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Análisis

El príncipe heredero saudí juega una guerra de precios del petróleo. Su último movimiento descarado podría hundir la economía mundial

Por Nic Robertson

(CNN) — Dentro de Arabia Saudita, rica en petróleo, Mohammed bin Salman es temido y amado. En los últimos días, el mundo ha sido testigo de lo que sus súbditos ya sabían.

El poderoso príncipe heredero, conocido como MBS, no rehuirá la confrontación si cree que sus intereses y los de su reino están amenazados. De hecho, su deseo predeterminado a menudo parece ser la dominación.

En la cumbre de la OPEP en Viena, la semana pasada, cuando Rusia rechazó su llamado a recortar la producción de petróleo debido a la caída de la demanda debido a la pandemia de coronavirus, MBS subió la apuesta, desafiando a Moscú y amenazando con aumentar la producción saudita, provocando la mayor caída en los precios del petróleo desde que Estados Unidos comenzó a bombardear a las tropas iraquíes en Kuwait, en 1991.

El príncipe de Arabia Saudita cree que Rusia ha estado “haciendo trampa” en los acuerdos de producción de petróleo y después de darles “muchas oportunidades”, según una fuente cercana al Gobierno, ha decidido que este es el momento de ponerse firme.

Puede que el príncipe no haya querido esta confrontación en este momento, o que haya calculado mal la capacidad de su hermano, el ministro de Petróleo saudí, de negociar por él en Viena, pero lo que está claro es que MBS, por defecto o diseño, puede ser un disruptor global.

Desde el enfrentamiento de Viena, los mercados se han asentado un poco y el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, ha llamado a MBS para “discutir sobre los mercados mundiales de energía”. Pero si bien el príncipe heredero ha señalado que aún hay tiempo para hablar sobre esta disputa petrolera, también le ha encomendado a la estatal Aramco que aumente la producción de su máximo de 12 millones de barriles por día a 13 millones, preparando un movimiento que podría aumentar la caída de los precios del petróleo.

Él no retrocede, y su estrategia tiene todas las características de una amenaza cargada. Predecir el resultado y el impacto en la economía global no es fácil. Como sus propios ciudadanos han sabido por un tiempo, el propio MBS puede ser mercurial y difícil de predecir.

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Desde que llegó al poder después de la coronación de su padre en 2015, Bin Salman ha vendido una visión popular y ambiciosa del futuro, entregando reformas esperadas mientras silencia a los críticos y consolida su poder.

Para muchos sauditas promedio, él es lo que han estado esperando: un gobernante fuerte que afloja el estrangulamiento de las restricciones religiosas ultraconservadoras mientras trabaja para destetar al reino de su economía basada en el petróleo.

Para sus compañeros de la realeza, el rápido ascenso de este hijo joven y modestamente educado del rey Salman ha sido algo así como una mezcla, que va desde el arresto hasta el chantaje y el ascenso.

En todos sus movimientos internos, MBS parece encarnar la manifestación más muscular de una lucha de poder oculta de décadas, para determinar qué línea de la familia real heredará la sucesión. De alguna manera, el reino está experimentando un momento de Juego de Tronos, aunque mucho menos sangriento, y MBS está emergiendo victorioso.

En junio de 2017, expulsó públicamente a su primo, el ex príncipe heredero Mohammed bin Nayef bin Abdulaziz, de su posición como el próximo en la línea del trono. Unos meses más tarde, comenzó a arrastrar a otros miembros de la realeza a un hotel de lujo en Riad acusándolos de corrupción.

El equilibrio amor-miedo es más extremo en los niveles superiores de la familia real. A Bin Nayef y al hermano menor del rey, el príncipe Ahmed bin Abdulaziz, les ha ido mal. Hasta hace poco, Bin Nayef estaba bajo arresto domiciliario; ahora, según algunas fuentes, ha sido detenido por completo.

Ambos hombres podrían haber sido contendientes por la corona, lo que MBS más teme que le sea arrebatado, porque una vez que sea rey, nadie puede expulsarlo.

Y su enfoque sin restricciones a la lucha real saudita refleja su conducta en el escenario mundial.

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Le gusta ganar, o al menos tiene miedo de perder, y está dispuesto a apostar alto para evitarlo. Su programa de reformas Visión 2030, por ejemplo, requiere que los precios del petróleo superen los US$ 60 por barril, para alcanzar el punto de equilibrio. Sus tácticas con Rusia han reducido el valor del petróleo a aproximadamente la mitad, haciendo que esos objetivos sean aún más difíciles de alcanzar.

En resumen, está apostando el futuro de sus súbditos en una jugada de poder contra su supuesto aliado ruso, Vladimir Putin. Si MBS gana, gana participación de mercado y estatura global, muy necesaria después de que su imagen se viera empañada por el asesinato del periodista saudita Jamal Khashoggi, por lo cual el relator especial de las Naciones Unidas encontró al príncipe heredero responsable (MBS niega rotundamente su participación en el asesinato).

Pero incluso si vale la pena, Bin Salman ya ha fracasado en su objetivo principal de destetar a Arabia Saudita del petróleo porque su influencia está completamente basada en el petróleo.

Todavía no está claro cuánto tiempo MBS se enfrentará cara a cara con Putin sobre el petróleo. Si sigue así, romperá sus lazos con Trump, sin mencionar el riesgo de romper su promesa a sus compatriotas de un cambio transformador.

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Sea lo que sea que haga, sus tácticas serán probadas nuevamente pronto. Arabia Saudita acoge la cumbre del G20 de las 20 principales economías del mundo este año, y MBS ayudará a dirigir a su anciano padre, el rey Salman, a través de los deberes de presidencia, liderando el camino para resucitar lo que para entonces será una economía global muy maltratada y golpeada.

La pregunta que muchas personas se harán en el período previo a esa cumbre es si el joven príncipe puede reinar sobre sus propias ambiciones de poder para el mejoramiento de todos los demás.