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¿Por qué beber té podría ayudar en una crisis?

Por Katie Hunt

(CNN) — Cuaren-TÉ-na. Todos los días a las 3 de la tarde desde que el Reino Unido impuso restricciones por el coronavirus, a mediados de marzo, Laura Seabright, una maestra residente en Londres, y su familia han disfrutado del té de la tarde.

Los niños preparan pastelitos u otras delicias horneadas, y el té se sirve en un juego de té tradicional inglés Seabright heredado de su abuela.

«A los niños les encanta. Siempre preguntan sobre cosas para acompañar el té. Definitivamente han abrazado el ritual», dijo.

Seabright dijo que ha sido una buena oportunidad para reunir a la familia y construir tiempo para relajarse durante los días ocupados cuando hace malabares con el trabajo y la educación en el hogar de tres niños menores de 10 años. Espera que encuentren una manera de mantener su hora del té diaria una vez que los niños estén de vuelta en la escuela y la guardería.

Una taza de té mejora todo

Durante siglos, el té se ha utilizado para mucho más que saciar la sed. En todo el mundo, las personas lo beben para relajarse, revitalizarse y calmarse, y es algo que necesitamos ahora más que nunca.

En el Reino Unido, donde los bebedores de té beben 100 millones de tazas todos los días, según el Panel Asesor del Té del Reino Unido, la bebida sigue siendo parte de la psique nacional, a pesar de la creciente preferencia por los lattes, los espressos y los blancos planos. El sentimiento de que una taza de té restauradora hace que todo mejore aún es cierto.

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Con el consumo de té creciendo en todo el mundo, las Naciones Unidas designaron el 21 de mayo como el primer Día Internacional del Té.

Incluso en Estados Unidos, durante mucho tiempo un país dominado por el café, el consumo de té está creciendo en popularidad, con personas que consumen 0,4 kg (14 onzas) al año en comparación con 0,36 kg (12,7 onzas) en 2007 según las Naciones Unidas, con la gente alejándose de refrescos, leche y bebidas de frutas.

Los científicos están comenzando a analizar cómo el té podría afectar el estado de ánimo y la cognición. Específicamente, están investigando si los efectos relajantes y de alerta son un resultado biológico directo de los compuestos en el té o si provienen del contexto en el que se consume la bebida: preparar tu bebida, elegir tu taza favorita y sentarte a tomar un breve respiro del mundo. O ambos.

El té verde y el negro provienen de la misma planta: Camellia sinensis. Sin embargo, el té verde se procesa de una manera diferente, lo que resulta en niveles más altos de algunos de los compuestos que los científicos creen que tienen efectos positivos en nuestra salud mental.

A British police officer hands a victim tea in the middle of the bombing wreckage during World War II.

Un policía británico le entrega un té a una víctima en medio de los destrozos de una bomba en la Segunda Guerra Mundial.

Impulso cerebral

Se ha descubierto que beber té verde mejora la función cerebral en personas sanas, dijo Stefan Borgwardt, presidente y director del Departamento de Psiquiatría y Psicoterapia de la Universidad de Lübeck, Alemania.

En un estudio de 2014, dio extractos de té verde equivalentes a una o dos tazas de té verde a 12 voluntarios sanos y les tomó imágenes de sus cerebros para analizar los cambios en la conectividad dentro de ciertas regiones del cerebro.

«Notamos una mayor conectividad en las regiones del cerebro asociadas con la memoria de trabajo», dijo por correo electrónico.

Y una revisión, de 2017, de más de 100 estudios de los que fue coautor encontró que el té verde puede afectar el cerebro de tres maneras: puede influir en los síntomas psicopatológicos, como reducir la ansiedad; en la cognición, al beneficiar la memoria y la atención; y en la función cerebral, específicamente la memoria.

Esa revisión concluyó que «sería deseable» que más occidentales consuman al menos 100 mililitros (3,3 onzas líquidas) de té verde cada día «para proteger la función neurocognitiva».

Sin embargo, Borgwardt advirtió que los efectos no son grandes, y la evidencia actual es proporcionada principalmente por estudios a pequeña escala.

Diferentes compuestos

Lo que está menos claro es qué compuestos que se encuentran en el té son responsables de varias mejoras en nuestro poder cerebral y si funcionan solos o juntos.

Los más importantes son los antioxidantes como el galato de epigalocatequina (EGCG), el más abundante, seguido de L-teanina, un aminoácido que se encuentra en las hojas de té y la cafeína.

Borgwardt dijo que los beneficios probablemente no sean la consecuencia de un solo componente, sino que estén vinculados a la presencia de cafeína y L-teanina.

También hay sugerencias de que el té podría mejorar los síntomas de depresión, demencia y síndrome de Down.

Un estudio, realizado en Corea del Sur, en 2018, descubrió que los bebedores frecuentes de té verde tenían un 21% menos de probabilidades de desarrollar depresión a lo largo de su vida que aquellos que no bebían. Sin embargo, como estudio observacional, no pudo establecer causa y efecto, solo asociación.

Borgwardt dijo que los estudios en animales han sugerido que hay cambios en la materia gris del cerebro y, potencialmente, estos efectos del té podrían usarse para atacar enfermedades psiquiátricas como la depresión y la demencia.

Pero señaló que la investigación se encontraba en una etapa muy temprana, y que los estudios experimentales deberían ser confirmados por ensayos clínicos más grandes antes de sacar conclusiones.

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Sin daño

El té también tiene algunos beneficios para nuestra salud física: está relacionado con una vida más larga, una presión arterial más baja y también puede tener un efecto eliminador de grasas.

Gunter Kuhnle, profesor asociado en el Departamento de Ciencias Alimentarias y Nutricionales de la Universidad de Reading, en el Reino Unido, investiga los beneficios de los flavanoles, que se encuentran en el té, el cacao y algunas frutas.

Dijo que uno de los problemas de evaluar los beneficios del té y sus compuestos beneficiosos es que los estudios que informan los efectos suelen ser observacionales, dependen del autoinforme subjetivo y del impacto de cómo se preparan y consumen los alimentos.

Necesitamos mejores datos para evaluar realmente los beneficios del té en nuestro bienestar mental y físico, con muchas diferencias en cómo se consume en diferentes países, dijo Kuhnle.

Señaló que en el Reino Unido el té es una bebida típica de la clase trabajadora, mientras que en Estados Unidos es una bebida más comúnmente asociada con una clase superior. Por lo tanto, los estudios en Estados Unidos pueden mostrar muchos más beneficios, pero podrían deberse a antecedentes socioeconómicos.

Sin embargo, con la excepción de los suplementos de té verde, que se han relacionado con el daño hepático, y el té caliente hirviendo, que se ha relacionado con el cáncer de esófago, no hay inconveniente real en una taza de té, dijo Kuhnle. Como alemán que vive en el Reino Unido, ha abrazado la tradición.

«Creo que la mayoría de las personas prosperan con los rituales. Es algo reconfortante. Si hay algo malo, entonces necesitas una taza de té».