¿Es peligroso el popó de gato?

Nota del editor: El doctor E. Fuller Torrey es director ejecutivo del Stanley Medical Research Institute en Chevy Chase, Maryland. El doctor Robert H. Yolken es director del Laboratorio Stanley de Neurovirología en el Centro Médico de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. Ambos son coautores de "Beasts of the Earth: Animals, Humans and Disease” (“Bestias de la Tierra: animales, humanos y enfermedades”).

(CNN) - El popó de gato podría ser un problema de salud pública “muy grande y subestimado”, según los doctores E. Fuller Torrey y Robert H. Yolken.

Ambos publicaron este martes un artículo sobre los peligros del parásito Toxoplasma gondii, que se halla en los desechos de los felinos, en la revista especializada “Tendencias en la parasitología”.

En su trabajo, Torrey y Yolken proponen un mayor control sobre la población callejera de gatos y una mayor investigación sobre los parásitos. CNN se contactó con ellos para descubrir cómo mantenernos seguros ante esta amenaza. Torrey y Yolken respondieron por correo electrónico.

CNN: Hemos escuchado que el popó de gato puede ser peligroso para las mujeres embarazadas. ¿El resto de las personas también debería tener cuidado?

Torrey y Yolken: Es cierto que algunos desechos de gato contienen Toxoplasma gondii, un parásito que tiene en los gatos y otros felinos a su hospedador definitivo. Este parásito puede afectar al feto si una mujer embarazada es infectada. Por eso se recomienda que las mujeres embarazadas no cambien las bandejas de arena de los gatos. También es sabido que el Toxoplasma gondii puede provocar grandes infecciones cerebrales en individuos con SIDA y otras condiciones asociadas a la inmunodeficiencia.

¿Entonces qué hay de nuevo? Estudios recientes sugieren que los individuos con trastornos como la esquizofrenia, el trastorno obsesivo-compulsivo, artritis reumatoide o tumores cerebrales tienen más posibilidades de tener anticuerpos para el Toxoplasma gondii que otros individuos. También hay indicios de que el Toxoplasma gondii puede afectar la memoria y otras funciones cognitivas. No hemos establecido que el Toxoplasma gondii sea una causa de estos trastornos, pero estamos considerando los diversos riesgos asociados al popó de gato.

CNN: ¿Qué tan grande es este riesgo?

Torrey y Yolken: En los Estados Unidos hay unos 82 millones de gatos con dueños y otros 25 a 60 millones de gatos callejeros, números que han aumentado notoriamente en los últimos años. Según estudios realizados en California, se estima que estos gatos depositan 1,2 millones de toneladas de popó cada año. Aproximadamente, un 1% de los gatos está infectado con Toxoplasma gondii.

La forma infecciosa del Toxoplasma gondii depositado en el popó de gatos se denomina ooquiste; una solo gato infectado puede depositar millones de ooquistes, cada uno de los cuales puede sobrevivir en suelo húmedo durante 18 meses o más. Se cree que un solo ooquiste puede infectar a un ser humano, lo que es preocupante.

CNN: ¿Qué pueden hacer las personas para protegerse?

Torrey y Yolken: Es importante observar que los gatos que están siempre dentro de casa no suelen ser un problema. Casi todos los gatos que se infectan, y por lo tanto depositan ooquistes infecciosos, son gatos que viven afuera. Debemos tener en cuenta que los gatos no respetan los límites de propiedad, por lo que el gato de un vecino podría depositar ooquistes en tu jardín o en el área de juegos de tus hijos.

Para mantenerte seguro, presta atención a estas sugerencias:

  • Los desechos de gato deberían ser arrojados en la basura y no en el inodoro, por donde pueden llegar a ríos y lagos.
  • Los areneros y aéreas de juego para niños deberían ser cubiertos cuando no son utilizados. Los gatos eligen sitios con tierra o arena para hacer sus necesidades. En los estudios que revisamos, hallamos altas concentraciones de ooquistes de Toxoplasma gondii en estas áreas.
  • Los jardineros deberían utilizar guantes ya que los jardines son otros de los sitios preferidos por los gatos. Un estudió dio cuenta de que los jardineros pueden tener hasta 100 ooquistes en la tierra debajo de sus uñas.
  • Los vegetales obtenidos del jardín deben ser lavados con abundante agua.