(CNNEspañol) - Con 21 cañonazos de la Fuerza Armada Nacional Bolivariana, Venezuela comenzó este miércoles los funerales en honor de Hugo Chávez, fallecido este martes 5 de marzo, y cuyos actos fúnebres se extenderán por siete días, con la bandera a media asta.

En medio del llanto y el dolor miles de personas acompañaron al "comandante" en un recorrido por las calles de Caracas rumbo a la Academia Militar Fuerte Tiuna.

El cortejo, liderado por el presidente encargado, Nicolás Maduro, y el presidente de Bolivia, Evo Morales, recorrió 13 kilómetros.

La multitud de dolientes estuvo encabezada por sus familiares, militares y funcionarios del gobierno.

El féretro, cubierto con la bandera venezolana, fue bendecido por un sacerdote a su salida del hospital militar, donde se entonó el himno nacional de Venezuela, mientras apoyado en él lloraba la madre del exmandatario, Elena Frías.

Luego de la bendición, se colocó el féretro sobre una carroza cubierta de flores, y comenzó —en medio de los atribulados seguidores del mandatario— una lenta procesión por las calles de Caracas, rumbo a la academia militar, donde se instalará la capilla ardiente hasta el próximo viernes.

El gobierno no ha informado donde será sepultado el presidente. Entre la multitud que acompaña al féretro, decenas de personas claman “¡Junto con Simón, Chávez al panteón!”, en referencia al mausoleo donde se encuentran los restos de Simón Bolívar, el libertador de Venezuela.

El próximo viernes a las 10:00 (hora local), se realizará el funeral para el presidente Chávez al que se espera que asistan líderes latinoamericanos.

La presidenta de Argentina, Cristina Fernández; y el presidente de Uruguay, José Mujica, llegaron juntos a Caracas la madrugada de este miércoles, al igual que el presidente de Bolivia, Evo Morales.

También se espera que en las próximas horas viajen a Venezuela otros líderes regionales, como el presidente de Colombia, Juan Manuel Santos; el presidente de Ecuador, Rafael Correa; el de Perú, Ollanta Humala, el de Chile, Sebastián Piñera; y la presidenta de Brasil, Dilma Rousseff, quien llegará este jueves por la noche a Caracas.

Según la agencia de noticias iraní IRNA, el presidente Mahmoud Ahmadinejad, aliado de Chávez, podría estar presente en los funerales el próximo viernes.

Chávez, en el poder desde 1999, murió este martes a los 58 años tras casi dos años de luchar contra el cáncer que le fue diagnosticado en junio de 2011, y por el cual fue operado cuatro veces en La Habana.

Luego de su última operación, en diciembre pasado, el gobierno venezolano informó de una evolución desfavorable de su estado de salud, que se agravó por varias infecciones respiratorias y otras complicaciones.

El vicepresidente Nicolás Maduro anunció la muerte del mandatario entre lágrimas, tras lo cual simpatizantes del presidente acudieron al hospital militar para llorar por el deceso de Chávez.

Nicolás Maduro asumirá la presidencia por los próximos 30 días, tiempo límite para que se realicen elecciones.

Maduro, de 50 años, será el candidato oficialista, y probablemente se enfrentará en las urnas al líder opositor Henrique Capriles, de 40 años, quien ya fue vencido por Chávez en octubre pasado.