(CNN) - Los rescatistas que buscan a 12 niños tailandeses y su entrenador de fútbol han descubierto una abertura oculta en lo profundo de la jungla que puede ser un nuevo punto de entrada al sistema de cuevas en el que se sospecha que el grupo está varado.

Unos excursionistas descubrieron el posible punto de acceso en las colinas de Pha Mee sobre el sistema de cuevas Tham Luang Nang Non y ahora están explorando la posibilidad de que pueda conectarse con las cuevas de abajo, en las que se cree que el grupo lleva atrapado durante casi una semana.

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La chimenea natural, que tiene alrededor de 1,5 metros de diámetro y al menos 22 metros de profundidad, se encontró al norte de la apertura de la cueva, donde se encontraron las bicicletas de los niños el sábado pasado.

Acercarse a los túneles desde arriba es "más prometedor", de acuerdo con los rescatadores británicos en la escena, ya que pasa por alto un paso bloqueado por agua.

Dos expertos británicos en cavernas ingresaron a la chimenea el viernes por la mañana, logrando descender a una profundidad de unos 20 metros, antes de ser relevados por otro equipo. Aunque esta no es la primera chimenea natural encontrada en Pha Mee, sigue siendo la más prometedora, según los equipos de búsqueda y rescate en el sitio.

El gobernador de Chiang Rai, Narongsak Osatanakorn, dijo en una conferencia de prensa el viernes por la tarde (hora local) que el grupo de socorristas ha revisado el área, ha bajado por el pozo a una profundidad de unos 40 metros y está explorando más a fondo.

El equipo especializado puede transmitir las imágenes de las cámaras montadas en el casco del escalador al equipo de soporte en la parte superior de la chimenea.

El equipo especializado puede transmitir las imágenes de las cámaras montadas en el casco del escalador al equipo de soporte en la parte superior de la chimenea.

También se están usando drones con cámaras térmicas para buscar en el terreno montañoso sobre el sistema de cuevas. La perforación para abrir un nuevo punto de acceso debería comenzar el sábado, cuando los rescatistas esperan recibir los resultados de un escaneo de la montaña, que esperan que revele los sitios más prometedores.

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Anteriormente, equipos de trekking encontraron un pozo vertical que parecía conducir a la cueva y arrojaron comida y agua potable, por si el grupo estuviera cerca, dijo Thanya Netithamkul, directora general del departamento de parques naturales, vida silvestre y plantas.

El terreno es duro: montañoso y muy boscoso, ralentiza a los equipos que buscan otros posibles puntos de entrada, y las lluvias en esa región han sido "implacables", según el meteorólogo de la CNN, Derek Van Dam.

"Es el monzón del sudoeste y la lluvia seguirá llegando", dijo, lo que complica aún más los esfuerzos de rescate.

Los excursionistas tienen que ir por la espesa jungla y las difíciles condiciones en el camino hacia el sitio de la chimenea.

Los excursionistas tienen que ir por la espesa jungla y las difíciles condiciones en el camino hacia el sitio de la chimenea.

El espeleólogo británico Robert Harper dijo a CNN que, a partir de encuestas anteriores y mapas más actualizados de expediciones recientes a la cueva, el equipo de espeleología intentaba acceder a lo que se cree que es el final del sistema de cuevas, en un intento de comprobar la lista de lugares en los que creen que podría estar el grupo.

Dijo que el obstáculo más difícil que el equipo de espeleología ha enfrentado hasta ahora es el "nivel y el poder del agua".

Junto a los expertos en espeleología británicos que han ingresado al área de búsqueda, un equipo de búsqueda y rescate militar de Estados Unidos también se unió al esfuerzo de rescate, a pedido del gobierno tailandés, dijo el portavoz del Pentágono, Dave Eastburn.

El equipo de fútbol desaparecido en una cueva en Tailandia, en la foto con su entrenador.

El equipo de fútbol desaparecido en una cueva en Tailandia, en la foto con su entrenador.

Dos teorías sobre la desaparición

Los chicos, de entre 11 y 16 años, y su entrenador de 25 años han estado desaparecidos desde el sábado por la tarde, cuando un funcionario del parque vio bicicletas cerca de la entrada al complejo de cuevas fuera de los límites.

El primer ministro de Tailandia, Prayut Chan-o-cha, visitó el sitio el viernes, reuniéndose con los funcionarios y las familias de los niños. Instó a los rescatistas a proceder rápido pero con precaución, especialmente en lo que respecta a la instalación de sistemas eléctricos para permitir que las bombas de agua funcionen de manera eficiente.

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Se cree que los chicos y su entrenador accedieron a la gran serie de cuevas a través de un estrecho canal de 15 metros.

Un letrero a la entrada de la cueva, una popular atracción turística, advierte sobre el peligro durante la temporada de lluvias, que justo está comenzando.

Los equipos de rescate actualmente tienen dos teorías sobre dónde podrían estar los niños, trabajando desde el punto de partida donde se encontraron sus cosas, en una bifurcación a 3 kilómetros de la boca de la cueva, en la profundidad de los túneles subterráneos.

Podrían haber girado a la izquierda o a la derecha en este punto, pero los rescatadores tailandeses han estado trabajando en la suposición de que tomaron el camino más alto, a la izquierda, hacia el sur.

Los expertos británicos ahora se preguntan si fueron hacia la derecha, lo que los habría llevado al terreno más alto en general, hacia el norte, que es donde se está explorando la chimenea.

Los buzos continúan trabajando en la boca de la cueva, y la perforación está en curso en varios puntos del complejo de la cueva, principalmente para aliviar la inundación.

Optimismo

Las intensas lluvias en Tailandia retrasaron las labores de búsqueda del equipo de fútbol desaparecido en una cueva.

Las intensas lluvias en Tailandia retrasaron las labores de búsqueda del equipo de fútbol desaparecido en una cueva.

Josh Morris, el fundador de Chiang Mai Rock Climbing Adventures, que está familiarizado con el terreno, dice que a pesar del tiempo, hay motivos para ser optimistas sobre la supervivencia del grupo.

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"Estoy seguro de que quedan esperanzas. Todavía están en la primera semana y los niños que han estado yendo a esta cueva, por lo que he entendido, han estado en la cueva muchas veces antes, por lo que es muy probable que sabían a dónde iban y pudieron llegar a un lugar seguro", dijo a 'Connect the World', de CNN.

"El problema es que, debido a las fuertes lluvias que han golpeado las colinas del norte de Tailandia en las últimas dos semanas, el nivel de agua sigue creciendo y, por lo tanto, ese es realmente el mayor desafío en este momento".

A pesar de las inclemencias del tiempo, los familiares se mantuvieron seguros de que sus seres queridos serían encontrados. Sudsakorn Sutham, el padre de un niño desaparecido, Prachak, dijo que está seguro de que las autoridades llevarán a los niños a casa: "Confío en que mi hijo pronto estará de vuelta", aseguró.

- Kocha Olarn reportó desde Chiang Rai en Tailandia, mientras que Euan McKirdy escribió y reportó desde Hong Kong.