CNNEarrow-downclosecomment-02commentglobeplaylistsearchsocial-facebooksocial-googleplussocial-instagramsocial-linkedinsocial-mailsocial-moresocial-twittersocial-whatsapp-01social-whatsapptimestamptype-audiotype-gallery
Planeta en peligro

Los eructos de las vacas alimentan la crisis climática por el metano. Una compañía dice que tiene la solución

Por Sarah Lazarus

(CNN) –– Las vacas producen carne, leche y mucho metano.

El metano es un subproducto de la digestión que se produce en ambos extremos de las vacas. Sin embargo, más del 90% llega a la atmósfera a través de sus eructos.

Las consecuencias del metano de las vacas

Por lo tanto, esto es un problema. El metano es un potente gas de efecto invernadero, que atrapa 28 veces más calor que el dióxido de carbono durante 100 años.

Debido a que el apetito mundial por la carne de res ha crecido en las últimas dos décadas, las emisiones anuales de metano aumentaron un 9% por año.

Según la Organización de la ONU para la Alimentación y la Agricultura (FAO, por sus siglas en inglés), el ganado representa casi el 10% de los gases de efecto invernadero generados en todo el mundo por la actividad humana.

publicidad

Ahora, FutureFeed, una nueva empresa, dice tener una solución.

Justamente, el emprendimiento, con sede en Queensland, fue establecido el mes pasado por la Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation (CSIRO), la agencia de investigación científica del gobierno de Australia.

vacas metano gases cambio climatico

Esta alga podría ayudar a reducir las emisiones de metano.

Las algas: ¿una solución?

Ahora bien, la organización espera hacer que los eructos de los bovinos dejen de ser un problema. ¿Cómo? Al incluir en la dieta de las vacas un alga de color rojo rosado, parecida a un helecho, llamada asparagopsis. Para ello, cuenta con la ayuda de otros cuatro inversores, incluida la cadena de supermercados más grande de Australia, Woolworths.

Al ser liofilizada y proporcionado a las vacas como un suplemento, la asparagopsis eliminó el metano «por debajo de los límites de detección de nuestros instrumentos», en pruebas. Así lo señaló Michael Battaglia, director de investigación de CSIRO y director de FutureFeed.

Cuando los científicos probaron por primera vez las algas, estas funcionaron tan bien que creyeron que su equipo estaba dañado, agregó.

FutureFeed atribuye la influencia destructora de las algas marinas contra el metano a un compuesto llamado bromoformo. Esta sustancia impide que los microbios en las tripas de las vacas produzcan el gas. Muchas algas contienen pequeñas cantidades de bromoformo, explicó Battaglia. Sin embargo, la asparagopsis es inusual porque almacena grandes cantidades del compuesto en células especiales en la superficie de sus frondas.

Toneladas de algas para enfrentar el metano de las vacas

Los resultados de la ciencia son claros. Aunque, sigue existiendo un obstáculo importante: no hay suficientes asparagopsis.

Justamente, hasta hace poco, la asparagopsis solo crecía en la naturaleza y los buzos debían recogerla a mano. Entonces, a medida que su potencial para el sector ganadero resulta evidente, una industria incipiente se prepara para cultivarla a escala comercial.

Sam Elsom es fundador y director de operaciones de Sea Forest. Con sede en la costa este de Tasmania, la compañía es pionera en el cultivo de asparagopsis con alto contenido de bromoformo. La empresa también trabaja en estrecha colaboración con FutureFeed para comercializar las algas marinas como suplemento alimenticio para el ganado, indicó.

Bajo este objetivo, Elsom aseguró un arrendamiento marino de 100 hectáreas, donde cultiva asparagopsis en cuerdas. «Las algas se siembran en las líneas que luego se despliegan en el océano», explicó.

vacas metano gases cambio climatico

Las vacas, como estas en Connemara, Irlanda, a menudo eligen mordisquear algas cuando se alimentan cerca del mar.

¿Se pueden cultivar algas en tierra?

Las algas marinas también se cultivan en tierra, en grandes tanques aireados llenos de agua fresca del océano y estanques con canales. Estas estructuras están equipadas con ruedas de pedales que hacen circular el agua, señaló Elsom.

Sea Forest desarrolla una variedad de técnicas agrícolas con el objetivo de otorgar licencias de sus modelos de cultivo a productores en otros lugares, según Elsom. La asparagopsis es originaria de Australia y florece en las aguas ricas en nutrientes de Tasmania, indicó. Sin embargo, aclaró que en otras partes del mundo y en áreas lejos del mar, el cultivo de la tierra podría ser la mejor opción.

