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Ciencia

Los neandertales europeos comieron mariscos frescos, lo que puede haber dado un impulso a sus cerebros

Por Ashley Strickland

(CNN) — Algunos neandertales realmente disfrutaron su mar y tierra en lugar de un filete de mamut, según un nuevo estudio.

La reciente excavación de una cueva a lo largo de la costa de Portugal reveló una gran cantidad de restos fosilizados de alimentos, incluidos peces, pájaros y mamíferos. Se estima que los neandertales vivieron en la cueva, conocida como Figueira Brava, entre hace 86.000 y 106.000 años atrás.

El descubrimiento arroja luz sobre las poblaciones de neandertales que dependían del mar como fuente de alimento, además de cazar y recolectar en la tierra, una imagen muy diferente a la de aquellos que cazaban mamuts en climas extremadamente fríos.

Estos neandertales disfrutaron de una dieta diversa.

The fossilized remains of shells were found in the cave.

Los restos fosilizados de conchas fueron encontrados en la cueva.

Desde el mar, podían darse un festín con lapas, mejillones, almejas, cangrejos marrones, cangrejos araña, tiburones, anguilas, doradas, salmonetes, delfines y focas. Las aves marinas también incluyeron patos silvestres, melanittas  comunes (un gran pato marino), gansos, cormoranes, alcatraces, garcetas y colimbos.

En tierra, cazaban ciervos, cabras, caballos, tortugas y uros, un buey salvaje extinto. Lo complementaron con plantas como restos de olivos e higueras, así como piñones tomados de los pinos.

Los neandertales que vivían en Italia y en toda la península ibérica probablemente habrían seguido un estilo de vida similar con un clima mediterráneo.

El estudio publicado el jueves en la revista Science.

De hecho, la cantidad y diversidad de fósiles marinos encontrados en la cueva excede a otros sitios más recientes. Esto sugiere que los neandertales se sentían cómodos cazando mariscos. Anteriormente, este nivel de adaptabilidad solo se asociaba con los humanos modernos que vivían en el sur de África al mismo tiempo.

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“Figueira Brava proporciona el primer registro de consumo significativo de recursos marinos entre los neandertales de Europa“, escribieron los investigadores en el estudio.

Cracked-open and burnt fragments of crab pincers were also found in the cave.

Fragmentos de tenazas de cangrejo abiertas también fueron encontradas en la cueva.

Para los investigadores, es otra forma de reducir la brecha entre los humanos modernos y los neandertales.

Algunos investigadores creen que la introducción de mariscos en la dieta de los humanos modernos primitivos ayudó a su desarrollo cognitivo debido a los ácidos grasos omega-3 y otros nutrientes que estimulan el cerebro. Eso contribuyó a los desarrollos culturales y tecnológicos que los llevaron a emigrar de África y extenderse por todo el mundo.

“Si este consumo común de recursos marinos jugó un papel importante en el desarrollo de habilidades cognitivas, lo hizo en toda la humanidad, incluidos los neandertales, y no solo en la población africana que se extendió más tarde”, dijo João Zilhão, autor del estudio e investigador de la Institución Catalana de Investigación y Estudios Avanzados de la Universidad de Barcelona.

En los últimos años, los investigadores han descubierto pruebas de que “los neandertales tenían una cultura material simbólica”, dijo Zilhão.

A wildcat's jawbone found in the cave reveals the diversity of life in the area at the time.

Hueso maxilar de un gato montés demuestra la diversidad del área en ese momento.

Zilhão publicó un estudio hace dos años sobre pinturas rupestres de 65.000 años de antigüedad encontradas en tres cuevas en la península ibérica que se atribuyen a los neandertales. Esto se alinea con otro descubrimiento de colgantes y conchas coloreadas con pigmentos, que también se cree que son obra de los neandertales.

“[Estos hallazgos] respaldan una visión sobre la evolución humana en la que las variantes fósiles conocidas, como las de los neandertales en Europa y sus contemporáneos africanos de anatomía, más similares a las nuestras, deben entenderse como restos de nuestros antepasados, no como diferentes especies de mayor a menor”, dijo Zilhão.

Pero, ¿por qué ha llevado tanto tiempo establecer que los neandertales se adaptaron a la vida costera? Los investigadores sugieren que se debe a que muchas de las cuevas que habrían utilizado probablemente estén debajo del mar ahora, debido a un aumento en el nivel del mar.

A principios de este año, un análisis separado de conchas de almejas y rocas volcánicas de una cueva italiana muestra que los neandertales recolectaban conchas y piedra pómez de las playas. Y debido a indicadores específicos en algunas de las conchas, los investigadores también creen que los neandertales vadearon y se lanzaron al océano para recuperar las conchas, lo que significa que pudieron nadar.

A view on the Figueira Brava cave with its three entrances.

Vista de la cueva Figueira Brava con sus tres entradas.

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Hubo evidencia de que las conchas estaban formadas por piedras para hacerlas delgadas, afiladas y resistentes. Las conchas datan de hace entre 90.000 y 100.000 años. Esto es antes de la llegada de los humanos modernos a la región de Europa occidental.

Esto se alinea con la evidencia de otro estudio que sugiere que algunos neandertales sufrían de “oído de surfista”, según los crecimientos óseos encontrados en las oídos que pertenecen a unos pocos esqueletos de neandertales.