ”, dice. “No hay más”.

Schlossman me contó que trata de componer esas imágenes con la “simplicidad del retrato que toma la policía a los detenidos”. Como si estuvieras viendo a ese espécimen sin la barrera del vidrio de un museo.

El efecto que busca: “¿Ves esto? Se ha ido”, explica.

El 'plateau chub' o 'evarra eigenmanni' por su nombre científico es una de las especies de peces extintas que están en el Museo. El fotógrafo Marc Schlossman dice que trata de componer esas imágenes con la “simplicidad del retrato que toma la policía a los detenidos”. Para ver a esa especie como si no existiera la barrera del vidrio de un museo.

El 'plateau chub' o 'evarra eigenmanni' por su nombre científico es una de las especies de peces extintas que están en el Museo Field de Historia Natural de Chicago.

Pon docenas de esas imágenes juntas, dice Schlossman, y comenzarás a darte cuenta del escalofriante alcance de la crisis global de extinción, que es impulsada por factores como el cambio climático, la pérdida de hábitat y el comercio ilegal de fauna.

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“Cuando las ves todas pegadas en una pared o una después de la otra en una página web, se produce cierto impacto”, dice. “Es casi como una columna de cosas, una historia después de la otra. Ojalá que la gente se sienta afectada de la misma manera en que yo me he visto afectado. Yo abro esos cajones y termino algo abrumado al final del día. Veo cosas que se han ido o que casi se han ido”.

Es fácil sentirse encantado por las imágenes de lo extinto, esos fantasmas del más allá. Pero esa categoría de los que “casi se han ido” también merece una atención especial.

El carpintero real cubano es un pájaro cubierto de rojo que se cree ya está extinto y que fue visto por última vez en los años 80.

El carpintero real cubano es un pájaro cubierto de rojo que se cree ya está extinto y que fue visto por última vez en los años 80.

Sabemos cómo prevenir la sexta extinción masiva, según los expertos. Necesitamos abandonar los combustibles fósiles, reservar más tierra y más océano -tal vez la mitad- para conservación y reducir la demanda de productos silvestres ilegales como los colmillos de elefante, las colas de jirafa y la carne de pangolín.

Es hora de que la categoría “casi se han ido” pase a ser la categoría de “todavía están acá”.

Pero según un científico, Anthony Barnosky, de Stanford, esa ventana se está cerrando rápidamente. Como máximo, dice, tenemos 20 años para cambiar nuestros hábitos. De otra manera, la extinción será inevitable.