(CNN) - Los niños pequeños inevitablemente tienen un montón de moqueo y dolor de garganta, pero la forma en que se limpian las manos puede reducir la frecuencia con la que faltan a la guardería, según un estudio publicado este lunes en la revista Pediatrics.

Investigadores en España descubrieron que los niños que se limpian las manos con desinfectante en lugar de agua y jabón reducen los días perdidos en la escuela, las infecciones respiratorias y las prescripciones de antibióticos.

Los investigadores estudiaron a 911 niños de hasta 3 años que asistieron a 24 guarderías en Almería, España. Dividieron a los niños, sus familias y sus guarderías en tres grupos: un grupo usó desinfectante de manos para limpiarse las manos y otro usó agua y jabón, ambos con estrictos protocolos de higiene. Un tercero, el grupo de control, siguió sus rutinas habituales de lavado de manos.

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Los tres grupos asistieron a talleres de higiene de manos antes de que comenzara el estudio. Pero los grupos de desinfectante de manos y agua y jabón asistieron a sesiones de seguimiento sobre infecciones respiratorias y fiebres y recibieron documentación sobre la higiene de las manos. También se les dieron protocolos de higiene que incluyen el lavado de manos antes y después del almuerzo, ya que llegaron a casa y después de toser, estornudar o sonarse la nariz, según el estudio.

Durante el período de estudio de ocho meses, los 911 estudiantes tuvieron 5.211 infecciones respiratorias que llevaron a 5,186 días de guardería perdidos. El grupo de desinfectante de manos perdió el 3,25% de los días de la guardería, seguido del grupo de agua y jabón, que perdió el 3,9% de los días. El grupo que siguió su rutina habitual de lavado de manos perdió el 4,2% de los días.

Los autores también encontraron que el grupo de agua y jabón tenía un riesgo un 21% más alto de contraer una infección respiratoria, y un riesgo 31% mayor de prescripción de antibióticos que los que usan desinfectante de manos.

El alcohol para manos sería más efectivo para prevenir enfermedades en comparación con el agua y jabón.

Hubo una reducción del 23% en las infecciones respiratorias entre los estudiantes que usaron desinfectante de manos en comparación con los del grupo de control.

"Creo que la principal contribución de este documento es su enfoque en niños realmente pequeños en guarderías", dijo el doctor Don Goldmann, director médico y científico emérito del Instituto de Mejoramiento de la Atención de la Salud. "Creo que esto se basa en la literatura anterior para apoyar la idea de que puede reducir la propagación de infecciones del tracto respiratorio en niños pequeños si se usa desinfectante de manos con alcohol".

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos sugieren lavarse las manos por lo menos durante 20 segundos cada vez: "Canta la canción de 'Feliz cumpleaños' de principio a fin dos veces" mientras te lavas las manos con agua y aplicas jabón. Se sugiere enjabonar el dorso de las manos, entre los dedos y debajo de las uñas. Una persona debe lavarse las manos antes de comer alimentos y después de sonarse la nariz, toser o estornudar, dijeron los CDC.

Para el desinfectante de manos, el CDC sugiere aplicar el producto y frotarlo en todas las superficies de las manos y los dedos hasta que estén secos. El CDC señala que "los desinfectantes para manos no son tan efectivos cuando las manos están visiblemente sucias o grasosas".

Independientemente de todos los beneficios del desinfectante de manos, expertos señalaron que la seguridad debe ser considerada cuando se usa con niños de esta edad.

"Deben usarse con supervisión", dijo Haas, "porque la advertencia aquí es que no se puede tener niños pequeños, pues se lo pueden poner en la boca y posiblemente se intoxiquen con el alcohol".