(CNN) - ¿Alguna vez has abordado un vuelo temiendo quién podría ser tu compañero durante las próximas horas?

Tal vez sea alguien que ronque o invada tu espacio personal, o tal vez sea un bebé llorando.

Pero los pasajeros que vuelan en Qatar, Emirates, Etihad o Royal Jordanian Airlines, sin embargo, tienen otro tipo de compañero de vuelo por el cual preocuparse: los halcones mascota.

En estas aerolíneas del Medio Oriente, a las aves, que tienen sus propios pasaportes, se les permite abordar la cabina de los aviones, la mayoría de las veces posadas en los brazos de sus propietarios.

Símbolo de estatus

En Medio Oriente, los halcones son el más elevado símbolo de estatus. Y se ha convertido en rutina para algunos dueños de halcones que sus aves se unan a ellos, sin jaulas, a bordo de sus vuelos, sin importar si están viajando en primera clase o en económica.

Esta semana, una fotografía de una cabina llena de los preciados pájaros se hizo viral en las redes sociales.

Ahmet Yasar publicó su fotografía viral de decenas de halcones y dice que estaban viajando a Jeddah, en Arabia Saudí.

Ahmet Yasar publicó su fotografía viral de decenas de halcones y dice que estaban viajando a Jeddah, en Arabia Saudí.

Ahmet Yasar, quien publicó la imagen en Reddit, le dijo a CNN que los halcones viajaban a Jeddah, en Arabia Saudita, y que la fotografía fue tomada por un amigo que trabaja como piloto.

Hombres emiratíes posan con sus halcones tras una sesión de entrenamiento.

Hombres emiratíes posan con sus halcones tras una sesión de entrenamiento.

Aunque el vuelo con halcones en el área de la cabina no es inusual, tener a muchas de estas aves a bordo al mismo tiempo es extremadamente raro, y algunas aerolíneas incluso restringen a seis el máximo de halcones que pueden estar en la cabina en un mismo vuelo.

Coraje, determinación y libertad

La cetrería, la caza con halcones, se remonta a cientos de siglos y se ha convertido en una parte tan importante de la cultura del Medio Oriente que la UNESCO la ha añadido a su lista de Patrimonio Cultural Inmaterial de la Humanidad.

Tradicionalmente, las aves se utilizaban como una vía para obtener alimentos, pero hoy en día se mantienen como mascotas y se utilizan para el deporte.

El experto cultural Nasif Kayed, de The Arab Culturalist, le dijo a CNN que los halcones pueden costar entre 2.000 dirhams (540 dólares) y 70.000 dirhams (19.000 dólares).

"Depende de lo que estés buscando y de cuánto dinero tengas, por supuesto", aseguró. "Depende de la raza. Algunos son (criados) para la velocidad, otros para la caza de larga distancia".

En los Emiratos Árabes Unidos, las aves deben tener sus propios pasaportes, emitidos por el Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Hidráulicos, para combatir el contrabando. El documento tiene una validez de tres años y cuesta alrededor de 130 dólares.

Entre el 2002 y el 2013, el gobierno emitió más de 28.000 pasaportes para halcones.

Kayed dice que estos pájaros pueden ser entrenados en cuestión de seis semanas y que los hombres emiratíes desarrollan una fuerte relación con estos animales.

"Para nosotros representan valor, perseverancia, determinación y libertad".

¿Cómo es sentarse al lado de uno?

Qatar, Etihad, Emirates y Royal Jordanian Airlines permiten halcones en su zona de cabina.

Qatar, Etihad, Emirates y Royal Jordanian Airlines permiten halcones en su zona de cabina.

En el 2014, Tom Whitehill tomó un vuelo de Qatar Airways de Dubai a Doha y experimentó de primera mano cómo es viajar con halcones.

"Fue bastante extraño, no hubo ninguna advertencia de que iban a estar en el vuelo", le dijo a CNN.

"Había oído muchas historias sobre halcones volando por todo el Golfo en cabinas de aviones, pero no lo había visto antes. Fue una agradable sorpresa, pero definitivamente un poco surrealista".

Whitehill aseguró que los pájaros no eran ruidosos, y apenas causaron alboroto, a excepción del momento del aterrizaje.

"Tenían las capuchas puestas, así que estaban bastante tranquilos y relajados hasta que comenzamos a aterrizar y comenzaron a soltar sus alas", dijo.

Kayed afirmó que los propietarios normalmente cubren los ojos de las aves para mantenerlas "en paz", "porque cuando ven (algo) tienen que ir a por eso".

Entonces, ¿en qué aerolínea puedes llevar tu halcón?

Aunque el dueño de los halcones en la foto que se volvió viral esta semana parece haber comprado un boleto para cada ave, algunas líneas aéreas permiten a los pasajeros volar con su pájaro en su asiento.

Según su sitio web, Qatar Airways permitirá a un pasajero viajar con un halcón como compañero en clase turista y un máximo de seis halcones están permitidos dentro de toda la cabina, pero tendrás que pagar por ello, con tarifas que van desde 115 dólares a los 1.620 por ave.

Etihad tiene regulaciones similares para volar con halcones, pero Emirates requiere que todos los animales que viajan en la cabina lo hagan enjaulados.

Royal Jordanian Airlines es un poco más complaciente, al permitir dos halcones por asiento y un máximo de 10 a 15 en la cabina a la vez, dependiendo de la aeronave. Pero a estos pasajeros también se les cobrará tres veces la tarifa normal de exceso de equipaje.

La aerolínea alemana Lufthansa ha sugerido que podría permitir que los pasajeros lleven sus halcones a bordo en el futuro, y desarrolló un prototipo de stand para aves en el 2014, llamado "Falcon Master", para los clientes VIP.

Aunque aún no se ha instalado, un portavoz de la aerolínea le dijo a CNN que estaban en conversaciones con varios clientes potenciales.

"Nuestra intención fue y sigue siendo ofrecer este producto muy especial a un pequeño grupo de clientes privados y VIP que viajan en un jet privado con aves como los halcones".