(Korea Coast Guard via AP)

(CNN) - Un petrolero que se quema en el Mar Oriental de China se ha hundido una semana después de que colisionó con otro buque, según medios estatales chinos.

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El buque cisterna Sanchi, registrado en Panamá, se hundió este domingo luego de que una explosión lo sacudió y provocó el incendio, informó CCTV.

El Sanchi transportaba 136.000 toneladas, alrededor de un millón de barriles, de petróleo de Irán a Corea del Sur cuando colisionó con el carguero CF Crystal registrado en Hong Kong en el Mar Oriental de China el 7 de enero.

Las autoridades marítimas chinas lanzaron una operación de búsqueda y rescate para los 30 miembros de la tripulación iraní y dos bangladeshíes a bordo del Sanchi. El Ministerio de Transporte de China dijo que los 21 marineros chinos del CF-Crystal habían sido rescatados.

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Irán se unió al esfuerzo internacional de rescate liderado por China, enviando un equipo de rescate propio, que incluye comandos navales iraníes en lanchas rápidas. Pero los equipos no pudieron acercarse al camión cisterna en llamas debido al calor.
 
Tres cuerpos fueron recuperados durante la semana y solo horas antes de que el Sanchi se hundiera el domingo. Irán anunció que todos los miembros de la tripulación del barco fueron dados por muertos, según los medios estatales iraníes.

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El portavoz de la Fuerza de Tarea Especial de Irán, Mohammad Rastad, dijo que el testimonio de la tripulación en el CF-Crystal y de los trabajadores de rescate sugirió que la tripulación del Sanchi probablemente murió al principio de una explosión masiva y la consiguiente liberación de gas tóxico, informaron los medios estatales.

Los esfuerzos posteriores para recuperar los cuerpos de las víctimas se vieron obstaculizados por las explosiones consecutivas a bordo del buque tanque, además de los fuertes vientos y las altas olas en el mar.

El sábado, las familias de los 30 miembros de la tripulación iraní pidieron ayuda emocional, y una mujer le dijo a la agencia semioficial de noticias estudiantiles iraníes: "Mi hijo aún está bajo el agua, ¿quién escuchará nuestro dolor?".

Otra mujer describió cómo solo una hora antes del incidente, su ser querido llamó para decir que llegaría a Corea en dos días. Él le dijo: "No comí mis chocolates, los guardé para ti".

At 12:30, Japanese Coast Guard vessel KOSHIKI arrived the scene and built up the contact with Haixun 01.??  Add one line: ??Until 7 am on 10th, SANCHI is still on fire. And the intensity of the fire doesn??t have too much change compared with last night.?? ??Haixun01 is managing other 13 vessels at the scene to search for missing crew around SANCHI??

Desde la colisión inicial, el petrolero había estado ardiendo y flotando en las aguas entre Shanghai y el sur de Japón.

La agencia estatal china de noticias Xinhua informó el domingo que hubo un derrame de petróleo en el lugar donde se hundió el barco y que la Oficina Nacional Oceánica está monitoreando de cerca la situación.

Con una longitud de 274 metros y desplazando más de 85.000 toneladas, el Sanchi es casi tan grande como los portaaviones de la clase Nimitz de la Marina de EE.UU., según el sitio de rastreo de embarcaciones marinetraffic.com.

La agencia de noticias iraní Shana informó que el Sanchi era administrado por la Compañía Nacional Iranian Tanker y su carga valía alrededor de 60 millones de dólares. Shana dijo que el petróleo había sido comprado por clientes surcoreanos.

En un comunicado el lunes, Paul Johnston de la Unidad Científica de Greenpeace International advirtió que aún existe "la posibilidad de un derrame de petróleo".

"Dado que los tanques de combustible en este tipo de buques se encuentran cerca de la sala de máquinas, es probable que los tanques de combustible se hayan mantenido intactos desde la colisión inicial", dijo.

Greenpeace dijo que la explosión y el hundimiento del Sanchi ocurrieron en un importante terreno de desove para varias especies de peces y en un camino migratorio de muchos mamíferos marinos, incluidas tres especies de ballenas.