Por Katie Pisa

(CNN) — En 2007, cuando el mercado inmobiliario de Londres estaba en auge y el ex cazatalentos Kristian Jeffrey estaba buscando un nuevo puesto de trabajo, recibió una solicitud interesante.

"Me pidieron que pusiera anuncios en el pavimento, frente a las oficinas de los agentes de bienes raíces", dijo. La publicidad era algo que había considerado en su ya incipiente racha empresarial.

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Gumtree —el equivalente británico de Craigslist— el sitio de clasificados gratuitos, donde los usuarios pueden comprar y vender casi cualquier cosa, quería hacer una campaña "de impresión en limpio" en siete ciudades del Reino Unido. El objetivo era que los consumidores se anunciaran directamente en Gumtree, en lugar de hacerlo a través de un agente de bienes raíces. Los anuncios fueron literalmente impresos sobre el pavimento sucio de los lugares elegidos.

"Era impertinente, un poco más atrevido que una campaña normal", dijo Jeffrey. "No estoy seguro de que ellos (los agentes inmobiliarios) estuvieran muy agradecidos". La campaña funcionó extremadamente bien; la venta de viviendas anunciadas directamente en Gumtree aumentó un 800%, dijo.

Lo que sucedió después fue una explosión de atención por parte de los medios. Una cosa llevó a la otra y se encontró haciendo campañas para ING Bank en los Países Bajos y Bélgica, entre otros. Jeffrey dice que estos trabajos le permitieron desarrollar "Street Advertising Services", una empresa que se dedica a campañas de publicidad al aire libre, incluyendo el arte callejero en 3D, graffiti callejero y publicidad sobre la grama.

Una de sus campañas mejor conocidas fue la del "World's Biggest Shave", un rostro gigante de Roger Federer pintado con aerosol en una colina de Wimbledon para Gillette.

El negocio ha crecido rápidamente y este año Jeffrey decidió que tenía que contratar a un director de ventas con experiencia y también trasladar su compañía ubicada en Midlands a una oficina más grande para albergar a su docena de empleados. Antes de hacer esto: "Quería asegurarme de que contábamos con dinero en el banco", explicó Jeffrey.

Los bancos locales no parecían comprender su plan de negocios, dijo. Así que en agosto puso su empresa en Founding Circle —la mayor entidad crediticia de préstamo entre particulares del Reino Unido— por un monto de 40.000 libras (70.000 dólares), estuvo pendiente de las ofertas de los inversionistas y en pocos días obtuvo su préstamo. Tiene una tasa de interés del 9%, dice, a diferencia de los bancos comerciales que querían cobrar de 10 a 13%.

Hay muchos modelos diferentes de préstamos entre particulares (P2P, por sus siglas en inglés), pero en esencia los sitios web P2P permiten que las empresas pidan prestado dinero directamente a las personas particulares, sin tener que pasar por una institución financiera tradicional como un banco.

Funding Circle cuenta con 5.500 empresas registradas y ha prestado más de 300 millones de libras (488 millones de dólares) desde que inició. La compañía tiene proyectado un crecimiento masivo. Aunque los bancos aún proporcionan la mayoría de los préstamos en el Reino Unido, más del 85%, Funding Circle confía en que puede aprovechar un gran porcentaje. "Esperamos aprovechar una gran parte de eso en los próximos cinco a diez años", dijo Natasha Jones, portavoz de la compañía.

Funding Circle dice que la industria de préstamos comerciales P2P triplica su tamaño cada año, y tiene el potencial de alcanzar un valor de 12.000 millones de libras (19.500 millones de dólares) al año en el Reino Unido en los próximos 10 años, según un estudio de Nesta, una organización benéfica que se enfoca en las empresas e ideas innovadoras.

Lending Club y Prosper son las dos entidades crediticias P2P más grandes de Estados Unidos, ya que abarca la mayor parte del mercado. Emitieron 2.400 millones de dólares en préstamos en 2013, un aumento significativo comparado con los 871 millones de dólares en 2012. Lo que es más, un informe reciente de la firma de capital de riesgo Foundation Capital prevé que el mercado mundial para los préstamos P2P podría tener un valor de más de un billón de dólares para el 2025.

Diferentes sitios web P2P anuncian diferentes niveles de rentabilidad, pero Funding Circle dijo que ya sea si se trata de una única inversión pequeña (existe un mínimo de 20 libras —34 dólares—) o de una gran inversión de un prestamista con experiencia, el rendimiento neto en promedio es de alrededor de 6,4%, después de descontar los cargos y deudas incobrables.

La deuda por mora es un riesgo de este tipo de préstamos, así como la posibilidad de que el propio sitio web de P2P vaya a la quiebra, pero la industria está cada vez más regulada y los servicios P2P incluyen varios sistemas de mitigación de riesgos.

"Existe un riesgo. Es un producto de inversión, no un producto de ahorro", dijo Jones.

A pesar de esto, muchos inversionistas quieren otorgar préstamos a nivel local, o apoyar a una industria en particular o un negocio ético y fácilmente pueden hacer esto en el modelo P2P, dijo.

Para otra compañía creativa, el flujo de efectivo y el hecho de no recibir los pagos a tiempo la llevó a buscar a otro prestamista P2P, MarketInvoice. Este mercado en línea permite que las empresas "subasten" sus facturas a los inversionistas, quienes hacen ofertas para proporcionar capital contra los ingresos que aún están pendientes de pago.

Cada Design Group, con sede en Londres, una empresa de diseño de interiores y diseño gráfico para la industria de alimentos y bebidas, dijo que acudió a MarketInvoice en 2012 como una forma de obtener financiación contra las facturas de sus diseños.

"Siempre hemos contemplado diferentes formas de financiación adicionales a la financiación tradicional bancaria. Desafortunadamente en el negocio del diseño, debido a que no estamos haciendo algo tangible, nuestros servicios son el tiempo y las ideas", dijo Ashley Smith, directora financiera de Cada Design.

"MarketInvoice fue la primera compañía que presentó una opción viable y dijo 'puedes vender tus facturas y recuperar ese dinero muy, muy rápido'", dijo Smith.

Cada Design —cuya lista de clientes es larga e incluye a las principales marcas del Reino Unido como a Pret A Manger, Boots y Marks & Spencer, así como a la tienda de comida gourmet Dean & Deluca de los Estados Unidos— dijo que enfrentarse a pagos atrasados por parte de los clientes en su negocio "podría ser catastrófico".

"La gente sigue sin pagar sus cuentas a tiempo, pero P2P nos ha dado una opción para eliminar ese estrés", dijo Smith. "Es nuestro analgésico".