Ahora bien, incluso con la mejor tecnología: ¿será posible cultivar suficiente asparagopsis para hacer algo significativo en el problema del metano?

35.000 toneladas de algas

Battaglia estimó que Australia necesitaría 35.000 toneladas de algas secas al año para alimentar con asparagopsis a todas las vacas lecheras y el ganado en unidades de engorde. Es decir, corrales de alimentación intensiva donde las vacas engordan antes del sacrificio.

Actualmente, Sea Forest espera cosechar 500 toneladas de asparagopsis seca al año en su instalación piloto. Además, tiene planes de triplicar la cosecha anual para 2022, de acuerdo Elsom.

vacas metano gases cambio climatico

Sea Forest cultiva asparagopsis en una granja marina en la costa de Tasmania.

En cuanto a Australia, el país necesitaría granjas de algas que cubran aproximadamente 10 kilómetros cuadrados para producir suficiente asparagopsis para sus vacas, según Battaglia. Él cree que eso es posible. Por eso, apunta a las granjas de camarones del país, que actualmente ocupan un área similar.

Entonces, Australia alberga alrededor del 1% de la población mundial de vacas, detalló Battaglia. Según los cálculos sobre este país, alimentar con asparagopsis a las vacas lecheras y al ganado en unidades de engorde de todo el mundo requeriría alrededor de 3,5 millones de toneladas de producto seco al año, dijo.

«Poco realista»

Por su parte, Estados Unidos tiene la industria de ganado para alimento más grande del mundo. En el país hay más de 94 millones de animales de este tipo.

En consecuencia, Alexander Hristov, profesor de nutrición láctea en la Universidad Estatal de Pensilvania, dice que, según los cálculos de su equipo, se requeriría «más de la mitad de la producción mundial de algas» para alimentar todo el ganado en EE.UU. con asparagopsis al 1% de su consumo de alimento.

En ese sentido, añadió que escalar eso a un nivel global es «poco realista».

Sin embargo, Battaglia apuntó a que si la asparagopsis es rica en bromoformo, necesitaría ser solo el 0,2% de la dieta de una vaca.

Adicionalmente, FutureFeed estima que si solo el 10% de la industria ganadera a nivel mundial alimentara a sus vacas con un suplemento de asparagopsis, el impacto climático positivo resultaría significativo. Calcula que puede ser el equivalente a sacar 100 millones de automóviles de la carretera.

vacas metano gases cambio climatico

Sea Forest realiza investigaciones de laboratorio sobre el cultivo de asparagopsis.

Incentivar a los agricultores para una alternativa al metano de las vacas

El cultivo de asparagopsis se expandirá únicamente si los productores están seguros de que los ganaderos comprarán el suplemento de algas marinas.

Battaglia es optimista. Él dice que hay un «fuerte incentivo de aceptación» para los agricultores. Esto debido a que la asparagopsis no solo reduce el metano, también hace que las vacas crezcan más rápido.

vacas metano gases cambio climatico

Ganado de carne en una unidad de engorde en Illinois, EE.UU.

Las vacas gastan alrededor del 10% de su energía generando metano, señaló Battaglia. Cuando se les alimenta con asparagopsis, esa energía se canaliza hacia el crecimiento, dijo.

FutureFeed llevará a cabo pruebas a gran escala a finales de este año para recopilar datos sobre las tasas de crecimiento mejoradas.

Los efectos de las algas a largo plazo

Ahora bien, Hristov advirtió que los efectos a largo plazo de la asparagopsis no son claros. «Hay muchas preguntas sin respuesta sobre la salud (y) la reproducción de los animales», señaló, y las algas pueden afectar la calidad de la leche.

Sin embargo, por ahora FutureFeed cree que la asparagopsis es el mejor candidato para enfrentar las emisiones de metano de las vacas. De ahí que la compañía planee ayudar a construir una cadena de suministro entre los productores de algas y los agricultores. Todo con el objetivo de llevar carne de res y leche con bajo contenido de metano a los estantes de los supermercados para fines de 2021, según Battaglia.

Él señaló la necesidad más amplia de desarrollar tecnologías que puedan ayudar a alimentar a poblaciones en crecimiento, al mismo tiempo que luchan contra el cambio climático. «FutureFeed podría ser una de esas opciones».