(CNN) - Es un instinto que viene naturalmente a los buenos samaritanos: cuando ves a un desconocido atacando a otro con insultos racistas o que ofenden su religión, intentas proteger a la víctima.

Pero cuando dos hombres hicieron exactamente eso en un tren de Portland, fueron apuñalados a muerte.

Entonces, ¿qué debe hacer un espectador? ¿Deberías enfrentar al atacante y tratar de calmar la situación? ¿O deberías evitar involucrarte?

"Este es un dilema profundo para el público en general", afirma Andrew J. Scott, un jefe de policía retirado y presidente de AJS Consulting.

No hay una respuesta fácil para cada situación. Pero mira aquí cómo han resultado algunos casos recientes y qué Scott recomienda que consideres si decides intervenir.

Los hombres que se enfrentaron al odio en Portland

Rick Best, Taliesin Myrddin Nakai Meche y Micha Fletcher vieron a dos niñas que estaban siendo insultadas en el tren de Portland. No se quedaron quietos.

Este viernes por la tarde, Destinee Mangum y su amiga estaban en el tren ligero MAX de la ciudad cuando el sospechoso supuestamente empezó a acosarlas. Le gritó a Mangum, quien no es musulmana, y a su amiga, usando lo que la policía describió como un "discurso de odio hacia una variedad de etnias y religiones".

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"Nos dijo que volviéramos a Arabia Saudita y nos dijo que no debíamos estar aquí, que debíamos salir de su país", le dijo Mangum a KPTV. "Simplemente nos decía que básicamente no éramos nada y que debíamos matarnos a nosotras mismas".

Asustados por su estallido, las dos se alejaron a la parte trasera del tren.

Entonces intervino un extraño, diciéndole al hombre que "no puede faltarle el respeto a estas señoritas así".

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"Entonces todos empezaron a discutir", dijo Mangum. Best y Meche murieron, y Fletcher quedó gravemente herido.

Scott dice que es muy difícil, sino imposible, que estos buenos samaritanos hubieran podido predecir que el hombre los iba a atacar.

"En esta sociedad, nos enseñan a no permitir que los acosadores maltraten a otros y a intervenir verbalmente", afirma Scott. "Los 'bullies' tienden a aplacarse cuando los confrontan verbalmente".

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Pero con el incidente de Portland, "claramente no es el caso", afirma Scotte. "El asaltante es un sociópata o un psicópata, y eso no es lo usual".

Finales más pacíficos

Hay casos que no siempre terminan en violencia.

El 22 de mayo una mujer en un Walmart en Arkansas le dijo a otro cliente que "regresara a México". Cuando el cliente, de raza negra, le dijo que no fuera ignorante, la mujer usó una palabra en inglés muy despectiva para referirse a las personas negras.

Walmart le pidió a la señora que dejara de comprar en sus tiendas.

A veces, las intervenciones llevan una recompensa. En marzo, Tracey Tong enfrentó a una mujer en un metro de Nueva York que estaba reprendiendo a otro pasajero que ella creía era musulmán.

"¿Por qué estás aquí? ¿Por qué estás en este país?", preguntó la mujer. "No estás con nosotros".

Tong le preguntó a la mujer. "No empieces a atacar a una mujer inocente", dijo. "... No te estoy diciendo que te calles, te estoy pidiendo que la respetes por favor".

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El video fue compartido en Facebook más de 20.000 veces, y Tong fue invitada al show de Ellen Degeneres donde recibió una recompensa de 10.000 dólares.

Entonces, ¿qué deberías hacer?

Scott, que ha trabajado en fuerzas de seguridad durante tres décadas, dijo que la decisión de intervenir o no debe ser completamente personal.

Pero si estás decidido a actuar, Scott sugiere considerar lo siguiente:

– ¿El atacante es mucho más grande que tú?

– ¿Parece estar intoxicado o mentalmente inestable?

– Si las cosas se ponen feas, ¿hay una ruta de escape fácil? ¿O estás atrapado en un área confinada?

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Si decides intervenir debes "comprender que es una situación que puede ir de mal en peor", dijo Scott.

"Ese es otro dilema que el público enfrenta para ayudar a otros ... estos son los tipos de cosas que están ocurriendo en una fracción de segundo, y la gente tiene que tomar decisiones de una fracción de segundo".