(CNN) - Un ataque reivindicado por ISIS en uno de los días más sagrados de la fe cristiana está dirigiendo la atención del mundo hacia la comunidad copta de Egipto, una minoría religiosa que ha sido blanco de la violencia a lo largo de los años.

En el último episodio de violencia contra esta comunidad, dos atentados en el Domingo de Ramos dejaron casi medio centenar de muertos y decenas de heridos en dos iglesias cristianas coptas en Alejandría y Tanta.

En una declaración afirmando la responsabilidad de los atentados, ISIS advirtió de más ataques. Las autoridades egipcias respondieron declarando el estado de emergencia durante tres meses. Pero los coptos no se muestran optimistas con que la situación cambie.

Esto es lo que necesitas saber sobre los cristianos nativos de Egipto, cuyo origen remonta a tiempos antiguos.

Son millones, pero son minoría

La comunidad cristiana más grande en el Medio Oriente, los cristianos coptos, constituyen la mayoría de los alrededor de 9 millones de cristianos egipcios. Hay cerca de 1 millón más de cristianos coptos en África, Europa y Estados Unidos, de acuerdo con el Consejo Mundial de Iglesias.

Los cristianos coptos basan su teología en las enseñanzas del apóstol Marcos, que introdujo el cristianismo en Egipto, según la Iglesia San Takla en Alejandría, la capital del cristianismo copto.

La lengua copta desciende de los antiguos jeroglíficos egipcios, según el Consejo Mundial de Iglesias. La palabra "copto" es una versión occidentalizada del "qibt" árabe, que deriva de la palabra del griego antiguo para Egipto, "Aigyptos".

Cientos de monasterios coptos florecieron en el pasado, en los desiertos de Egipto, pero hoy en día solo permanecen aproximadamente unos 20, así como siete conventos, operados por más de 1.000 monjes coptos y cerca de 600 monjas, de acuerdo con el Consejo Mundial de Iglesias.

El jefe de la Iglesia copta es el papa de Alejandría, que tiene su sede en El Cairo. La iglesia opera escuelas primarias y secundarias de todo Egipto, así como un museo copto y una universidad teológica en la capital egipcia.

Historia de persecución

Los cristianos coptos han sido objeto de violencia a lo largo de la historia, sobre todo bajo el Imperio bizantino y periódicamente después de la conquista árabe, en el siglo VII. Se dice que un califa islámico en el poder, en el año 1000 d.C., destruyó 3.000 iglesias coptas y obligó a un gran número de coptos a abandonar su fe, de acuerdo con el Consejo Mundial de Iglesias.

La reciente agitación política en Egipto ha traído más violencia contra la comunidad copta. La persecución y la discriminación se han incrementado desde la caída del régimen de Hosni Mubarak, en 2011. Decenas de coptos han muerto en ataques sectarios.

En el Día de Año Nuevo en 2011, una bomba en una iglesia copta en Alejandría mató a más de 20 personas e hirió a casi 100.

Meses después del ataque de 2011, 13 personas murieron durante los enfrentamientos entre cristianos coptos y musulmanes en El Cairo, en medio de protestas de los coptos por la quema de una de sus iglesias.

En diciembre pasado, un atacante suicida mató a 25 personas e hirió a cerca de 50 en una pequeña iglesia adjunta a la catedral ortodoxa copta de San Marcos, en El Cairo. Nadie se atribuyó la responsabilidad del ataque.

Los coptos también han sido blanco de la violencia fuera de Egipto. A principios de 2015, un video de propaganda de ISIS supuestamente mostraba la decapitación de más de una docena de cristianos coptos egipcios en una playa en Libia.

Falta de representación gubernamental

Hay poca representación cristiana en el Gobierno en Egipto, que está aproximadamente compuesto en un 90% por musulmanes sunitas. El Parlamento actual tiene 36 a cristianos entre los 596 miembros, y 24 de los representantes cristianos obtuvieron un asiento a través de un sistema de cuotas basado en la religión, de acuerdo con un informe del Instituto Brookings.

El informe de Brookings encontró que muchos coptos sufren discriminación rutinaria a pesar de las protecciones bajo la ley egipcia. La Constitución de 2014 garantiza la libertad "absoluta" de  religión, pero también declara el islam la religión oficial del Estado y prohíbe la conversión a otra religión.

Ataque antes de la visita del papa Francisco

El ataque del domingo se produjo apenas semanas antes de que el jefe de la Iglesia Copta, el papa Tawadros II, se reúna con el papa Francisco durante la visita del líder católico a El Cairo.

Francisco se dirigió a su homólogo al hablar el domingo sobre los ataques.

"A mi querido hermano su Santidad el papa Tawadros II, a la Iglesia copta y a todo el querido país de Egipto, le expreso mi más sentido pésame, oré por los muertos y los heridos. Estoy cerca de las familias y de toda la comunidad", dijo el papa Francisco.